Platon a-t-il vraiment dit « La vie doit être vécue comme un jeu ? »

J’ai toujours nourri l’ambition d’être le premier à faire quelque chose. Et bien que mineur, le voici enfin : trouver une opportunité d’utiliser « Platon » et « Yogi Berra » dans la même phrase.

Platon, un philosophe grec, est réputé pour avoir écrit plusieurs ouvrages de recherche qui sont essentiels à la compréhension des concepts centraux de l’histoire intellectuelle occidentale. Et Yogi Berra, un receveur des Yankees, est célèbre pour ses « yogismes », comme les journalistes sportifs appelaient ses « brain twisters ». Mais ce qui est amusant avec les morceaux de sagesse fragmentés qu’il a livrés, c’est que plus vous y pensez, plus ils ont de sens.

Sanzio Rafaello, L'école d'Athènes (Platon et Aristote, détail) 1509, Stanza della Segnatura Palazzi Pontifici, Vatican, avec l'aimable autorisation de Web Gallery of Art

Source : Sanzio Rafaello, L’école d’Athènes (Platon et Aristote, détail) 1509, Stanza della Segnatura Palazzi Pontifici, Vatican, avec la permission de la Web Gallery of Art

Par exemple : lorsqu’il a été invité à dîner au Rigazzi’s, le restaurant populaire de St. Louis, Yogi s’y est opposé. « Personne n’y va plus, dit-il, il y a trop de monde. Lorsque son ami Joe Garagiola, le présentateur sportif, hésitait entre deux itinéraires similaires qu’il pourrait suivre du Yankee Stadium à son domicile dans le New Jersey, Yogi a conseillé: “Quand vous arrivez à un embranchement sur la route, prenez-le.” Et puis il y a eu le temps où les deux cogneurs compétitifs des Yankees, Mickey Mantle et Roger Maris, ont répété leur exploit de routine en enchaînant des circuits consécutifs. On a dit que Yogi s’était enthousiasmé : « C’est encore une fois du déjà vu !

Ces tautologies excentriques et ces non-séquences significatives étaient tellement amusantes à penser que d’autres ont inventé leurs propres yogismes et les ont attribués au Hall-of-Famer. Cela l’a incité à observer : « Vous savez toutes ces choses que j’ai dites ? Je ne les ai pas dit.

“La vie doit être vécue comme un jeu”

Et cela nous amène à Platon et à la question à l’étude. La plupart ne liront pas son Philebus, ou la Lois, ou son traité provocateur sur la vertu, le Protagoras, mais accélérera les compilations de citations sur Internet pour trouver les zingers. Et c’est ici que beaucoup ont découvert puis redéployé son épigramme souvent cité, “La vie doit être vécue comme un jeu”.

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Le dicton porte en lui la saveur d’un conseil thérapeutique moderne pour s’alléger, laisser les petites choses se dérouler et participer à la vie librement, avec enthousiasme et plaisir. Le sage Platon semble tellement en avance sur son temps ! Mais qu’est-ce que Platon dit que la vie doit être vécue comme un jeu ? Eh bien, comme Yogi Berra n’a pas dit ce qu’il a dit, Platon ne l’a pas dit non plus. Pas assez. Et le diable, comme toujours, est dans les détails.

Le déchiffrement des détails exige que j’en découvre quelques-uns pour le reste de cet essai.

Les érudits ont appris ce que Platon n’a pas tout à fait dit par le biais du grand philologue et théoricien du jeu néerlandais, Johan Huizinga, dans les derniers paragraphes de son ouvrage fascinant. Homo Ludens : Une étude de l’élément ludique dans la culture. Le passage que Huizinga traduit commence par le rappel, conventionnel à cette époque ancienne, que l’homme, bien qu’il ne soit pas « tout à fait mauvais », est « fait le jouet de Dieu ». Et puisque le « sérieux » n’appartient qu’aux dieux, les choses que nous, les humains, considérons comme sérieuses, même la guerre, pâlissent à l’insignifiance en comparaison. Platon enjoint donc à ceux qui recherchent la vertu d’aspirer à la paix. Et puis il pose la question logique suivante : « Quelle est la bonne façon de vivre ? Il aurait pu dire : « Que nous reste-t-il ?

Jusqu’ici, tout va bien pour la traduction de Huizinga.

