Pourquoi la musique est si bonne pour éveiller les souvenirs du passé

Marcelo Chagas/Pexels

Source : Marcelo Chagas/Pexels

Nous avons tous entendu des anecdotes sur le « pouvoir de la musique » pour nous reconnecter avec des moments de notre passé. Vous avez peut-être vu l’une des nombreuses vidéos virales sur YouTube d’un patient atteint de démence entendant un morceau de musique et soudainement transporté dans des souvenirs de sa jeunesse. Si vous avez vu le film Disney Pixar coco, vous vous souviendrez de la scène déchirante lorsque le personnage principal, Miguel, joue une chanson familière à son arrière-grand-mère pour réveiller des souvenirs de famille presque oubliés.

La recherche psychologique a soutenu l’idée que la musique peut rappeler des souvenirs de vie particulièrement vifs et émotionnels. Par exemple, une étude a montré que la musique populaire évoque des souvenirs plus détaillés et plus vivants que les photographies de visages célèbres (Belfi et al., 2016). Mon équipe de recherche a montré qu’écouter de la musique suscite plus de souvenirs positifs et sociaux que regarder la télévision (Jakubowski et al., 2021).

Mais une grande question demeure : Pourquoi la musique semble-t-elle particulièrement douée pour ramener des souvenirs clés ?

La recherche à ce jour n’a pas entièrement répondu à cette question, mais nous avons quelques réponses possibles. On pourrait simplement dire que la musique est un stimulus présent lors de nombreux événements importants de notre vie. Nous jouons de la musique pendant les mariages, les rites de passage et les funérailles, et parfois même pendant l’accouchement. La présence de musique lors de tels événements signifie que la musique peut être un bon repère pour les souvenirs de ces événements plus tard.

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Une étude a montré que les gens renouent avec leur musique préférée plus souvent que leurs livres ou films préférés au cours de leur vie. Ce réengagement avec la musique semble particulièrement renforcer les souvenirs de notre adolescence (Janssen et al., 2007). Étant donné que l’adolescence est une période critique pour explorer et développer son identité personnelle, cela peut commencer à expliquer le lien entre la musique et les souvenirs d’auto-définition.

Dans une étude que j’ai publiée cette semaine (Jakubowski & Eerola, 2021), nous avons exploré une autre explication potentielle du lien entre la musique et les souvenirs de vie. L’une des caractéristiques les plus importantes de la musique est qu’elle transmet des émotions. Des recherches antérieures ont montré que les stimuli émotionnels signalent souvent des souvenirs autobiographiques émotionnels similaires. Par conséquent, notre objectif était de tester si la musique était toujours un repère de mémoire particulièrement bon par rapport à d’autres repères hautement émotionnels.

Dans les premières étapes de la recherche, nous avons associé des morceaux de musique à des sons environnementaux et à des mots isolés qui ont été jugés tout aussi émotionnels. Par exemple, de la musique heavy metal rageuse était associée à des sons d’usine et au mot “tornade”. Nous avons ensuite présenté ces clips musicaux, sons et paroles à 350 participants comme indices pour les aider à se remémorer des événements de leur vie.

À travers quatre expériences différentes, nous avons constaté que la musique évoquait moins de souvenirs que les sons et les mots. Cela suggère que la musique n’est pas simplement un signal plus efficace que d’autres signaux de mémoire émotionnellement équivalents. Cependant, la musique a ramené des souvenirs plus uniformément positifs par rapport aux sons et aux mots. Alors que plus de sons et de mots négatifs évoquaient plus de souvenirs négatifs, la musique triste et colérique rappelait des souvenirs tout aussi positifs que des morceaux de musique joyeux.

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Cela suggère que la musique peut être quelque peu unique dans son association avec des événements positifs de la vie. Cela pourrait être dû au fait que même la musique à consonance négative nous met souvent dans une humeur positive. La musique en colère peut nous exciter, et la musique triste est souvent perçue comme belle et émouvante. Cette réponse positive à la musique négative pourrait alors nous pousser à nous rappeler des souvenirs tout aussi positifs.

Cette recherche ne fait qu’effleurer la surface en répondant à la question de savoir pourquoi la musique semble être “spéciale” dans sa capacité à ramener des souvenirs à vie. Dans plusieurs études en cours, nous examinons comment d’autres caractéristiques de la musique influencent le contenu de la mémoire et comment les souvenirs évoqués par la musique varient d’un individu à l’autre.