Qui suis je? Le cortex et l’identité

Pendant trente-deux ans, Bernhard a enseigné et conseillé des étudiants adultes qui travaillaient dans le cadre d’un programme dans une grande université d’État. Les étudiants du programme conçoivent des diplômes individualisés et peuvent acquérir des crédits universitaires en écrivant sur ce qu’ils ont appris de leurs expériences. La plupart des étudiants voulaient changer leur vie. Certains voulaient progresser dans leur organisation. D’autres en avaient marre de ce qu’ils faisaient et voulaient quelque chose de nouveau. Par-dessus tout, ils voulaient se voir sous un nouveau jour – en tant que personnes capables, dotées de compétences et d’expertise et, parfois, en tant que chercheurs de vérité. Souvent, ils ont créé de nouvelles identités qu’ils ont portées dans le monde après avoir obtenu leur diplôme.

De telles transformations ne sont possibles que parce que le cortex cérébral est programmable. Sa programmabilité nous permet de changer les croyances, les comportements, les allégeances et les philosophies et de modifier la façon dont nous nous présentons aux autres. C’est ce qui nous permet de créer de nouveaux moi. Mais cette flexibilité est une arme à double tranchant. Si vous pouvez changer tant de choses sur vous-même, qui êtes-vous vraiment ? Qui est le tu être changé ? Qui fait le changement ? Et comment ces changements s’adapteront-ils à vos émotions ? Les autres parties de votre cerveau ? Vos penchants génétiques ?

La programmabilité du cortex peut amener les gens à essayer d’adopter des identités qui vont à l’encontre de leur personnalité et de leurs besoins émotionnels. Voici un exemple. Un étudiant, nous l’appellerons David, avait eu une expérience universitaire misérable. Son père, un ingénieur, avait clairement indiqué qu’il ne paierait les études collégiales de David que s’il détenait un diplôme d’ingénieur. Après avoir lutté avec le programme d’études d’ingénieur pendant deux ans, David a abandonné. Il ne savait pas ce qu’il voulait faire ou être, mais il savait qu’il n’était pas fait pour être ingénieur. Pendant ce temps, son estime de soi a été profondément ébranlée.

Heureusement, l’histoire de David se termine bien. Il a découvert où se trouvaient ses capacités et ses intérêts réels et une identité avec laquelle il était à l’aise. Mais d’autres qui ont essayé de se reprogrammer sans prendre en compte leurs désirs, leurs besoins et leurs capacités ont payé avec une faible estime de soi et une dépression.

Pour les anciens Grecs, le pouvoir de métamorphoser appartenait aux dieux et aux déesses. La déesse Circé, par exemple, pouvait transformer les hommes en porcs ; Le père de Daphné, un dieu du fleuve, l’a changée en laurier pour qu’elle puisse échapper à l’ardeur d’Apollon. Notre société, en revanche, encourage les gens ordinaires à se transformer. En effet, on dit souvent aux enfants qu’ils peuvent être tout ce qu’ils veulent être. Cette approche de la vie a produit une grande richesse pour certains et des réalisations scientifiques étonnantes. Mais le côté obscur, pour beaucoup, est l’insatisfaction chronique et la confusion identitaire.

Nos ancêtres chasseurs-cueilleurs n’avaient pas ce genre de problème. Ils n’avaient pas à ré-imaginer qui ils étaient ou comment ils s’intégraient aux autres ; ils avaient ce qu’on pourrait appeler « l’identité héritée ». Ils savaient qu’ils étaient membres d’un groupe spécifique, liés par le sang ou le mariage à tous les autres membres du groupe. Et ils n’avaient pas beaucoup d’options à choisir. Un chasseur Netsilik ne pouvait pas soudainement se rendre compte qu’il n’était pas fait pour rester immobile au-dessus d’un trou de respiration de phoque pendant des heures en plein hiver et a décidé de s’essayer à l’immobilier en Californie.

Le cortex humain s’est formé à l’époque des chasseurs-cueilleurs, mais il n’avait pas encore atteint le niveau de contrôle – de l’environnement et de l’identité – qu’il a aujourd’hui. À l’époque, c’était le serviteur de la survie.

Elle est aujourd’hui au service d’elle-même. Le cortex est programmable et incroyablement flexible. Il peut adopter un programme qui change votre vie pour le mieux en vous permettant de vous débarrasser de vos vieilles habitudes, des programmes qui ne fonctionnent pas pour vous. Mais le cortex peut aussi vous jeter dans un bourbier de découragement s’il adopte un programme qui ne convient pas au reste d’entre vous.