Quand les attaques de panique sont une douleur dans le cou

En tant que psychologue clinico-culturel, on me demande souvent si je crois que les troubles mentaux sont universellement interculturels ou spécifiques à la culture. La meilleure réponse courte que je puisse donner à cette question est: “Oui!”

La panique comme une mauvaise interprétation catastrophique

Pour une réponse un peu plus longue, je vais revenir sur un article vieux de 20 ans qui a fortement influencé ma réflexion sur ces questions; Devon Hinton “Une présentation unique du trouble panique chez les réfugiés khmers: le syndrome du cou endolori”, co-écrit avec Khin Um et Phalnarith Ba. Avant de décrire cet article, cependant, nous devons remonter encore plus loin dans le temps, au milieu des années 1980, lorsque David Clark a décrit le rôle central de l’interprétation dans l’anxiété.

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Imaginez maintenant les vagues qui montent à l’intérieur …

Source: Mubariz Mehdizadeh / Unsplash

L’idée principale est simple: (1) les sensations physiques inhabituelles demandent une explication; (2) certaines explications potentielles sont particulièrement préoccupantes; en effet, à tel point que (3) le système nerveux autonome est excité, ce qui à son tour (4) génère plus de sensations physiques, y compris celles qui nous concernaient en premier lieu. Le système nerveux autonome a évolué pour nous aider dans les situations de «combat ou de fuite», mais peut aussi générer toute une gamme de sensations. Si ces sensations incluent celles qui ont déclenché l’inquiétude en premier lieu, une boucle de rétroaction peut émerger.

Imaginez que vous ressentiez un essoufflement et une certaine tension musculaire dans la poitrine. Peut-être avez-vous pris une tasse de café supplémentaire ce matin, peut-être êtes-vous plus stressé que d’habitude. Mais lorsque vous remarquez ces sensations, vous vous demandez si vous pourriez avoir des problèmes cardiaques. Comme vous pensez, assez raisonnablement, que les problèmes cardiaques potentiels sont un mauvais signe, vous vous inquiétez. Cette préoccupation active le système nerveux autonome, conduisant à un certain nombre de sensations physiques – une respiration moins profonde et une poitrine plus serrée parmi elles.

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Faites le tour de cette boucle plusieurs fois et vous ne songerez plus simplement à des «problèmes cardiaques»; vous vous posez peut-être des questions sur l’apparition d’une crise cardiaque. Vous pensez – encore une fois, pas déraisonnablement – qu’une crise cardiaque est potentiellement mortelle. Maintenant tu paniques. La boucle finit par se terminer parce que le corps ne peut gérer qu’une quantité limitée d’excitation, et le résultat redouté ne semble pas se produire. Mais ce sont peut-être les 15 minutes les plus effrayantes de votre vie.

Attaques de panique focalisées sur le cou

Nous pouvons maintenant nous tourner vers le travail de Hinton. Dans cet article de 2001, il décrit des patients khmers (cambodgiens) qui se plaignent d’attaques de panique focalisées sur le cou. Ces patients ont des croyances très différentes sur le fonctionnement du corps. En conséquence, ils décrivent une expérience de panique très différente.

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Les anciennes traditions de guérison s’adaptent aux contextes dans lesquels elles émergent

Source: Naseem Buras / Unsplash

Dans les traditions de guérison du Cambodge, il existe une croyance de longue date en une énergie appelée khyâl– qui coule à travers le corps. Les blocages dans le khyâl peuvent entraîner toutes sortes de problèmes de santé, surtout si ces blocages se produisent dans le cou vulnérable. La langue khmère comprend également plusieurs expressions idiomatiques qui font référence au cou. De plus, de nombreux réfugiés khmers ont vécu des expériences traumatisantes pendant le régime de Pol Pot impliquant le cou, y compris la possibilité de blessures physiques chroniques. Considérez, par exemple, le travail forcé où l’on porterait des poids lourds dans des seaux attachés à un poteau porté à travers la nuque.

