Quand devient-on adulte ?

Quand devient-on adulte ? Au cours des dernières décennies, cette question a de plus en plus fait l’objet de débats parmi les jeunes et leurs familles, les médias d’information populaires et les institutions sociales qui les entourent. Pour beaucoup, les marqueurs sociologiques « classiques » des transitions de rôle chez les adultes – terminer l’école, quitter la maison, se marier, avoir des enfants et entrer sur le marché du travail (Settersten, 2006) – se sentent de plus en plus hors de portée.

Au cours des dernières décennies, des changements sociétaux drastiques ont conduit à l’ajournement de ces transitions de rôles adultes et à des changements démographiques sismiques. Les adultes émergents se marient, ont des enfants et commencent leur carrière beaucoup plus tard dans la vie que la génération précédente.

Ces changements ont amené de nombreux psychologues, notamment Jeffrey Jensen Arnett, à suggérer que 18-29 ans est plus qu’un terrain d’étape pour la transition vers l’âge adulte : c’est une nouvelle phase de développement appelée Vie d’adulte émergente.

Les théories actuelles de l’âge adulte émergent définissent cette période de développement comme étant marquée par cinq piliers : une période de possibilités, d’instabilité, d’explorations identitaires, d’autocentrage et d’ambivalence envers le statut d’adulte (Arnett, 2000 ; 2006). Chacune de ces caractéristiques marque un processus de développement central au cours de cette période de la vie.

Cependant, un aspect majeur de cette période de développement est absent de cette conceptualisation : la manière dont l’âge adulte émerge est un moment où les désirs et les opportunités de contribuer aux familles, aux communautés et à la société civile passent au premier plan. La contribution fait référence aux valeurs, aux désirs et aux comportements qui favorisent le bien-être social et un sens des responsabilités et du devoir qui va au-delà de soi (Lerner et al., 2002 ; Wray-Lake et Syvertsen, 2011).

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Les contributions peuvent être destinées aux membres de la famille, aux pairs ou à sa communauté ou aller au-delà d’un sentiment d’obligation civique (Wray-Lake et Syvertsen, 2011). Par exemple, les adultes émergents issus de l’immigration s’engagent souvent à aider leur famille à traduire, à prendre soin des enfants ou des aînés de leur famille et de leur communauté, à encadrer les jeunes membres de la communauté et à défendre une cause qui leur tient à cœur (Katsiaficas, 2015).

Les conditions actuelles auxquelles sont confrontés les adultes émergents en raison de la mondialisation, de l’immigration, de l’évolution du niveau de scolarité et des opportunités économiques (Rosenbaum et al., 2015 ; Syed et Mitchell, 2013) façonnent tous leurs désirs et leurs opportunités de contribuer aux autres.

Dans la littérature existante, ces contributions sont opérationnalisées de diverses manières, y compris les obligations familiales (Fuligni, 2001 ; 2007), l’engagement civique ou communautaire (Jensen, 2008) et la contribution à sa communauté ou à la société en général (Lerner et al., 2003 ; Katsiaficas et al., 2016).

Des preuves empiriques suggèrent qu’à mesure que les jeunes atteignent l’âge adulte, ces contributions deviennent de plus en plus importantes pour l’âge adulte émergent (Suárez-Orozco et al., 2015) et qu’elles font partie intégrante des identités adultes émergentes (Katsiaficas, 2017 ; Katsiaficas et al., 2014 ), et qu’ils jouent un rôle essentiel dans le développement positif des jeunes (Lerner et al., 2002). En bref, il est de plus en plus évident que ces contributions jouent un rôle fondamental dans la vie des adultes émergents. Pourtant, ils ont été négligés dans la conceptualisation théorique de cette période de la vie.

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Il est peut-être temps d’explorer un sixième pilier de l’âge adulte émergent : la contribution. Ces contributions non examinées ont des implications importantes non seulement pour les adultes que ces adultes émergents deviendront, mais, en fait, ont des implications importantes pour le type de société que nous deviendrons.