Plaidoyer de folie: ouragans, maris et hallucinations

K. Ramsland

Source: K. Ramsland

Dans la soirée du 7 janvier 1981, Mary Ann Gerlach, âgée de 44 ans, a tué cinq fois Lawrence Kietzer avec un pistolet Magnum .357, le tuant. Elle avait divorcé de lui deux mois auparavant mais vivait toujours avec lui – et détenait une police d’assurance-vie sur lui. Après la fusillade, Gerlach a appelé la police et s’est rendu chez un voisin. À l’arrivée des agents, elle est devenue hystérique et a tenté de se suicider. Ils l’ont emmenée dans un établissement psychiatrique. Accusée de meurtre, elle a présenté une défense de non-culpabilité pour cause de folie. Ce n’était pas une simple idée de son état mental au moment de l’infraction. Il s’agissait d’incidents de l’histoire de la vie bizarre de Gerlach, qui ont été présentés lors de son procès en 1982, ainsi que dans un appel.

Kietzer était le onzième mari de Gerlach. (Une fois, elle n’était mariée que depuis sept jours.) Elle avait été hospitalisée à plusieurs reprises pour dépression, hystérie, toxicomanie et tentatives de suicide. Selon les archives judiciaires, elle hallucinait régulièrement des choses telles que des araignées, des singes et des fantômes. Gerlach a également affirmé avoir une douzaine de personnalités différentes. Pour les distinguer, elle portait une variété de perruques. De plus, elle était célèbre. Elle avait prétendu être la seule survivante lorsque l’ouragan Camille avait démoli son immeuble en 1969 lors d’une fête de l’ouragan. L’histoire avait attiré une publicité nationale, et elle a surfé sur sa vague pendant des années.

En 1969, Gerlach était mariée à son sixième mari, Fritz. Ils étaient dans les appartements du Manoir Richelieu à Pass Christian, Mississippi. Un reportage de 1989 propose son récit. Malgré les appels des responsables pour une évacuation à grande échelle, Gerlach n’était pas préoccupé par l’approche de l’ouragan Camille. Elle avait traversé d’autres ouragans et, selon elle, «une fête des ouragans était un bon moment pour boire et jouer aux cartes sous les lampes ouragans». Les Gerlach étaient au courant de la fête au troisième étage, mais se couchaient plutôt au deuxième étage. Elle a déclaré plus tard aux journalistes que cette décision lui avait sauvé la vie.

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Camille n’était pas d’humeur à s’amuser et à jouer. Avec des vents de catégorie 5 et une onde massive de plus de 24 pieds, la tempête a atterri pendant la nuit avec une destruction massive en tête. L’eau a inondé la chambre des Gerlachs. «Nous avons nagé par la fenêtre», se souvient Gerlach, «et je me suis immédiatement empêtré dans les lignes téléphoniques. En se libérant, elle a entendu son mari crier à l’aide juste avant qu’il ne tombe et se noie.

Gerlach s’est agrippé à un tas de débris flottant. «Je n’oublierai jamais de voir les lampes anti-tempête car elles étaient encore allumées et disparaissant sous l’eau. Je savais que tous ces gens à l’intérieur étaient partis. Le lendemain matin, elle a été sauvée. À ce moment-là, l’immeuble s’est effondré et ceux qui s’y trouvaient ont été emportés. Les journalistes ont commencé à couvrir le destin tragique des fêtards de l’ouragan, nommant Gerlach comme le seul survivant.

Son histoire sur la fête, cependant, était un mensonge. Ainsi était sa prétention d’être la seule survivante. En fait, d’autres s’étaient mis en sécurité et ils ont nié qu’il y ait eu une telle fête. Ils avaient tous été épuisés par la préparation du bâtiment. Pourtant, le récit a persisté et Gerlach s’est volontairement présentée comme la star de la série. Elle a menti si facilement, les gens l’ont cru. Ou ils voulaient juste croire à une histoire aussi incroyable.

Mais au fond, Gerlach était un témoin peu fiable. Son affirmation selon laquelle l’ouragan PTSD avait endommagé sa mémoire n’a pas prouvé qu’elle avait une mauvaise compréhension de la fusillade. Quatre témoins qui l’ont vue directement après ont soutenu l’affirmation de l’État selon laquelle Gerlach savait exactement ce qu’elle avait fait. Elle avait parlé à un répartiteur, un voisin, un enquêteur et un psychiatre. Tous pensaient qu’elle était consciente de son acte et capable d’apprécier le bien du mal.

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Le 28 janvier 1982, le jury a déclaré Mary Ann Gerlach coupable de meurtre. Elle a été condamnée à perpétuité (et s’est apparemment mariée deux fois de plus en prison). En 1992, après avoir purgé dix ans, elle a été mise en liberté conditionnelle.