Pourquoi la douleur mentale est-elle considérée comme moins importante que la douleur physique ?

Karolina Grabowska/Pexels

Source : Karolina Grabowska/Pexels

Il ne fait aucun doute que dans notre culture, la douleur mentale est considérée différemment de la douleur physique. Pour mieux comprendre cela, nous pouvons regarder l’histoire intéressante du traitement de la douleur physique. Comme nous le verrons, les schémas que nous observons dans cette histoire sont même évidents dans les débats sur la douleur mentale. Pour nos besoins, la douleur mentale comprend des états émotionnels intenses et négatifs tels que la tristesse, la peur, l’angoisse ou la culpabilité, ainsi qu’une anxiété sévère et des états complexes tels que la psychose.

L’un des premiers patients que j’ai vus à la faculté de médecine était un homme âgé mourant d’un cancer du côlon métastatique, qui s’était propagé à ses os et était atrocement douloureux. J’ai été choqué et navré quand je l’ai vu supplier le médecin pour plus de médicaments contre la douleur que les doses modestes qu’il recevait. Quand j’ai demandé au médecin traitant si nous pouvions augmenter la dose, on m’a répondu : « Non, il deviendra un toxicomane. » C’était incorrect, illogique et inhumain – il s’est avéré que l’homme est mort dans l’agonie. Il ne serait jamais devenu toxicomane et même s’il le faisait, il ne lui restait que quelques semaines à vivre. C’était mon introduction au fait que pour la plupart des gens, la douleur avait une composante morale autre que la souffrance humaine.

Les questions sur le traitement de la douleur intense ont commencé sérieusement avec l’utilisation du chloroforme dans les années 1800. Le chloroforme, qui agit comme une anesthésie, a été le premier médicament capable de prévenir efficacement les douleurs intenses causées par la chirurgie. Néanmoins, les chirurgiens se sont demandé si cela interférerait avec la guérison ou si des conséquences morales, telles que la dépendance, pourraient apparaître. Ces deux thèmes, interférant avec un ordre naturel (dans ce cas, la cicatrisation) et ayant des implications morales, reviennent sans cesse dans les tentatives de traitement de la douleur.

L’histoire du chloroforme ne s’arrête pas à la chirurgie. L’utilisation du chloroforme a changé le processus atrocement douloureux de l’accouchement pour la première fois dans l’histoire de l’humanité. Malgré cela, il a fallu de nombreuses années pour devenir une pratique acceptée. Les objections allaient de la crainte d’une interférence dangereuse avec un processus naturel au blocage de la rétribution de Dieu pour le péché d’Ève dans le jardin d’Eden (une croyance commune, explicitement énoncée dans la Bible, sur l’origine de la douleur à l’accouchement).

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Après de nombreux débats controversés, l’anesthésie à l’accouchement a finalement été acceptée, et les femmes ont désormais au moins la possibilité de gérer les parties les plus douloureuses de l’accouchement. Cependant, les débats sur ce qui est naturel et présumé meilleur pour la mère et l’enfant rendent cette décision lourde d’anxiété et de culpabilité pour de nombreuses femmes.

Le même progrès n’est malheureusement pas le cas avec la douleur mentale. Contrairement à la douleur physique, il y a des questions qui restent en suspens en ce qui concerne la douleur mentale. Est-il mieux pour nous personnellement de nous accrocher à la douleur mentale et de la surmonter ? La façon dont nous avons développé la douleur mentale a-t-elle une importance ? La façon dont nous traitons la douleur est-elle importante? Par exemple, certaines douleurs doivent-elles être traitées psychologiquement et d’autres avec des médicaments ?

Après l’école de médecine, j’ai suivi une formation pour devenir psychiatre et j’ai finalement ouvert mon propre cabinet. J’ai été surpris de constater qu’il y avait encore des praticiens dans la communauté qui disaient à leurs patients qu’ils ne s’amélioreraient pas sans ressentir la douleur de leur dépression. Traiter seul les symptômes, la pensée va, efface cette route vers l’inconscient et empêche ainsi votre capacité de guérison.

Grâce au traitement médicamenteux et aux thérapies plus brèves et plus basées sur les symptômes, comme la thérapie cognitivo-comportementale (TCC), nous savons maintenant qu’il n’est pas nécessaire de travailler sur la signification de vos symptômes pour guérir de la dépression. Mais il a fallu de nombreuses années pour surmonter l’idée que la douleur – dans ce cas, la douleur mentale – était nécessaire pour se remettre de la dépression et d’autres troubles psychiatriques courants.

