Sentiment et pensée : comment la logique et l’émotion façonnent qui nous sommes

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L’arbre des émotions, des désirs et des attitudes. Cladogramme développé pour l’émergence d’émotions, de désirs, d’attitudes

Source : Garanc/Creative Commons 4.0

Avez-vous déjà été dans une réunion, sur le point de faire une présentation, et votre cœur commence à battre plus fort ? Vous vous dites : Calme-toi. Respirez profondément. Vous entendez la voix de votre mère vous dire que vous êtes trop émotif. Mais l’oiseau piégé dans votre poitrine ne veut tout simplement pas se détendre.

Ou êtes-vous fier de prendre des décisions basées sur « juste les faits » ? Vous qualifiez-vous de logicien, de stoïcien ? Vous a-t-on reproché d’être trop dans votre tête, pas assez dans votre cœur ?

La culture occidentale nous divise parfois en étant soit des « sentiments » soit des « penseurs », des étiquettes binaires pour les types de personnalité dichotomiques. Au moins depuis les Grecs, nous avons privilégié la rationalité à l’émotion, reléguant cette dernière au dernier échelon de notre vie psychique. Nous avons été conditionnés à considérer la faim, le désir sexuel et les émotions les pulsions instinctives les plus basses, inférieures à la volonté et à l’intellect, les marqueurs de la “haute civilisation”.

Musée du Vatican et Collection Ludovisi/CC 4.0 et domaine public

Les extrêmes des dieux grecs : Apollon (l’intellect) et Dionysos (les sens).

Source : Musée du Vatican et collection Ludovisi/CC 4.0 et domaine public

Dans Les Dragons d’Eden (1977), Carl Sagan a présenté un modèle en trois parties du cerveau humain qui a renforcé cette hiérarchie des fonctions. Dans ce modèle, notre cerveau a évolué en couches. La couche la plus ancienne et la plus profonde est le cerveau reptilien, siège de nos instincts de survie de base. La deuxième couche ou couche intermédiaire est le système limbique, parfois appelé « le cerveau émotionnel ». La couche la plus externe, la partie la plus sophistiquée et la plus récente du cerveau, est le néocortex, considéré comme responsable de la pensée rationnelle. Des émotions situées dans les deux strates inférieures et jugées contre-productives, voire dommageables.

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Jusqu’à récemment, il y avait peu de défis à ce modèle du cerveau humain. Mais les nouvelles techniques d’imagerie et les progrès des neurosciences ont renversé l’ancienne compréhension de l’anatomie du cerveau et ont même introduit un nouveau domaine d’étude conçu spécifiquement pour aborder le rôle des émotions : les neurosciences affectives.

Dans son nouveau livre Émotionnel : Comment les sentiments façonnent notre façon de penser (2022), l’auteur et physicien théoricien Leonard Mlodinow plaide en faveur d’une compréhension plus nuancée de l’interconnectivité cérébrale et du rôle que jouent les émotions dans nos vies. Merveilleux conteur, il illustre par l’anecdote et la recherche actuelle le mythe de l’objectivité : on ne prend pas de décisions uniquement avec notre esprit logique. Au contraire, les émotions font toujours partie de notre processus décisionnel, que nous en soyons conscients ou non.

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Vue du cerveau de face et de dessous montrant l’amygdale et l’hippocampe, tous deux impliqués dans le traitement des émotions

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Les émotions, explique Mlodinow, sont intimement liées à notre cerveau. Il cite des études en neurosciences affectives qui indiquent que la façon dont notre cerveau traite l’information ne peut être dissociée de l’émotion. Il écrit : « Alors que la pensée rationnelle nous permet de tirer des conclusions logiques basées sur nos objectifs et des données pertinentes, l’émotion opère à un niveau plus abstrait – elle affecte l’importance que nous accordons aux objectifs et le poids que nous accordons aux données. Il forme un cadre pour nos évaluations qui est non seulement constructif mais nécessaire.

En termes simples, l’émotion nous aide à juger et à valoriser les faits.

Une émotion négative accablante peut altérer notre vision de la réalité. Mais la logique seule est limitée. Parfois, ce que vous essayez de gérer comporte plus de nuances qu’une approche systématique ou rationnelle ne peut appréhender.

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Dans son cours d’entreprise d’enseignement Questions de valeur, le philosophe Patrick Grim distingue les faits de la valeur. “On pourrait avoir une image factuelle complète de l’univers sans rien savoir de la valeur”, écrit-il. “On pourrait connaître tous les faits sur l’histoire et les méthodes d’exécution sans savoir si la peine de mort est justifiée.”

Non seulement nos sentiments nous relient aux autres et au monde naturel, mais ils nous aident à déterminer ce qui est important pour nous et pourquoi.

La plupart d’entre nous sont conscients de la façon dont nous réagissons habituellement à certaines situations : allons-nous avec nos « intuitions » ou analysons-nous le pour et le contre ? En tant que romancière, je plonge profondément dans la personnalité de mes personnages pour pouvoir les écrire de l’intérieur. Je dois me demander, est-ce une personne qui agira calme et sereine, mais vomira dès qu’elle sortira de la pièce ? Essayer de comprendre les émotions des personnages que je crée m’amène à une connaissance de soi plus profonde et au désir de faire plus de recherches sur notre monde humain fascinant.

Considérez ceci : le 20 janvier 1942, Reinhard Heydrich, l’adjoint du chef SS Heinrich Himmler, a présidé une réunion de 15 nazis de haut rang, dont huit scientifiques. L’un des participants était le conseiller de Heydrich sur la politique juive, Adolf Eichmann. La raison de la réunion, appelée plus tard la Conférence de Wannsee, était de discuter des plans du Führer pour l’extermination de la population juive d’Europe, la solution finale.

Pendant plusieurs heures, avec la plus grande précision et logique, les hommes présents à la conférence ont discuté des méthodes de transport massif de populations juives vers les crématoires ainsi que des méthodes d’extermination de masse. Les scientifiques et les technocrates de la conférence de Wannsee étaient entraînés dans une discussion sur les faits – les faits de l’évacuation des populations juives, les faits sur le nombre de personnes pouvant être transportées et comment pouvaient-ils calculer le coût, en Reichsmarks, du massacre humain. S’il y avait une explosion émotionnelle ou une réponse de l’un des participants, cela n’était pas enregistré. C’étaient des hommes qui avaient un travail à faire, le travail du génocide, et ils se sont présentés au travail avec une attention et un intérêt mesurés.

L’histoire nous offre cet exemple effrayant de pensée logique séparée de l’émotion et de ses conséquences. La tragédie humanitaire actuelle infligée par un dirigeant despotique à la population ukrainienne offre un autre exemple horrible.

Ce sont les images les plus sombres de la logique séparée du sentiment. Nous frissonnons et nous pensons incapables d’une telle dissociation, mais à quoi devons-nous nous attendre quand nous continuons à encourager les garçons à ne pas pleurer ou les filles à ne pas montrer de colère ? Ce que les neurosciences d’aujourd’hui nous montrent, c’est que nous prenons de meilleures décisions lorsque nous reconnaissons et intégrons nos émotions dans notre pensée. Nous n’avons pas à choisir. Les émotions ignorées deviennent des émotions troublantes. La logique en elle-même est incomplète. Être sensible à nos émotions et les exprimer lorsque nous réagissons aux circonstances est essentiel pour développer la conscience de soi et représente quelques pas de géant vers une vie équilibrée.