Pourquoi vous ne reconnaissez peut-être pas la douleur de votre partenaire

Une personne proche de vous souffre, et on pourrait imaginer qu’il serait facile de dire – à partir du langage corporel de la personne – qu’elle souffre. Cependant, détecter réellement quand quelqu’un souffre à cause de son langage corporel n’est pas si facile.

La recherche a suggéré qu’il existe des expressions faciales universelles de certaines émotions de base (bonheur, tristesse, peur, surprise, dégoût, colère), et la plupart des gens peuvent les reconnaître partout dans le monde. Mais qu’en est-il de la douleur ? Existe-t-il une expression faciale universelle associée à la douleur ?

Eh bien, les recherches sur ce sujet remontent aux anciens Grecs. Hippocrate – le « père » de la médecine – a suggéré à ses étudiants de regarder d’abord le visage du patient pour détecter la douleur. Charles Darwin, qui a plaidé en faveur des expressions faciales universelles de l’émotion, croyait qu’il y avait un visage douloureux, mais les recherches ultérieures n’ont pas trouvé le « visage de la douleur » définitif.

Alors, pourquoi pourriez-vous ne pas reconnaître qu’un partenaire ou un être cher souffre ?

Il y a plusieurs raisons.

  1. Règles d’affichage. Ce sont des normes sociales qui poussent les gens à essayer de dissimuler des expressions émotionnelles fortes. Parce que la douleur est une émotion négative, les gens peuvent avoir tendance à essayer de cacher leur douleur. C’est pourquoi, dans la recherche, il a été démontré que le sourire se produit parfois lorsqu’une personne souffre – c’est une tentative de dissimuler le vrai sentiment.
  2. Indices faciaux subtils. Certaines parties du visage et des expressions faciales peuvent être associées de manière plus cohérente à l’expérience de la douleur. Par exemple, le froncement des sourcils, le rétrécissement des yeux, le soulèvement de la lèvre supérieure et une bouche étirée et ouverte sont des indices non verbaux qui sont généralement, mais pas toujours, associés au visage de la douleur. Ces indices peuvent être trop subtils pour être détectés avec une quelconque cohérence.
  3. Indices émotionnels contradictoires. Des recherches récentes suggèrent que nous pouvons manquer les signaux associés à la douleur et les confondre avec une autre émotion négative, telle que la colère ou le mécontentement. C’est peut-être pourquoi, lorsque nous interagissons avec quelqu’un qui souffre, nous pensons que la personne est irritée ou bouleversée par nous !
  4. Mauvaise compétence de décodage non verbal. La recherche montre clairement des différences individuelles significatives dans la capacité des gens à « lire » le langage corporel des autres. Dans de nombreux cas, nous pouvons soit ignorer les indices évidents que quelqu’un souffre, soit nous pouvons « voir » une autre émotion (« elle sourit, alors elle doit être heureuse ! »). Si vous n’êtes pas très doué pour décoder les signaux non verbaux, vous pouvez faire deux choses. Vous pouvez travailler pour développer de meilleures compétences de décodage [it’s not easy and takes a lot of work!], ou vous pouvez vous rappeler de poser des questions lorsque vous détectez que quelque chose ne va pas.

L’expert en communication non verbale Alan Crawley est co-auteur de cet article.