S’ennuyer à l’école | La psychologie aujourd’hui

C’est un refrain courant chez les enfants et les adolescents : « Je m’ennuie ! » Peut-être encore pire est la plainte tout aussi courante : « L’école est ennuyeuse ! Et ils ne font pas que l’inventer.

La recherche montre que chez les élèves du secondaire, l’ennui est vécu à l’école environ un tiers du temps ! Dans une vaste étude d’échantillonnage d’expériences aux États-Unis, lorsque les gens ont déclaré s’ennuyer, cela était le plus souvent ressenti pendant les études (l’ennui était 4 à 6 fois plus souvent associé à l’étude qu’à l’exercice). Pour couronner le tout, il pourrait y avoir des sujets – désolé de le dire, mais les mathématiques sont le coupable le plus important[i]- qui sont de meilleurs promoteurs d’ennui que d’autres.

Bien que nous ayons plus de données sur les adolescents et les étudiants universitaires que sur les enfants d’âge scolaire primaire, il semble raisonnable de supposer que l’ennui n’apparaît pas soudainement à l’adolescence. De toute évidence, l’ennui est prédominant dans les milieux éducatifs, et ce n’est pas sans conséquence. Non seulement l’ennui à l’école est associé à de mauvais résultats scolaires (même chez les étudiants universitaires), mais des recherches récentes ont également montré qu’il était associé à des niveaux inférieurs de bien-être mental.

Mais quelles sont les causes de l’ennui à l’école ?

L’apprentissage en lui-même est-il ennuyeux par nature ? En tant qu’apprenants permanents nous-mêmes, nous espérons que non ! Et certainement, un état d’esprit curieux a toujours été associé à un bien-être mental positif.[ii] Comme c’est le cas pour les antécédents d’ennui dans d’autres circonstances, la monotonie et le manque de sens semblent être de puissants moteurs de l’ennui en classe. Un troisième déterminant, le temps, est également critique. L’ennui se cache au coin de la rue lorsque les choses traînent trop longtemps.

Source : Mertbiol/Wikimedia Commons

Un exemple d’une salle de classe d’anglais des années 1920. Notez la fenêtre haute à l’arrière, bien au-dessus du niveau des yeux pour éviter les regards errants !

Source : Mertbiol/Wikimedia Commons

Ce n’est pas comme si c’était une nouvelle pour la plupart d’entre nous ! Depuis que l’éducation universelle est devenue un objectif en Occident, il est évident que nos structures et nos restrictions ont reconnu le poids de l’ennui. Ou peut-être plus précisément, la nécessité d’encourager une attention ciblée.

Nous alignons les bureaux et les chaises en rangées ordonnées. Nous structurons l’apprentissage et le temps de jeu dans des horaires réglementés qui rappellent l’incarcération. Nos premières conceptions de salles de classe du début du 20e siècle comportaient des fenêtres bien au-dessus du niveau des yeux, appelées conceptions Bell-Lancaster. Tout pour éviter que les « yeux errants » ne soient distraits des leçons didactiques du moment.

Tout cela visait à contrôler l’attention des élèves, à éviter les distractions, afin que les petites éponges puissent absorber les révélations que nous jugeions nécessaires. Mais cela fait de l’élève un destinataire passif de la connaissance, par opposition à un chercheur actif et curieux.

Une théorie importante de l’ennui à l’école vient de Reinhard Pekrun et de ses collègues, qui suggèrent qu’il y a deux moteurs principaux en jeu : le contrôle et la valeur. Pour une activité donnée, si les élèves sentent qu’ils n’ont pas d’autonomie et que la tâche semble inutile, l’ennui surviendra inévitablement. Le temps et la monotonie représentent probablement des déterminants clés du contrôle et de la valeur, respectivement. Lorsque notre temps ne nous appartient pas – lorsque nous devons persister dans une activité que nous préférons abandonner – nous ressentons probablement une perte d’agence ou de contrôle. Et toutes les choses monotones manquent de sens.

