Pourquoi la réponse des consommateurs à une inflation élevée est importante

Pratiquement tous les experts, des analystes de Wall Street et des professeurs d’économie aux membres du conseil d’administration de la Réserve fédérale, sont préoccupés par l’inflation. Avec la hausse des prix et les nouvelles, il n’est guère surprenant que les attentes des consommateurs concernant l’inflation future aient également atteint un niveau record. La dernière enquête de mars montre que les consommateurs s’attendent à une inflation de 6,6 % en un an. La dernière fois que l’inflation a été aussi élevée aux États-Unis, c’était au début des années 1980, ce qui signifie que la plupart des Américains n’ont jamais connu une inflation élevée ni ses conséquences. Beaucoup d’entre nous ne savent pas comment réagir en tant que consommateurs.

Dans cet article, je souhaite explorer les faits saillants de la recherche sur la façon dont les consommateurs réagissent psychologiquement à une inflation élevée. Des études sur des épisodes précédents de forte inflation aux États-Unis et sur des cas plus récents dans d’autres pays fournissent des informations utiles. Dans un article de suivi, j’examinerai les recherches concernant ce que les consommateurs devraient faire lorsque l’inflation est élevée.

Comment les anticipations d’inflation affectent le comportement des consommateurs

Un principe psychologique bien connu est que les attentes prédisent le comportement. Les anticipations des consommateurs concernant une inflation future élevée sont importantes car elles influencent potentiellement le comportement d’achat actuel de deux manières apparemment contradictoires.

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1. Lorsqu’ils s’attendent à une hausse de l’inflation, les consommateurs achètent et s’approvisionnent en articles essentiels ainsi qu’en biens durables comme les appareils électroménagers et les meubles. Cependant, ils deviennent moins susceptibles d’acheter des produits et services discrétionnaires.

Dans un article fondateur de 1974 qui a jeté les bases de l’étude psychologique de l’inflation par les consommateurs, George Katona, l’un des pères fondateurs de l’économie comportementale, a expliqué la relation de cette manière :

“… lorsque les gens rationnels s’attendent à ce que les prix augmentent, ceux qui possèdent des fonds liquides, ou qui sont capables d’emprunter, vont s’approvisionner ou thésauriser aux prix plus bas en vigueur… l’inflation, une augmentation générale et soutenue du niveau des prix, stimule ou accompagne une augmentation de la demande des consommateurs. En période d’inflation, on suppose que les consommateurs remplacent l’argent par des biens et ont tendance à dépenser plus et à épargner moins.

2. Ils ont tendance à économiser plus d’argent pour faire preuve de prudence et faire face à l’incertitude.

Encore une fois, selon les mots de Katona : « Dans le même temps, les hausses de prix créent une incertitude qui pousse les gens à ressentir un plus grand besoin d’épargne et de fonds de réserve. On s’attend donc à ce que le taux d’épargne augmente en période d’inflation.

Compte tenu des prédictions évidemment contradictoires, il existe une très grande littérature de recherche débattant sur lequel de ces effets l’emporte. La réponse courte est que cela dépend du contexte, y compris du taux d’inflation et des raisons qui le sous-tendent, du marché du travail et de la réponse de la Réserve fédérale. Par exemple, Katona lui-même a suggéré que lorsque l’inflation grimpe, les consommateurs ont tendance à reporter leurs achats et à économiser davantage. Mais si la hausse attendue de l’inflation est forte, les consommateurs abandonnent la prudence et achètent maintenant à des prix courants relativement plus bas. De plus, vous ne pouvez économiser ou dépenser plus que si vous avez un coussin dans votre budget ; les consommateurs qui vivent d’un chèque de paie à l’autre peuvent ne pas avoir l’une ou l’autre option même s’ils connaissent une inflation plus élevée que la moyenne.

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Des anticipations d’inflation élevées peuvent devenir une prophétie auto-réalisatrice

À l’heure actuelle, nous voyons les deux effets se produire, mais ils sont également affectés par d’autres facteurs tels que l’invasion ukrainienne, les perturbations de la chaîne d’approvisionnement, le comportement contraint des consommateurs en raison de la pandémie de COVID-19 au cours des deux dernières années et l’état de consommation qui en résulte. finances. Chacun de ces facteurs a des répercussions psychologiques.

  Tirelire brisée, Dovis/Pexels

Source : Tirelire brisée, Dovis/Pexels

D’une part, les ventes de biens durables comme les appareils électroménagers et les meubles, sans parler des voitures et des maisons, ont explosé, tout comme l’ont révélé des études précédentes. Au moins certains de ces taux élevés sont dus au FOMO subi par les acheteurs potentiels qui achètent maintenant avant que les prix ne montent encore plus hors de portée. Mais d’un autre côté, les taux d’épargne sont toujours sains, bien qu’ils aient baissé par rapport aux niveaux stratosphériques des deux dernières années. Au moins certains Américains économisent régulièrement plus d’argent qu’auparavant, en partie à cause du pessimisme et des inquiétudes quant à l’avenir.

Qu’est-ce que ça veut dire? L’achat élevé d’appareils électroménagers, de maisons et de voitures en raison d’anticipations d’inflation élevées peut facilement se transformer en une prophétie auto-réalisatrice où les attentes contribuent à créer la réalité future. Les consommateurs s’attendent à ce que l’inflation entraîne une hausse des prix futurs, ce qui les incite à faire des achats importants maintenant, ce qui entraîne une plus grande demande pour ces articles, ce qui conduit les entreprises à augmenter les prix, aboutissant à une inflation future plus élevée. Les attentes deviennent réalité et le cercle vicieux continue.

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