Pourquoi le désir de couple peut sembler naturel alors qu’il ne l’est pas

Que faites-vous vraiment vouloir? Peu importe ce que vos proches, amis, voisins, collègues ou toute autre personne pense que vous devriez souhaiter. Peu importe ce qui est valorisé, respecté et célébré dans la société. Oubliez la façon dont vous seriez récompensé et protégé par les lois et les politiques si vous viviez la vie prévue. Pensez simplement à qui vous êtes, au plus profond de vous-même.

Considérons, par exemple, la question de savoir si les femmes sont intéressées par des passions ou des réalisations autres que le mariage ou la maternité, ou si fondamentalement, le mariage et la maternité sont tout pour elles. Cette question semble-t-elle désuète? Peut-être même un peu offensant, lorsqu’on l’interroge à toutes les femmes?

Il fut un temps et un lieu où cette question aurait semblé banale. Lorsqu’elle est posée à un groupe de femmes privilégiées majoritairement blanches, la réponse qui nous semble si choquante maintenant, était également banale.

Dans les années 1950, la Fondation Mellon a financé une étude de 10 ans sur les femmes du Vassar College. Selon le Vassar Quarterly:

«L’étude a révélé que les étudiants de Vassar étaient extrêmement intéressés par une chose: se marier et fonder une famille, et avaient peu d’intérêt pour l’accomplissement indépendant en dehors de la définition d’épouse et de mère.

Je ne doute pas que les femmes qui ont répondu à cette question disaient aux chercheurs ce qu’elles ressentaient vraiment. Le mariage et la maternité étaient ce qu’ils voulaient personnellement. C’était qui ils étaient. Ils ne pensaient pas simplement dire qu’ils voulaient le mariage et la maternité, et rien de plus, à cause des normes, des attentes, des politiques et des pratiques en vigueur dans leur société et de leur place particulière dans celle-ci. Et probablement pour certains d’entre eux, c’est vraiment qui ils étaient et ce qu’ils voulaient vraiment.

Mais les femmes de Vassar aujourd’hui auraient probablement une réaction totalement différente à ce genre de question. De manière très disproportionnée, ils aurait être intéressé par l’accomplissement indépendant en dehors de la définition d’épouse et de mère. Je ne dis pas cela pour manquer de respect à ceux qui veulent que le mariage et la famille soient leur seul objectif, mais pour souligner à quel point nos normes et nos attentes sont différentes aujourd’hui.

Envie d’être couplé: intrinsèque ou façonné par notre époque?

Qu’en est-il lorsque les célibataires disent qu’ils aspirent à être accouplés? Au fond, rester célibataire est quelque chose qui ne les intéresse tout simplement pas – ou peut-être même les effraie.

Je pense que je suis parfaitement conscient des pressions exercées sur le couple, des structures juridiques formelles et des dynamiques psychologiques informelles qui récompensent le couplage. J’étudie la psychologie du célibat depuis de nombreuses années. Et pourtant, j’ai tendance à prendre les célibataires au pied de la lettre quand ils disent qu’ils ne veulent vraiment pas être célibataires. Je suppose qu’ils décrivent leurs propres véritables désirs intrinsèques, qui se trouvent être cohérents avec les normes en vigueur qui encouragent, respectent et récompensent le couplage.

J’ai été plus intrigué par les célibataires qui semblent plus en conflit au sujet du couplage. Ceux qui pensent qu’ils devraient faire plus pour trouver The One, mais qui n’arrivent tout simplement pas à se motiver pour aller jusqu’au bout. Ou ceux qui continuent d’essayer une relation amoureuse après l’autre, mais se sentent secrètement soulagés lorsque chacune se termine. Je pense qu’ils sont peut-être célibataires – la vie de célibataire est vraiment leur meilleure vie – mais ils ne le réalisent tout simplement pas encore. Ils ne peuvent pas briser la culture insistante du couplage pour reconnaître que la vie de célibataire est leur vie la plus épanouissante et la plus significative.

Un livre récemment publié, La ténacité de la norme de couple, m’a obligé à reconsidérer mes hypothèses. Est-il possible que même parmi les célibataires qui se sentent le plus sûrs de vouloir être couplés, certains soient plus influencés que je ne le pensais par les pressions et les attentes dominantes?

Dans la section suivante, je montrerai pourquoi, à certains égards importants, il devrait être plus facile de vivre en dehors de la vie couplée conventionnelle. Ensuite, dans la dernière section, j’expliquerai pourquoi, malgré ces avancées, le désir de couplage persiste, et pourquoi ce désir est intrinsèque alors que peut-être ce n’est pas le cas.

