Nous avons envie d’interagir avec les gens de la même manière que nous avons envie de nourriture!

Une grande partie de nos services de biologie sont sociaux. Nous sommes des êtres sociaux. Malheureusement, des choses peuvent arriver et remettre en question cette biologie. La pandémie COVID19 a prospéré en 2020. En conséquence, des verrouillages ont été imposés à différents moments à travers le monde. Les principales recommandations incluent la distanciation sociale et le port de masques faciaux. Cela a donné naissance à une autre pandémie qui se déroule toujours à un rythme alarmant, à savoir les pénalités de santé mentale liées à l’isolement social. Les déficits des besoins sociaux ont été étudiés dans de nombreux organismes, y compris les fourmis, les souris, les singes et les êtres humains. Récemment, une étude a révélé un lien important entre la privation de nourriture et l’isolement social.

Qu’est-ce que les fringales ont en commun avec la solitude? Une étude du MIT a montré qu’ils avaient beaucoup en commun. L’équipe de recherche du MIT a collecté des données en 2018 et 2019 avant la mise en œuvre des verrouillages liés à la pandémie de coronavirus. Cependant, les résultats expliquent ce que l’isolement social lié au COVID pourrait faire au cerveau. Ils ont recruté 40 participants en bonne santé et les ont confinés dans une pièce sans fenêtre sur le campus du MIT pendant 10 heures. Les participants n’étaient pas autorisés à utiliser leur téléphone. Les chercheurs ont fait tout leur possible pour s’assurer que les volontaires étaient socialement isolés. Par exemple, si un participant devait aller aux toilettes, les chercheurs s’assuraient que les salles de bain étaient vides. Ils n’avaient pas le droit de voir les gens. Après l’isolement de 10 heures, les participants ont été scannés dans un appareil IRM. Pour s’assurer qu’ils n’ont pas de conversations sociales, même avec les assistants du LAB, les chercheurs ont formé les participants à la façon d’entrer dans l’appareil IRM par eux-mêmes! Les mêmes personnes ont subi 10 heures de jeûne de nourriture un jour différent. De même, après le jeûne de 10 heures, les participants ont été scannés. Dans les deux conditions, les participants regardaient la nourriture, les personnes interagissant et des images neutres tout en étant scannées dans l’IRM. Il a été démontré dans des études précédentes que regarder la nourriture après le jeûne active le «  circuit du désir  » dans le cerveau. Les chercheurs de cette étude se sont concentrés sur les régions du mésencéphale du circuit de l’envie (également impliquées dans la récompense). En effet, le mésencéphale a présenté des réponses sélectives aux images de nourriture après un jeûne de nourriture pendant 10 heures.

Mais qu’en est-il du «jeûne» des interactions sociales? Les chercheurs ont effectué une analyse multivariée des modèles des régions du mésencéphale pour déterminer si le jeûne social et le jeûne alimentaire présentent le même modèle d’activation cérébrale lorsqu’ils examinent respectivement les indices, les personnes ou les aliments pertinents. L’étude a montré que les régions du mésencéphale des participants qui étaient socialement isolés pendant 10 heures répondaient aux images de personnes de la même manière que les participants affamés regardant de la nourriture. Plus les participants ont déclaré vouloir de la nourriture (après le jeûne) ou une interaction sociale (après l’isolement), plus l’activité du mésencéphale est élevée. Ces résultats suggèrent fortement que les personnes forcées d’être socialement isolées ont soif d’interactions de la même manière qu’une personne affamée a soif de nourriture!

La privation d’un besoin spécifique peut servir à restreindre l’objectif de notre système de motivation. En d’autres termes, le système de motivation se consacre à la satisfaction du besoin privé et réduit simultanément les ressources disponibles pour obtenir d’autres besoins satisfaits. Ainsi, lorsqu’une personne a faim, «obtenir de la nourriture» monopolisera le système de motivation et donc moins de motivation pour d’autres besoins tels que le lien social sera disponible. C’est ce que suggèrent les conclusions d’une étude; les personnes affamées ont tendance à être moins prosociales (2). La réciproque ne semble pas étayée. Lorsque les modèles animaux sont socialement défavorisés, ils augmentent (et ne diminuent pas) la consommation alimentaire et la toxicomanie (3). Ces résultats suggèrent que la privation d’un besoin spécifique tel que le lien social élargit (et non rétrécit) notre gamme de motivation pour les besoins. Tomova et ses collègues intègrent ces résultats apparemment opposés (1). La clé pour résoudre ce puzzle est le «temps». La privation sociale à court terme peut conduire à un rétrécissement temporaire, tandis que la privation sociale à long terme peut conduire à des compensations en étant plus sensible aux besoins non sociaux (élargissement de la gamme de motivation). Ainsi, l’isolement social entraîne des changements dans les comportements, en particulier les comportements liés à la recherche de récompenses et à la motivation. Gardez à l’esprit que l’isolement social était temporaire et limité à 10 heures, les participants savaient exactement quand l’isolement prendrait fin et ils peuvent quitter s’ils le souhaitent.

Qu’en est-il de l’isolement social chronique involontaire? Une étude publiée dans les Annals of The New York Academy of Sciences a proposé que nous ayons un «homéostat» social (comme un thermostat) (4). Notre corps a un niveau quelque peu prédéfini (homéostasie) pour de nombreuses choses telles que la température, le sel et l’énergie. Lorsque les niveaux s’écartent dans les deux sens de l’homéostasie, notre cerveau initie de nombreuses réponses pour nous ramener à l’homéostasie par des mécanismes compensatoires. Les chercheurs Matthews et Tye affirment que l’isolement social exprimé sous forme de sentiments de solitude perturbe un système de socialisation homéostatique prédéfini (4). En conséquence, des adaptations comportementales et neurales sont générées pour faire face à cette déviation de l’homéostasie. Avec l’isolement social chronique, ces tentatives de sauvetage infructueuses entraînent un risque accru de maladies et de mortalité. En effet, il existe de nombreuses preuves des effets d’une solitude prolongée sur la santé et la mortalité (5).

La solitude n’est pas synonyme d’isolement social. C’est une perception! Une personne peut se sentir seule dans une pièce pleine de monde. La distanciation sociale doit être fortement encouragée pendant la pandémie et remplacée par une distanciation physique. Certaines façons de se connecter profondément avec les autres consiste à créer des liens autour de valeurs, d’intérêts et de discussions significatives partagés. Des exemples concrets incluent l’adhésion à un club de lecture, les proches de FaceTiming et la discussion virtuelle de discussions intéressantes.