Que peut nous dire le cerveau d’un bébé sur l’anxiété ?

Les enfants souffrant de troubles anxieux sont plus susceptibles de souffrir de troubles anxieux, de troubles de l’humeur et d’autres troubles psychiatriques à l’âge adulte. La prédisposition aux troubles anxieux (trait d’anxiété) chez les mères est associée à une augmentation des troubles anxieux chez leurs enfants. Ce potentiel pour les enfants de développer des troubles anxieux implique probablement à la fois une prédisposition génétique et des influences environnementales. Les bébés d’un mois peuvent-ils nous apprendre quelque chose sur les mécanismes cérébraux sous-jacents à l’anxiété ? Une étude remarquable publiée dans le Journal américain de psychiatrie par Chad Sylvester et ses collègues aborde cette question.

Des études antérieures ont démontré que des circuits cérébraux spécifiques chez les enfants plus âgés et les adultes souffrant de troubles anxieux ont une réponse plus forte à certains stimuli que chez les personnes sans troubles anxieux. Ces mêmes régions cérébrales sont-elles hyper-réactives chez les bébés d’un mois qui peuvent présenter un risque accru de troubles anxieux ? Pour répondre à cette question, Sylvester et ses collègues ont comparé les changements de l’activité cérébrale en réponse à des sons inattendus chez des bébés dont les mères présentent une gamme de prédispositions à l’anxiété (tendances de trait à l’anxiété). L’activité cérébrale a été mesurée par imagerie par résonance magnétique fonctionnelle, IRMf.

On sait que des régions cérébrales spécifiques forment divers réseaux fonctionnels chez les enfants plus âgés et les adultes. Bien que l’on sache peu de choses sur les circuits fonctionnels des nourrissons de 1 mois, ces chercheurs ont examiné la connectivité de régions analogues chez les nourrissons pour voir si elles présentaient des réponses différentes aux sursauts de bruit blanc.

A lire aussi  Une nation crédule a besoin d'une solution rapide (par Jesse Singal)

L’imagerie fonctionnelle du cerveau chez les nourrissons est extrêmement difficile et complexe. Au cours des dernières années, Sylvester et ses collègues ont développé des méthodes pour utiliser l’IRMf de manière fiable pour mesurer l’activité cérébrale fonctionnelle chez les bébés. Dans la présente étude, les bébés endormis ont été placés dans un scanner IRM pendant environ six minutes au total. En plus du bourdonnement de fond constant du scanner, des rafales de bruit blanc de 400 millisecondes ont été introduites à des intervalles aléatoires toutes les 9 à 14 secondes. (Les bébés portaient des protège-oreilles pour s’assurer que les bruits étaient à des niveaux sans danger.) L’activité cérébrale a été mesurée dans des régions spécifiques du cerveau en surveillant les changements dans le flux sanguin (appelé le signal BOLD).

Les participants ont été recrutés à partir d’une étude plus large impliquant un échantillon normatif. Ainsi, il ne s’agissait pas d’un échantillon clinique et il n’y a pas eu d’enrichissement de mères présentant des symptômes psychiatriques. Une mesure standard, le State-Trait Anxiety Inventory, a été utilisée pour quantifier l’anxiété de trait chez les mères. Comme prévu, l’anxiété liée aux traits chez les mères variait dans cet échantillon non clinique, et environ 10 pour cent avaient un score suggérant une anxiété cliniquement significative.

Les auteurs ont mesuré les réponses fonctionnelles du cerveau aux stimuli du bruit blanc chez 45 nourrissons (âge moyen d’environ 28 jours). Les mères de 41 de ces nourrissons avaient rempli le State-Trait Anxiety Inventory. Sylvestre et al. ont comparé l’ampleur des réponses chez les nourrissons avec des mères avec des scores d’anxiété de trait plus élevés par rapport à des scores plus faibles. Ils ont identifié des régions du cerveau avec des réponses significativement plus élevées chez les nourrissons dont les mères présentaient une forte anxiété de trait.

A lire aussi  Qu'est-ce qui peut nous aider à mieux faire face à la poursuite de la pandémie?

Les régions du cerveau qui ont montré une réactivité accrue aux éclats de bruit blanc étaient similaires aux régions du cerveau qui sont hyper-réactives chez les adultes souffrant de troubles anxieux. De plus, les aires cérébrales impliquées dans les réseaux fonctionnels hyper-réactifs chez les adultes souffrant de troubles anxieux étaient également hyper-réactives chez les nourrissons de mères présentant un trait d’anxiété plus élevé. Il est prématuré de dire si de telles régions cérébrales chez les nourrissons fonctionnent comme des réseaux neuronaux. Cependant, ces résultats suggèrent que de tels réseaux fonctionnels se développent déjà à l’âge de quatre semaines.

Ainsi, il semble que les très jeunes nourrissons présentent une réactivité cérébrale régionale qui peut être en corrélation avec un risque accru de développer de l’anxiété et d’autres troubles psychiatriques. Les risques héréditaires d’anxiété ainsi que les expositions environnementales possibles pendant le développement fœtal peuvent sous-tendre cette réactivité et ce risque accrus. Ces résultats sont basés sur une population non clinique, et il est possible que les résultats soient encore plus robustes chez les nourrissons issus de familles cliniquement symptomatiques.

Les études d’imagerie fonctionnelle des nourrissons et des enfants ont le potentiel d’identifier les individus à risque de troubles psychiatriques et les régions cérébrales et/ou les réseaux associés à cette prédisposition. De telles études peuvent également fournir des informations qui pourraient conduire à de nouvelles interventions ainsi qu’aider à déterminer les meilleurs moments pour initier des interventions. Un exemple est la thérapie d’interaction parent-enfant, un type spécifique de thérapie qui peut être efficace dans le traitement des symptômes dépressifs chez les jeunes enfants.

A lire aussi  Pouvons-nous changer d'avis sur la coïncidence ?

Cette chronique a été écrite par Eugene Rubin, MD, Ph.D., et Charles Zorumski, MD.