Bref, l’attention est attirée sur le cou et les sensations du cou sont particulièrement préoccupantes. Alors maintenant, imaginez que vous avez une raideur de la nuque et des vertiges. Vous vous demandez si ces sensations peuvent être dues à khyâl se levant dans la tête mais se bloquant. Lorsque vous remarquez ces sensations, vous vous demandez si vous pourriez en avoir khyâl problème. Vous pensez, assez raisonnablement, que les problèmes potentiels de khyâl sont préoccupants. Cette préoccupation active le système nerveux autonome, conduisant à un certain nombre de sensations physiques, notamment une raideur musculaire et des vertiges.

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Faites le tour de cette boucle plusieurs fois et vous ne pensez peut-être pas à ‘khyâl problème »plus longtemps; vous vous posez peut-être des questions sur l’apparition d’un khyâl attaque…

Les crises cardiaques sont réelles. Khyâl les attaques ne le sont pas.

Il existe un schéma universel, une boucle de rétroaction dans laquelle les sensations sont interprétées comme catastrophiques, ce qui déclenche un système universel – le système nerveux autonome – qui génère davantage de ces sensations. En même temps, il y a beaucoup de choses ici qui sont culturellement relatives. L’expérience d’une attaque de panique peut varier énormément. Des clients d’horizons différents peuvent finir par partager différents symptômes avec leurs cliniciens – ainsi que des croyances différentes sur ce qui se passe et ce qu’il faut faire pour y remédier.

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Les croyances sur le blocage émotionnel sont courantes dans de nombreuses régions du monde

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À ce stade, je reçois parfois une objection: mais les crises cardiaques sont réelles, khyâl les attaques ne le sont pas! Parfois, cette objection est associée à l’inquiétude que j’ai l’intention de faire valoir que khyâl les attaques sont réelles, mais uniquement pour les Cambodgiens; et peut-être même que les crises cardiaques sont réelles, mais uniquement pour les occidentaux. Dans un sens, c’est encore une fois mon thème principal. Vais-je devenir un relativiste qui pense que la réalité est différente selon les groupes culturels? Ou puis-je assurer à mon public que je suis un universaliste qui pense vraiment, au fond, que la culture est deuxième après la biologie?

Je suis assez universaliste pour soutenir que les crises cardiaques sont réelles, dangereuses et peuvent potentiellement vous tuer, peu importe où vous vivez. Mais de nombreux clients qui cherchent de l’aide pour des crises de panique ont des croyances sur le cœur qui n’ont pas grand-chose à voir avec le fonctionnement du cœur ou la façon dont les crises cardiaques se produisent. En effet, une des composantes de la thérapie cognitivo-comportementale typique pour la panique, pour les clients préoccupés par le cœur, est la psychoéducation sur le fonctionnement réel du cœur.

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Je suis aussi assez relativiste pour soutenir que la croyance en quelque chose comme le khyâl peut potentiellement influencer d’autres croyances; par exemple, les types d’expérience dont on devrait se préoccuper. De telles préoccupations peuvent continuer à avoir des conséquences physiologiques, quelle que soit la réalité biologique khyâl. Les croyances populaires dans les crises cardiaques et khyâl les attaques aident les gens à comprendre un univers où il est possible de mourir subitement: d’un accident vasculaire cérébral, d’un anévrisme… ou d’une crise cardiaque, au sens médical.

Différences profondes, similitudes profondes

L’article de Hinton ne porte pas sur l’universalisme interculturel contre le relativisme culturel. Mais après avoir lu et réfléchi à son article il y a près de vingt ans, j’ai réalisé que j’étais capable de penser de manière plus créative alors que je ne sentais pas que je devais choisir entre ces deux positions. J’encourage maintenant mes étudiants à en apprendre le plus possible sur les deux postes, sans avoir à s’engager rapidement dans l’un d’entre eux. Nous devrions plutôt aspirer à les intégrer là où nous le pouvons, en appréciant à la fois les différences profondes et les similitudes profondes que nous observons dans le monde.