Bien qu’il existe un large accord (mais pas universel) au sein de la communauté psychiatrique sur le traitement des troubles mentaux douloureux, la nécessité de la douleur mentale dans la vie quotidienne reste très discutable.

Là où cette incertitude est la plus apparente, c’est dans la douleur de la perte, le plus souvent, la perte d’un être cher. C’est l’extrémité la plus difficile du spectre, où réside un chagrin grave ou incessant, qui est à l’origine de la plus grande partie de la controverse.

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Pendant des années, les notions de « deuil retardé » ou de « deuil incomplet » impliquaient qu’une personne en deuil devait faire son deuil plus intensément pour terminer le processus. De nombreuses approches actuelles du deuil soutiennent également que ce n’est qu’en s’ouvrant à la douleur de la perte et en l’accueillant que vous pourrez passer à une vie post-deuil.

Une combinaison de rester ouvert à vos sentiments et de faire face est sûrement la meilleure approche. Mais pour le deuil sévère ou prolongé, la recherche psychiatrique ne supporte pas ces notions de deuil ou d’ouverture plus. Les preuves suggèrent que les personnes dont le chagrin dure des mois, voire des années, de manière intense et immuable (à l’opposé du chagrin différé) ont peu de chance de s’améliorer. De plus, certaines personnes développent une dépression en plus de leur deuil. Encore une fois, pendant des années, nous avons considéré la pire douleur du deuil comme naturelle et il fallait la traverser, comme s’il s’agissait d’un impératif moral.

Dans ma propre pratique, un homme est venu me voir dont la fille était tombée soudainement malade d’une septicémie et est décédée en quelques jours seulement. Maintenant, deux ans plus tard, il sanglotait encore pendant des heures par jour et ressentait une douleur comme un couteau entre ses omoplates. Après quelques discussions, je l’ai convaincu d’essayer un antidépresseur. En deux semaines, le couteau avait disparu. Au bout d’un mois de traitement, il pleurait toujours tous les jours, mais seulement un peu. Bien qu’encore triste, il a commencé à faire le deuil de sa fille pour la première fois. Il a rejoint un grand groupe de soutien pour les parents qui ont perdu des enfants (Compassionate Friends) et a même poursuivi ses études en conseil pour aider des gens comme lui.

Étiqueter cela comme un « deuil complexe » est considéré par beaucoup en psychiatrie comme une « pathologisation » de la vie normale. « Pourquoi quelqu’un ne serait-il pas déprimé après la perte d’un enfant ? » demandent les critiques. Je répondrais en demandant qui ne souffrirait pas d’une amputation d’une jambe, d’un bébé du siège ou de métastases osseuses ? La douleur mentale doit-elle être tolérée simplement parce qu’elle devrait arriver ?

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Une expérience commune que j’ai eue avec mes propres patients et ceux référés par des thérapeutes était que leurs thérapies allaient beaucoup mieux lorsque leur dépression et leur anxiété étaient traitées. La douleur de la dépression a annoncé le problème, mais après cela, c’était juste un obstacle à la croissance nécessaire pour le surmonter.

Ce que je veux dire dans cette discussion, c’est que la douleur mentale est trop souvent l’objet d’un rejet ou d’un examen minutieux inutile. Les soignants, en particulier les médecins, doivent être sensibles à la douleur psychologique, en particulier à l’anxiété. Le faire ne signifie pas donner des médicaments. Cela pourrait signifier parler, conseiller quelques jours de congé, suggérer qu’ils se confient à un ami ou un membre de la famille, ou même une thérapie. Mais cela signifie que le soigneur doit aider d’une manière ou d’une autre. Appeler les symptômes de la personne « s’inquiéter » revient à les considérer comme courants et sans gravité.

À mon avis, ce que nous avons appris des études sur le deuil, ainsi que des traitements efficaces pour les troubles psychiatriques, c’est que la douleur mentale a un rôle analogue à la douleur physique. Cela signale que quelque chose ne va pas; peut-être très mal. Tout comme dans les troubles physiques, il faut apprendre à juger quand la douleur psychique est excessive et inutile pour le patient. Nous avons – la plupart du temps – appris cela dans les maladies mentales courantes, mais pas dans la vie commune avec ses hauts et ses bas.

Ne vous y trompez pas, nous ne devrions pas plus traiter chaque bouffée de douleur mentale que nous ne devrions traiter la douleur physique. Cela laisse encore une grande partie de l’expérience mentale qui devrait être considérée comme inutilement douloureuse.

En tant que professionnels, nous devons toujours intervenir lorsque survient une douleur mentale importante et/ou invalidante. De plus, nous devons tenir compte des leçons apprises en affirmant que la douleur a un rôle particulier dans la nature ou dans nos vies morales.