Pourquoi le conflit fraternel devient mortel

Alors que de nombreux groupes familiaux semblent harmonieux, la plupart des fratries abritent des divisions profondes et des conflits durables.

Les psychologues évolutionnistes expliquent cela en termes de compétition précoce sur l’investissement parental (1) mais ont du mal à expliquer sa persistance après le départ des parents.

Conflit fraternel entre les animaux

On a beaucoup parlé de la pratique du siblicide par les poussins aigles. La mère peut pondre deux œufs, mais en général un seul est élevé. Si les deux œufs éclosent, le poussin le plus âgé tue généralement le plus jeune et le plus faible. Pendant que cet événement macabre se déroule, les parents n’interviennent pas.

Ce phénomène surprenant semble un gaspillage, mais il peut en fait s’agir d’une stratégie d’assurance. Si un œuf n’éclore pas ou si le poussin n’est pas viable, l’autre est là pour le remplacer. Dans le langage des chroniqueurs de la monarchie, il y a un héritier et un remplaçant.

Les aigles doivent transporter de la nourriture sur de longues distances jusqu’au nid et auraient du mal à élever deux poussins simultanément.

Ce genre de sottise n’est pas propre aux aigles. Le siblicide est présent chez d’autres espèces d’oiseaux, y compris les hérons et les fous. Les hérons aigrettes pondent généralement trois œufs et le nombre peut être réduit à deux par siblicide les années où la nourriture est rare.

Les porcs naissent avec des dents acérées qu’ils utilisent sur leurs frères et sœurs pour établir une position de trayons favorable où ils reçoivent plus de lait. La concurrence pour l’investissement parental va plus loin chez les chiots hyène tachetée où la pénurie de nourriture conduit à un siblicide qui produit une amélioration de la croissance pour les survivants.

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Même si de nombreuses autres espèces arrivent au monde équipées pour gérer violemment les concurrents frères et sœurs, cela ne signifie pas nécessairement que les humains réagissent de manière similaire. Pourtant, des mythes qui nous donnent un avertissement juste sur le pire à attendre des interactions entre frères et sœurs.

Caïn et Abel

Lorsque les frères et sœurs animaux se font mutuellement, la pratique est parfois appelée caïnisme en référence à l’histoire biblique de Caïn tuant son frère Abel.

Bien que le fratricide soit un événement du monde réel, il est rare et les meurtres commis par des sœurs sont encore plus rares. Nous pouvons être inhibés de la violence contre des parents proches parce que cela nuit à notre aptitude inclusive à long terme calculée comme le nombre de copies de nos gènes propagés dans les générations futures.

Une telle inhibition est étayée par des preuves selon lesquelles la fratrie est plus courante chez les demi-frères et sœurs et les demi-frères et sœurs que chez les frères et sœurs à part entière. Bien sûr, les familles confrontées à des événements tels que le divorce, le deuil ou le remariage ont plus de sources potentielles de stress et de conflit.

L’influence de l’âge des tueurs par rapport aux victimes est un autre modèle intrigant de la siblicide. Lorsque les deux sont jeunes, le modèle typique est que le frère aîné tue le plus jeune. Lorsqu’ils sont adultes, il est plus probable que le plus jeune soit le tueur et que le plus âgé soit la victime.

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Le premier modèle suit celui des poussins d’aigle en ce sens que le frère aîné – qui est généralement beaucoup plus gros et plus fort – tue le plus jeune.

Chez les adultes, le fait que les enfants plus âgés acquièrent souvent des ressources en argent, en maisons et en terres signifie qu’ils peuvent constituer un obstacle pour les frères et sœurs plus jeunes à acquérir cette forme d’investissement parental retardé. Ce phénomène peut avoir joué dans un fratricide multiple choquant qui s’est produit récemment près de Mitchelstown, dans le comté de Cork, en Irlande.

Fratricide dans les champs

Trois frères Hennessy, qui avaient grandi sur une petite ferme familiale de 50 acres, ont été retrouvés morts. Deux d’entre eux, William (66 ans) et John (59 ans) travaillaient toujours à la ferme tandis que Patrick (60 ans) travaillait dans un atelier de pneus.

Les frères étaient calmes, respectueux des lois et appréciés dans leur communauté locale où ils étaient bien connus pour leur participation au sport local. Apparemment, il y avait eu des tensions liées à la vente d’un champ de six acres et à l’utilisation des pâturages.

La séquence précise des événements a été reconstituée sur la base en grande partie de la découverte des corps. Un frère a été retrouvé dans la maison avec de graves blessures à la tête. Un autre est mort de blessures similaires dans un hangar à proximité. La police a conclu qu’ils avaient été matraqués à mort avec un manche de hache.

Le corps du troisième frère, John, a été retrouvé dans la rivière Funcheon où il était mort noyé. La police spécule que John a tué ses deux frères aînés avant de se suicider.

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Le frère aîné, William, avait hérité de la ferme sur laquelle John continuait de travailler. La terre était marécageuse et la plupart du temps impropre à la culture. Cela signifiait que les deux frères menaient une vie économiquement marginale en gagnant une bouchée de pain en vendant du bois de chauffage et en revendant du foin.

N’ayant pas d’emploi stable, pas de terre et pas de perspectives, il semble que le plus jeune des frères et sœurs ait renversé un irritant apparemment mineur qui soulignait son manque de statut dans la famille et dans la communauté.

Référence

1 Barber, N. (2020). Évolution dans l’ici et maintenant: comment l’adaptation et l’apprentissage social expliquent l’humanité. Guilford, CT: Prométhée / Rowman et Littlefield.