Platon a alors offert plusieurs injonctions qui permettraient aux gens de se concilier les dieux. Les gens doivent faire des sacrifices, instruit Platon. Ils doivent chanter et danser, mais avec révérence. Ils doivent jouer correctement aux « jeux nobles » et vraisemblablement pour l’amusement des dieux. Et si les dieux étaient correctement apaisés par la façon dont nous, simples humains, jouions notre vie à leur place, un homme pourrait « se défendre contre ses ennemis et gagner le concours ». Platon a glissé dans tout cela son instruction que Huizinga a rendue audacieusement par « la vie doit être vécue comme un jeu ».

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Surpris que le passage contrastait si largement avec le conseil conventionnel moderne de ne pas transpirer les petites choses et de se détendre en jouant, j’ai vérifié un certain nombre d’autres traductions que les érudits ont produites au cours des cent trente dernières années environ. Là, j’ai trouvé une deuxième surprise. Ces interprétations divergeaient tellement qu’elles semblaient presque méconnaissables de l’une à l’autre. Et aucun n’a lu “la vie doit être vécue comme un jeu”.

La vérité derrière le célèbre dicton de Platon

Ici, cela m’a aidé d’avoir les conseils d’un vieil ami qui se trouve être aussi un classiciste respecté et méticuleux. Thomas Banchich, qui a exploré comment le jeu était souvent très subordonné au rituel dans la Grèce antique (son article Un bâillon au fond d’un bol ? : perceptions de l’enjouement dans la Grèce archaïque et classique dans le Journal américain du jeu est une lecture incontournable pour les historiens). Il propose une traduction plus littérale et fidèle. Et dans le rendu de Banchich, nous apprenons ce que Platon a vraiment dit à propos du jeu.

Cette prochaine question logique que Huizinga avait rendue comme « quelle est la bonne façon de vivre ? » Banchich de meilleures phrases en tant que “qu’est-ce qui est alors correct?” Parce qu’être correct et adhérer à une tradition inaltérable, pour Platon, c’était être respectueux et fidèle au rituel prescrit. Et puis, aussi, le respect et la loyauté indéfectible envers la tradition étaient les seuls moyens d’attendre une récompense de la part de dieux capricieux et, non par hasard, le seul moyen pour les simples humains d’avoir un espoir d’éviter leur terrible colère olympienne.

Il est nécessaire de garder à l’esprit ce sentiment de fidélité effrayante à un rituel constant et de soumission aux caprices divins si l’on espère comprendre ce que Platon a vraiment dit à propos du jeu il y a si longtemps.

Pour déchiffrer son langage et son intention comme le fait Banchich, nous devons laisser derrière nous l’attente moderne selon laquelle le jeu est rendu possible par une expression libre et spontanée qui résonnera avec un bénéfice émotionnel. (Il est si difficile de résister à ce remorqueur maintenant parce que le dividende thérapeutique du jeu a tellement de sens aujourd’hui.) Mais la réponse à la question « qu’est-ce qui est correct ? » car Platon n’était pas que « la vie doit être vécue comme un jeu » d’une manière émotionnellement enrichissante et dynamique. En fait, rien ne pourrait être plus éloigné de l’argument sévère de Platon sur la façon dont les usages du jeu résident dans la préemption et la protection.

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Se rapprocher des vrais mots de Platon comme le fait Banchich révèle le philosophe plus comme un réactionnaire que comme un thérapeute. Voici la traduction plus utile et plus littérale de Banchich du passage, fournie avec une ponctuation utile qui manque dans l’original : « Il faut traverser la vie en jouant exactement certains passe-temps — sacrifier, chanter des hymnes et danser — de manière à ce que, d’une part , pour pouvoir équiper les dieux de manière propice et éloigner les ennemis et, en combattant, être victorieux.

Le point de vue de l’ancien penseur sur les joueurs comme des marionnettes avec un but nous est profondément étranger. Le sentiment du passage est plus une question de devoir et de piété que de plaisir et de jeu. Nous pouvons souhaiter qu’il en soit autrement dans notre déception, mais nous ne pouvons faire du passé ce qu’il n’est pas. Ou, pour le dire comme Yogi Berra pourrait bien l’avoir, “le passé n’est plus ce qu’il était”.