Dans ce contexte, la recherche a montré qu’il existe des moyens optimaux de faire face à l’ennui en classe. D’une manière générale, les élèves peuvent s’engager dans des stratégies d’adaptation comportementales ou cognitives – en gros, faire autre chose plutôt que repenser la situation. Bien qu’adopter des comportements qui pourraient aider un élève à échapper au marasme de la situation immédiate (par exemple, agir en classe) puisse temporairement soulager l’ennui, ils ne fournissent pas un résultat à long terme ou souhaitable. Au lieu de cela, la meilleure approche consiste à recadrer la tâche. Pensez-y de différentes manières qui l’élèvent à quelque chose de significatif pour vous.

Dans une étude utilisant une conception participative (autrement connue sous le nom d’enquête collaborative) pour mieux comprendre comment les enfants s’ennuient en classe, le temps et le contrôle ont été les principaux facteurs évoqués. Un étudiant a même dit que tout peut devenir ennuyeux si vous le faites assez longtemps ! Même pour les mathématiques, ce sujet des plus malheureux pour éviter l’ennui, les étudiants de cette étude ont dit que c’était tolérable tant que vous n’avez pas à le faire pendant si longtemps.

Tout cela met en évidence la nécessité de donner aux étudiants une certaine autonomie dans leur façon d’apprendre. Cela peut même se résumer à l’architecture. En concevant nos bâtiments pour l’apprentissage, nous avons souvent cherché à créer un environnement qui favorise l’attention focalisée – de hautes fenêtres, des tâches de bureau enrégimentées.

Mais que se passe-t-il lorsque nous concevons et promouvons l’autonomie ?

L’approche est peut-être mieux personnifiée dans le système Montessori bien vanté, mis en œuvre pour la première fois au début du 20e siècle par l’homonyme du système, Maria Montessori. Une facette clé de cette philosophie pédagogique est l’apprentissage autodirigé. Bien que le système puisse ne pas convenir à tout le monde dans toutes les circonstances, le fait qu’il favorise l’autonomie peut contribuer grandement à éviter l’ennui en classe.

Il peut y avoir des façons de changer notre approche de l’éducation sans engager les changements plus substantiels inhérents à Montessori tout en obtenant à peu près la même chose – une autonomie accrue et un sens de la curiosité. Les écoles écossaises ont ouvert la voie en matière d’éducation en plein air, un système avec moins de limites et plus de chances de sérendipité, sans parler d’un excellent moyen d’éduquer pendant une pandémie !

Dans une récente étude ethnographique sur l’ennui en classe, lorsque des élèves du secondaire ont demandé à un enseignant : « Pourquoi apprenons-nous cela ? » on leur a dit : « Parce que c’est sur le test. » C’est un truisme qu’en Occident, nous enseignons à un programme et évaluons le succès de notre enseignement par des notes sur des tests standardisés. Mais tout cela contourne toute considération de motivation intrinsèque chez l’apprenant. Les élèves ont besoin de voir le « pourquoi » afin d’apprécier le sens et le but de leurs leçons.

Fæ/Wikimedia Commons

L’éducation en plein air n’a rien de nouveau. Cette image montre des enfants apprenant dans un jardin au début du 20e siècle.

Source : Fæ/Wikimedia Commons

Travailler vers un score de test déterminé par une bureaucratie sans visage représente une motivation extrinsèque. Nous savons que les motivations intrinsèques, les objectifs que nous décidons pour nous-mêmes d’avoir de la valeur, sont beaucoup plus puissants pour nous conduire vers les objectifs souhaités. Nous n’avons peut-être pas besoin d’une approche Montessori complète ou de salles de classe en plein air à temps plein (bien que cela soit indéniablement bon), mais donner aux étudiants plus de contrôle sur ce qu’ils sont curieux d’apprendre réduira presque certainement l’ennui.

Nous sommes engagés dans le processus scientifique non pas parce que nous voyons une fin définissable en vue, mais parce que le voyage en est un de découverte. Et chaque nouvelle découverte conduit à plus de questions. Pour éviter l’ennui, nous devons favoriser cette curiosité chez nos enfants, et la meilleure façon d’y parvenir est de les laisser montrer la voie.