Pourquoi votre cerveau ne se soucie que des personnes qui vous ressemblent

Bien que le Mois de l’histoire des Noirs soit terminé, le racisme perdure. Le racisme est omniprésent et toxique, et une chose qui le rend si insidieux est la façon dont nos cerveaux sont câblés. Chaque fois que je pense au racisme, cela me rappelle une étude fascinante de l’IRMf sur la race et l’empathie. Et alors que les publications scientifiques ont généralement des titres ennuyeux et déroutants, celui-ci s’intitulait de manière inquiétante «Leur douleur n’est pas notre douleur».

Dans cette étude italienne, des chercheurs ont amené des hommes blancs et des hommes noirs dans le laboratoire (Azevedo 2012). Les participants ont tous été placés dans une machine IRMf et ont vu de courts clips vidéo de mains à la peau blanche ou à la peau noire. Dans chaque vidéo, la main qu’ils voyaient était soit légèrement touchée avec un coton-tige, soit douloureusement piquée avec une aiguille hypodermique.

Normalement, lorsque vous voyez quelqu’un ressentir de la douleur, votre cerveau a une réaction empathique automatique, en particulier dans une région appelée insula. Comme je l’ai écrit dans Le classeur en spirale ascendante, “L’insula fournit l’expérience physique de vos émotions.” Cela fait partie des circuits de la douleur de votre cerveau. Ainsi, vos propres circuits de douleur s’activent lorsque vous ressentez votre propre version de la douleur de l’autre personne.

Sans surprise, c’est aussi ce que les chercheurs ont trouvé dans cette étude… mais seulement lorsque les participants ont observé des personnes de la même race. Lorsque ces hommes ont regardé la main d’une race différente se faire piquer par une aiguille, ils avaient diminué l’activité cérébrale empathique.

Cela signifie que si vous êtes blanc et que vous voyez une main blanche se faire piquer avec une seringue qui active automatiquement l’insula. Mais voir une main noire se faire piquer avec une aiguille ne suscite pas la même réponse.

Le même schéma s’est produit pour les participants noirs. Donc, si vous êtes noir et que vous voyez une main noire se faire piquer avec une aiguille, votre insula s’active plus que de voir une main blanche.

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Cela ne semble pas de bon augure pour les relations raciales. Mais il y a de bonnes nouvelles! L’ampleur de l’effet n’était pas la même pour tout le monde. Le degré auquel le cerveau répond à la douleur des autres races est en corrélation avec les préjugés raciaux implicites.

Si vous n’êtes pas familier avec les préjugés raciaux implicites, ce sont les associations automatiques qui vous viennent à l’esprit lorsque vous pensez à la race. Ils surviennent extrêmement rapidement et sont souvent inconscients.

Pensez à un criminel. De quelle couleur est la personne qui vous vient à l’esprit? Et si vous imaginez un étudiant (comme les participants à cette étude)? Ou un docteur? Bien que ces personnes imaginaires puissent être de n’importe quelle race, les préjugés raciaux implicites permettent d’associer plus facilement des attributs positifs à une race et des attributs négatifs à une autre. Par exemple, si vous avez un préjugé envers les Blancs, vous serez plus susceptible d’associer les Blancs à des concepts positifs comme le «succès». Et vous serez plus susceptible d’associer les Noirs à des concepts négatifs, comme le «crime».

Plus votre préjugé racial implicite est élevé, plus le circuit d’empathie de votre cerveau ne se soucie que de la douleur des personnes qui vous ressemblent. En revanche, les personnes ayant un faible préjugé racial implicite ont des circuits d’empathie qui répondent à la douleur de chacun. Vous pouvez tester vos propres préjugés raciaux implicites avec ce test en ligne de l’Université de Harvard: https://implicit.harvard.edu/implicit/takeatouchtest.html (Il propose également d’autres tests afin que vous puissiez également tester vos préjugés sur le sexe, l’âge, ou handicap).

Vous serez probablement surpris de vos préjugés. Presque tout le monde en a dans une certaine mesure. Mais cela signifie-t-il que nous sommes tous condamnés à vivre dans une société raciste? Heureusement non.

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Tout d’abord, les préjugés raciaux implicites N’EST PAS DU RACISME. Le racisme concerne une race qui utilise le pouvoir pour en opprimer une autre. Ce n’est pas une pensée ou un sentiment. Et le biais automatique du cerveau ne consiste pas à savoir si vous êtes une bonne personne ou non. Les préjugés raciaux implicites concernent principalement les types de personnes avec lesquelles vous interagissez régulièrement ou les données démographiques du quartier dans lequel vous avez grandi. Il s’agit également des opinions sur la race que vous entendez de votre famille et de vos amis, et des messages que vous recevez des médias et du culture plus large. Mais cela pose un problème de relations raciales dans une société multiculturelle si nous ressentons automatiquement de l’empathie pour les personnes de notre race et moins pour les personnes d’autres races.

L’empathie existe pour nous aider à prendre des actions pro-sociales: des actions qui profitent aux groupes et aux sociétés dont nous faisons partie. Lorsque je ressens votre douleur comme je ressens ma propre douleur, je suis plus susceptible de prendre des mesures pour vous aider. Donc, si vous ne ressentez pas la douleur d’une autre personne aussi intimement, vous êtes moins susceptible de prendre des mesures pour l’aider, ou même de vous en soucier en premier lieu.

Mais ce n’est pas parce que votre cerveau peut avoir un biais automatique programmé par votre enfance ou les médias ou votre environnement actuel que vous devez le suivre. Ressentir de l’empathie et agir avec compassion sont des choses totalement différentes. Peu importe si vous «ressentez» la douleur de quelqu’un d’autre ou non, vous pouvez quand même agir pour l’aider.

Mieux encore, des études montrent que vous pouvez réellement changer vos biais automatiques (Lai 2014). Une façon est d’en apprendre davantage sur les personnes qui réussissent d’autres races qui défient les stéréotypes. Essayez de lire des livres ou de regarder des émissions sur des personnes qui ne vous ressemblent pas. Les effets ne durent cependant pas longtemps – il faut du temps pour changer des années d’influence culturelle sur votre cerveau – alors ne pensez pas que c’est une solution facile (Lai 2016). Cela ne résoudra clairement pas le racisme institutionnel, mais au niveau individuel, c’est un pas dans la bonne direction.

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Vous pouvez même le simuler jusqu’à ce que vous le fassiez. Vous n’avez pas besoin d’avoir des pensées pures pour être une bonne personne. C’est normal d’avoir des préjugés. C’est presque impossible de ne pas le faire. La clé est d’être conscient de vos préjugés automatiques et de ne pas les laisser guider vos actions ou la façon dont vous traitez les autres.

Sans prise de conscience, vous suivrez simplement robotiquement les biais implicites programmés en vous. Vos sentiments d’empathie, ou leur manque d’empathie, peuvent facilement conduire à l’inaction face à l’injustice raciale. Mais avec un peu de conscience de soi, vous pouvez à la place commencer à vivre vos valeurs avec intention et repousser plus fortement le racisme.

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