Il devrait être plus facile de vivre en dehors de la vie couplée conventionnelle

La ténacité de la norme du couple est un livre approfondi qui documente la manière dont le couple en est venu à être compris «comme la manière normale, naturelle et supérieure d’être un adulte». (J’ai décrit cela comme un «couplage obligatoire» dans un article précédent.) Cinq chercheurs – Sasha Roseneil, Isabel Crowhurst, Tone Hellesund, Ana Cristina Santos et Mariya Stoilova – ont fait des recherches sur quatre nations européennes très différentes, qu’ils ont caractérisées comme suit:

  • Le Royaume-Uni, un État providence libéral tardif
  • Le Portugal, un État providence du sud de l’Europe post-dictature
  • La Norvège, un État providence social-démocrate
  • La Bulgarie, un État postcommuniste

Pour chaque nation, ils ont documenté:

  • Lois et politiques relatives au couplage, et comment elles ont évolué au fil du temps
  • Mouvements sociaux pour le genre et l’égalité des sexes
  • Les expériences personnelles des personnes vivant en dehors du couple conventionnel, telles que décrites dans de longs entretiens. Les personnes interrogées étaient soit célibataires, soit dans une relation de même sexe, ou partageant un logement avec des personnes qui n’étaient pas de la famille, ou dans une relation «vivant séparément» avec un partenaire amoureux, ou une combinaison.

Les chercheurs ont constaté que:

«Vivre en dehors de la forme de couple, ou dans des formes de couple non normatives, est rendu plus difficile, économiquement, légalement et socialement, par les lois et les politiques des États.»

Certains exemples étaient similaires à ceux dont j’ai parlé aux États-Unis: «21 façons dont les célibataires sont davantage taxés, et pas seulement financièrement.»

La direction du changement au Royaume-Uni, en Norvège et au Portugal (moins en Bulgarie) a été vers une meilleure adaptation de la vie en dehors du mariage et de la famille hétérosexuels. Par exemple, le divorce est devenu plus possible; il y a moins de discrimination à l’égard des femmes et des personnes lesbiennes, gays et bisexuelles; et il y a plus de politiques qui soutiennent les individus plutôt que de cibler uniquement les familles. Les mouvements de femmes et l’activisme LGBT ont joué un rôle important dans la réalisation de ces changements.

Les vrais changements dans la façon dont les gens choisissent de vivre devraient également avoir de l’importance. Comme de plus en plus de personnes vivent en dehors du couple conventionnel, il devrait être plus facile pour tout le monde d’imaginer le faire. Et en fait, vivre d’une autre manière est devenu de plus en plus courant, dans les 4 pays étudiés par Roseneil et ses collègues, et dans de nombreux autres pays à travers le monde.

En utilisant une définition large d’un couple qui comprend à la fois les couples mariés et cohabitants, ainsi que les couples qui ont ou n’ont pas d’enfants, le Couple-Norme Les auteurs ont rapporté qu’en 2011, les ménages composés de couples représentaient moins de la moitié de tous les ménages en Norvège et en Bulgarie, et qu’ils constituaient moins des deux tiers des ménages au Royaume-Uni et au Portugal.

Ménages comprenant un couple

44% Norvège

45% Bulgarie

57% Royaume-Uni

64% Portugal

En Norvège, il y a presque autant de ménages composés d’une personne vivant seule que de ménages avec couples: 41%. (Les pourcentages sont respectivement de 31, 29 et 21 pour la Bulgarie, le Royaume-Uni et le Portugal.)

Pourtant, la norme du couple persiste et le désir d’être couplé se sent intrinsèque

Même si les lois et les politiques se sont assouplies au fil du temps, ne récompensant plus les familles mariées hétérosexuelles et défavorisant les personnes qui ne sont pas mariées avec des enfants autant qu’autrefois, et même si de plus en plus de personnes vivent en dehors du couple conventionnel, la pression pour être couplé persiste. . En fait, Roseneil et ses collègues affirment que «l’application sociale et la promotion culturelle» du couplage sont devenues encore plus importantes à mesure que les sanctions formelles se sont assouplies.

