Objecteurs de conscience : différents héros de la Seconde Guerre mondiale

Hans Eiskonen/Unsplash

Source : Hans Eiskonen/Unsplash

Cela s’appelait « La bonne guerre ». Les Américains n’ont jamais soutenu avec plus d’enthousiasme le départ au combat que lorsque la nation s’est ralliée autour du drapeau pour conquérir les puissances de l’Axe en décembre 1941. La mobilisation a pris plusieurs formes. Quelque 10 millions de personnes ont enfilé des uniformes dans les forces armées, tandis que des millions d’autres ont travaillé dans «l’armée industrielle», fabriquant les bombardiers, les fusils, les chars et les provisions nécessaires pour mener la guerre contre Hitler et ses cohortes fascistes.

Mais certains ont fait le choix difficile de refuser de se battre. Ces objecteurs de conscience (OC) avaient de nombreuses raisons pour leur décision. Le plus souvent, de profondes convictions religieuses les ont poussés au pacifisme. Nous ne les considérons pas comme des héros aujourd’hui. Mais beaucoup ont aidé leur pays d’une manière non appréciée à l’époque mais digne de notre estime.

La guerre a resserré les marchés du travail et les hôpitaux psychiatriques ont vu leur personnel diminuer, les préposés trouvant des salaires plus élevés ailleurs. Pour combler le vide, le gouvernement a affecté des « unités détachées » d’officiers de commandement volontaires, environ 3 000 d’entre eux, pour travailler dans les grandes et lugubres institutions psychiatriques d’État du milieu du siècle.

À l’intérieur des hôpitaux, les commandants ont été confrontés à des horreurs auxquelles ils n’étaient pas préparés. Ils ont été témoins d’abus allant du tourment physique à la négligence émotionnelle. La nourriture pourrissait sur le sol, les patients incontinents étaient assis dans leur propre crasse, les sédations étaient mal utilisées, les préposés faisaient violence et la surpopulation grave laissait des milliers de personnes totalement ignorées.

Les commandants ont eu du mal à donner un sens à ce qu’ils voyaient. Ensuite, ils ont retroussé leurs manches et ont fait de leur mieux. À la fin de la guerre, de nombreux commandants se sont sentis obligés d’avoir un impact plus durable. Comme l’un d’entre eux l’a écrit à sa famille : « Si nous, les commandants, ne faisons rien à propos de cet endroit pour l’améliorer, notre séjour ici a été vain et nous n’avons rien accompli. »

Ils ont pris des photographies des patients et des conditions. Certains d’entre eux ont finalement atteint la première dame socialement progressiste, Eleanor Roosevelt. En fin de compte, les images les plus obsédantes ont fait leur chemin vers les pages de Vie, le magazine américain le plus influent.

En 1946, un groupe de commandants a créé la National Mental Health Foundation. Leur objectif était « d’aider à éclairer la société sur la vraie nature de la maladie mentale et de la déficience, de coopérer avec d’autres dans la promotion de la santé mentale et la prévention de la maladie mentale, et de rechercher des normes de soins et de traitement plus élevées dans les établissements psychiatriques ». Cette organisation a également parrainé la publication du livre de 1947, Loin des yeux, loin du cœur.

Écrit par un commandant qui a servi à l’hôpital d’État de Greystone Park nommé Frank L. Wright, Jr., Loin des yeux, loin du cœur compile une liste accablante d’horreurs glanées à partir de soumissions à la National Mental Health Foundation. Nous lisons des histoires de patients saignant à mort, vivant couverts de leurs propres excréments, gelés dans des salles surpeuplées, se faisant battre par des assistants rieurs, mangeant directement sur le sol, se faisant piquer par des punaises de lit alors qu’ils étaient attachés à des matelas, et bien d’autres cauchemars dignes des plus viscérales histoire d’horreur. Les commandants avaient levé le voile sur le traitement honteux des malades mentaux oubliés par la société.

Dans sa préface, le juge de la Cour suprême Owen J. Roberts a écrit que le livre de Wright « ne peut manquer de nous choquer, de nous éveiller, de nous pousser à agir ». Eleanor Roosevelt a demandé à « tout le monde » de lire le récit de Wright dans sa chronique de journal populaire, « My Day ». Ce livre, ainsi que les émissions de radio, les articles et les témoignages des commandants, ont contribué à une réforme significative de la santé mentale à partir de la fin des années 40.

Ce mois-ci, nous célébrons le rôle de l’Amérique dans l’invasion alliée de la Normandie. Le personnel militaire américain a rejoint d’autres Alliés dans une invasion transmanche du continent le 6 juin 1944, un événement qui a conduit directement à la chute du Troisième Reich. Mais peut-être devrions-nous également envisager un ensemble différent de héros. Un groupe de commandants voulait aider leur pays, mais n’a pas pu, en toute conscience, revêtir l’uniforme. Ils ont trouvé un moyen de servir leur nation. Ils se sont portés volontaires pour entrer dans certains des pires hôpitaux d’Amérique, et ils ont dit la vérité afin d’améliorer les choses.