Que signifie un état perpétuel de traumatisme pour la santé ?

Alors que nous atteignons l’horrible cap du million de morts américains dus au COVID-19, à la guerre en Ukraine et aux troubles économiques, politiques et sociaux en cours, les Américains vivent un traumatisme collectif et continu depuis 2020. Chacune de ces crises individuelles que notre nation est confrontée est un événement traumatisant. Combiné avec le barrage constant des médias sociaux et les alertes d’actualité dans la paume de nos mains, les Américains sont fatigués, stressés et effrayés.

Effets des traumatismes sur la santé mentale

En tant qu’épidémiologiste, j’étudie les effets des traumatismes sur la santé mentale depuis plus de 20 ans. Mes recherches ont constamment montré que les traumatismes ont des conséquences sur la santé mentale collective, des conséquences qui peuvent persister d’une génération à l’autre. Tout comme les générations d’aujourd’hui porteront longtemps les cicatrices du COVID-19, elles seront aussi longtemps marquées par le traumatisme de la guerre.

Il y a environ une décennie, j’ai travaillé sur une étude de la répartition géographique du trouble de stress post-traumatique (SSPT) dans le comté de Nimba, au Libéria, près de deux décennies après le début d’une guerre civile. Nous avons constaté que non seulement la prévalence du SSPT parmi la population était élevée, à 48,3 %, mais aussi que les schémas géographiques du SSPT actuel correspondaient à l’endroit où le conflit principal s’était produit deux décennies auparavant. Après les attentats du 11 septembre, il y a eu une augmentation substantielle des symptômes du SSPT et de la dépression à Manhattan.

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Le traumatisme est comme la mémoire. Il reste avec nous au fil des ans, minant notre santé mentale longtemps après des événements précipités, qu’ils soient dus à la violence ou à une maladie infectieuse.

Bien que les conséquences sur la santé mentale des épidémies de maladies infectieuses soient encore un domaine de recherche précoce, un an après l’épidémie de syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) de 2003, les survivants présentaient des niveaux élevés de détresse psychologique. Nous l’avons également constaté au tout début de la pandémie de COVID-19.

Pendant la COVID-19, notre équipe de recherche a découvert que la pandémie était responsable d’un lourd fardeau de mauvaise santé mentale. Avant le COVID-19, environ 9 % des adultes américains signalaient une dépression probable. En mars 2020, notre équipe a constaté que la prévalence de la dépression probable aux États-Unis était plus de trois fois plus élevée qu’avant la pandémie, à 27,8 % ; remarquablement, ce niveau élevé de dépression est resté tout aussi élevé un an plus tard en 2021.

Effets d’une économie inégale

Les États-Unis ont longtemps eu une économie inégale, caractérisée au cours des dernières décennies par un écart grandissant entre ceux qui ont le plus de ressources financières et ceux qui en ont moins. La pandémie a exacerbé cette inégalité – le ralentissement économique causé par la pandémie a touché de manière disproportionnée les Américains à faible revenu. Nous savons depuis longtemps que les personnes à faible revenu sont plus susceptibles d’avoir une mauvaise santé mentale en raison des facteurs de stress de la vie quotidienne. Aujourd’hui, avec les niveaux d’inflation les plus élevés depuis 40 ans (en partie à cause de la guerre en Ukraine), ces mêmes personnes doivent supporter un autre fardeau économique.

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L’observation selon laquelle de mauvaises conditions socio-économiques façonnent la santé mentale après un événement traumatisant n’est pas nouvelle, même si nous ne l’avons jamais vécue à cette échelle auparavant. Après l’ouragan Katrina, l’exposition à des facteurs de stress financiers et sociaux a contribué à façonner la durée des symptômes du SSPT parmi les populations touchées. Comme pour le COVID-19, il ne fait aucun doute que le racisme a joué un rôle dans la répartition de la mauvaise santé mentale après Katrina – en effet, les populations noires sont, en général, plus susceptibles que les populations blanches de souffrir de SSPT après des catastrophes naturelles.

Comment résoudre ces problèmes

Heureusement, les Américains ne subissent pas de violence physique directe de la guerre en Ukraine, mais nous voyons constamment des images, des nouvelles et des publications sur les réseaux sociaux de l’horrible brutalité de la guerre. Quel sera l’impact de cette exposition médiatique sur notre psychisme collectif déjà stressé après deux ans de pandémie ? À court terme, il est nécessaire de veiller à ce que tous les Américains qui ont besoin de soins de santé mentale puissent les obtenir, que ce soit par télémédecine ou par des conseils en personne. Adopter une loi fédérale pour soutenir une ligne téléphonique critique pour la santé mentale est un pas dans la bonne direction, mais, sans un plan de financement durable, c’est aussi un pas en arrière.

À moyen et à long terme, nous devons nous attaquer aux racines socioéconomiques fondamentales de la mauvaise santé mentale et, en particulier, aux inégalités qui génèrent un fardeau disproportionné de mauvaise santé pour certains groupes. Lorsque le manque d’argent, de logement, d’emploi, de soutien social et d’autres actifs clés signifie une mauvaise santé mentale, créer des résultats psychologiques positifs signifie élargir l’accès à ces ressources. Pour alléger le fardeau d’une mauvaise santé mentale, nous devrons reconstruire une société où tous pourront accéder aux ressources dont ils ont besoin pour être en bonne santé, tant mentalement que physiquement.

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En ce moment historique instable, voir les problèmes à travers le prisme de la santé peut nous aider à donner un sens aux problèmes auxquels nous sommes confrontés et à travailler efficacement pour les résoudre. Nous devons nous rappeler que la guerre est également une crise de santé publique, émergeant des mêmes conditions socio-économiques et politiques qui nous rendent vulnérables aux pandémies comme la COVID-19. Nous désirons tous une vie sans traumatisme – c’est une aspiration universelle. Cela devrait nous motiver à faire tout notre possible pour assurer la paix et la stabilité pour tous.