Qu’est-ce que l’apprentissage exploratoire ? | La psychologie aujourd’hui

Pourquoi apprend-on ? C’est la question provocatrice que pose Stanislas Dehaene dans son livre Comment nous apprenons.1 Mais vous ne vous êtes probablement jamais demandé : « Pourquoi apprenons-nous en premier lieu ? » Comme le dit Dehaene :

L’existence même de la capacité d’apprendre soulève des questions… Pourquoi ne naissons-nous pas pré-câblés, avec des logiciels préprogrammés et exactement les connaissances préchargées nécessaires à notre survie ? Dans la lutte darwinienne pour la vie, un animal né mature, avec plus de connaissances que les autres, ne devrait-il pas finir par gagner et propager ses gènes ? Pourquoi l’évolution a-t-elle inventé l’apprentissage en premier lieu ? (p. xvii)

La question semble presque absurde à poser, mais la réponse fonde l’apprentissage sur l’adaptation. Comme Dehaene poursuit :

La capacité d’apprendre… agit beaucoup plus rapidement – elle peut changer de comportement en l’espace de quelques minutes, ce qui est la quintessence même de l’apprentissage : être capable de s’adapter le plus rapidement possible à des conditions imprévisibles. C’est pourquoi l’apprentissage a évolué. Au fil du temps, les animaux qui possédaient même une capacité d’apprentissage rudimentaire avaient de meilleures chances de survie que ceux qui avaient des comportements fixes. (p. xix)

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Source : jtpatriot/Pixabay

À ce titre, l’apprentissage vise principalement à nous aider à survivre et à prospérer dans des « conditions imprévisibles », ce qui ressemble à peu près à la vie.

Exploration contre. Exploitation

L’adaptation à des conditions imprévisibles est souvent le résultat d’un apprentissage exploratoire, qui s’appuie sur la distinction standard entre l’exploration et l’exploitation dans le domaine de l’apprentissage organisationnel (mars 1991). Au sein d’une organisation, l’exploration est généralement du ressort des départements de R&D, bien qu’en tant qu’individu, vous puissiez penser à avoir du temps de « R&D ». L’exploration dans votre quotidien, c’est apprendre de nouvelles choses dans votre domaine et suivre votre curiosité. L’exploration est cependant risquée, car vos efforts pourraient finalement ne mener nulle part, tout comme les idées testées en R&D qui ne mènent pas à des produits tangibles.

L’exploitation, en revanche, consiste à s’engager dans les mêmes activités, à suivre des routines et à accomplir des tâches. Considérez la différence entre les deux « modes » comme une échelle : l’exploitation consiste à gravir la même échelle que vous avez utilisée et à la rendre parfois plus forte et plus fiable. L’exploration consiste à escalader de « nouveaux murs » ou à modifier les capacités et la portée de l’échelle elle-même.

Des études d’IRMf ont montré que l’exploitation est étroitement liée aux centres de récompense dans le cerveau (Laureiro-Martínez et al., 2015).2 Il est gratifiant d’accomplir des tâches routinières (c.-à-d. gravir la même échelle). Malheureusement, l’exploitation peut aussi être risquée. C’est analogue à la notion de Dehaene de « comportements fixes », qui nous enferment dans un modèle de réponse. L’apprentissage exploratoire, en revanche, nous aide à nous adapter à long terme, en élargissant notre répertoire pour les « conditions imprévisibles » alors que nous explorons de nouveaux « murs » et élargissons nos capacités.

Le principal problème auquel la plupart d’entre nous sommes confrontés est que l’apprentissage exploratoire a tendance à être supprimé de nos horaires, tout comme les départements de R&D le sont. Cela n’a pas de conséquences immédiates, car nous pouvons exploiter nos connaissances actuelles. Le problème devient notre capacité à long terme à nous adapter et à prospérer.

Un exemple de l’industrie

Dans Apprentissage et performance organisationnels, J’ai discuté de la société WD-40 et de sa dépendance à un seul produit pendant des décennies. Lorsque l’environnement a changé avec de nouveaux concurrents, ils ont dû s’engager dans un apprentissage exploratoire pour élargir leur base de produits. Avant cela, ils se trouvaient dans ce que Garry Ridge, le PDG de l’entreprise, appelait la « zone des typhons », qui est en train d’être exploitée, où vous « planifiez votre travail, élaborez votre plan » et « vous manquez l’examen, la magie, ou le moment d’apprentissage » (Yemen & Conner, 2002, p. 3). Pour sortir de la zone d’exploitation du typhon, ils se sont lancés dans une série d’activités exploratoires : sessions de formation, lecture de livres sur les bonnes pratiques et plus grand partage des leçons apprises. Grâce à ce processus, ils ont élargi leur répertoire de produits (passant d’une « forteresse de marque » à une « forteresse de marques). Ils ont également élargi leurs capacités en tant qu’individus et ont prospéré en tant qu’entreprise depuis.

L’un des principaux moyens de s’engager dans un apprentissage exploratoire consiste à s’adresser à des « utilisateurs finaux » ou à des clients. La découverte est un processus de « recherche des besoins » et de compréhension des expériences des individus avec un sens de l’empathie et un « esprit de débutant ». C’est un apprentissage exploratoire qui peut conduire à des idées qui vous aident à vous adapter et à prospérer à long terme (bien qu’il soit « risqué » dans le sens où cela prend du temps et peut ne pas conduire à des percées).

Alors, pensez à l’apprentissage exploratoire comme fondamental pour votre nature (et intégré dans les moyens de découvrir de nouvelles idées). Comme Dehaene le déclare de manière provocante, nous ne sommes pas nés « pré-câblés » avec toutes les connaissances nécessaires pour survivre et prospérer. Nous apprenons à nous adapter, et l’apprentissage exploratoire vous aide à construire votre répertoire et vos connaissances pour l’avenir.