Dans Singled Out, J’ai décrit une dynamique similaire. Le mariage avait autrefois une emprise beaucoup plus puissante sur la vie des gens – en particulier des femmes – qu’aujourd’hui. Moins de femmes sont attachées à un mari pour leur survie économique. Plusieurs d’entre eux peuvent subvenir à leurs besoins, et peut-être aussi certains enfants, sans se marier. Les relations sexuelles en dehors du mariage étaient autrefois stigmatisées; c’est terminé. Les parents célibataires et leurs enfants sont toujours honteux, mais ils ont plus de protections juridiques qu’avant et ils ont aussi beaucoup de compagnie.

Que peut-on faire pour que les célibataires continuent d’attraper cet anneau? La réponse est une couverture mentale – la glorification implacable du mariage, ainsi que la honte des célibataires et leur semant le doute sur leur vie de célibataire.

De leurs entretiens approfondis, Roseneil et ses collègues ont appris comment la promotion incessante du mariage et de l’accouplement, ainsi que le scepticisme envers d’autres modes de vie, ont laissé sa marque.

Les personnes interrogées savaient souvent que leurs parents, et parfois leurs amis, désapprouvaient leur vie en dehors de l’accouplement conventionnel. Ils ont peut-être rejeté et même éprouvé de la colère contre cette désapprobation. Et pourtant, il est entré sous leur peau.

Certains ne sont devenus célibataires qu’après avoir divorcé. Le mariage peut avoir été tumultueux ou même dangereux. Peut-être qu’une relation amoureuse après l’autre était profondément insatisfaisante, peut-être même abusive. Et pourtant, certains avaient envie d’être à nouveau accouplés. Au fil du temps, comme certaines de ces personnes ont vécu célibataires pendant de plus longues périodes, elles ont commencé à découvrir les joies de la vie célibataire. Ils ont aimé les libertés. Ils ont aimé la paix. Mais ils ont résisté à ces sentiments et ont continué à croire qu’ils devraient vraiment être couplés. Qu’ils vraiment voulait être couplé.

Les auteurs ont expliqué que:

«Le besoin de faire partie d’un couple peut être fort. Le désir peut sembler organique, naturel, comme s’il venait de «l’intérieur», et il peut sembler plus réel et plus intense que n’importe quelle réalité «extérieure». »

Lorsque les gens s’aventurent au-delà du couple conventionnel, ils risquent de perdre l’estime, l’approbation et l’inclusion – ainsi que les célébrations et les cadeaux – qui accompagnent le fait d’être membre du Club des couples.

«Le fait de ne pas être à la hauteur de la norme du couple… peut produire des troubles intérieurs – des sentiments de honte, de manque et de désespoir. Lorsqu’une relation a pris fin, lorsqu’un partenaire a été perdu, et avec eux le statut socialement reconnu d’une personne couplée, la culpabilité, le chagrin et le regret peuvent être dévorants. « 

Maintenant, considérez ce qui se passe ensuite, selon les savants:

«Le désir de revenir, souvent avec une grande hâte, au couple peut être irrésistible. Il peut y avoir une traction à répéter, à retrouver la sécurité du lieu connu et reconnu du couple. Ces sentiments accablants servent de sanctions internes contre les violations de la norme de couple et renforcent le sentiment de naturel et de supériorité du couple. Ce sens ne réside pas dans la conscience consciente en tant que croyance. Elle est si profondément acceptée comme réalité expérientielle, comme vérité, qu’elle n’est pas vue comme une croyance, comme une question de détermination ou de choix.

C’est une déclaration frappante. Notre façon habituelle de comprendre les sentiments douloureux liés à la perte d’une relation amoureuse et le désir de la prochaine relation amoureuse est qu’ils indiquent ce que nous voulons vraiment, intrinsèquement. Ils prouvent que le désir de couple est vraiment naturel et qu’être couplé est vraiment la meilleure façon d’être. Au lieu de cela, je pense que les auteurs disent que ces sentiments semblent naturels et intrinsèques en partie à cause de toutes les façons dont la norme de couple est promue et appliquée, à l’extérieur. Nous pensons ressentir quelque chose qui vient de l’intérieur, mais en fait, la psychologie est plus compliquée que cela.

Les auteurs ne disent pas qu’il n’y a pas de véritables pulsions internes alimentant le désir d’un «attachement sexuel intime, aimant et sexuel à une autre personne». Vouloir être couplé, notent-ils, «c’est bien plus que plaire aux autres, suivre les conventions et s’intégrer aux groupes sociaux». Mais nous comprenons déjà les forces qui semblent intrinsèques. Ce que nous n’avons pas pleinement apprécié, ce sont les pouvoirs de toutes les autres forces et comment elles sont perçues comme internes et naturelles, alors que dans une certaine mesure, elles ne le sont pas.