Smartphones, réseaux sociaux et solitude des adolescents

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Source : Tomwsulcer/Wikimedia Commons

Au cours des dix dernières années environ (pas seulement pendant la pandémie), le changement le plus frappant dans la vie quotidienne sur les campus universitaires est ce qui a disparu. Pendant des décennies, les quadrilatères, les couloirs et les salles de classe des collèges américains étaient peuplés de groupes d’étudiants se saluant, discutant et socialisant avec énergie.

Maintenant, le plus souvent, les étudiants se promènent seuls sur le campus, et les étudiants sont pour la plupart, sinon complètement, silencieux pendant les minutes qui précèdent le début d’un cours. Si ma propre expérience en tant que professeur d’université au cours de cette période est une mesure, ce silence n’est généralement pas une fonction d’étudiants sérieux qui révisent leurs devoirs. Il découle plutôt de ce qui semble être l’absorption complète des étudiants avec leurs téléphones portables. C’est le nouveau son du silence.

« Le piège des smartphones »

Jonathan Haidt et Jean Twenge appellent cela « le piège du smartphone ». Ils emploient cette métaphore inquiétante parce qu’ils soupçonnent que ce sont précisément ces conséquences sociales de l’utilisation des smartphones et des médias sociaux qui ont conduit à la recrudescence bien documentée et dramatique de la solitude chez les adolescents américains depuis 2012, qui était la première année qu’une majorité d’Américains possédait un smartphone. (En 2016, plus de 83 % des adolescents américains déclaraient utiliser les médias sociaux tous les jours.)

Pour tester cette hypothèse, Haidt, Twenge et leurs collègues ont examiné les réponses aux questions sur la solitude scolaire de plus d’un million d’élèves de 15 et 16 ans de 37 pays dans le cadre du Programme international pour le suivi des acquis des élèves (PISA). Le PISA, administré par l’Organisation de coopération et de développement économiques, a inclus des questions concernant la solitude scolaire à cinq reprises (en 2000, 2003, 2012, 2015 et 2018). Ils ont estimé que si les smartphones et les médias sociaux jouaient un rôle de premier plan dans cette épidémie de solitude, les adolescents de ces autres pays devraient présenter des tendances similaires à celles des Américains.

Une augmentation mondiale de la solitude des adolescents

Leurs recherches montrent qu’entre 2012 et 2018, la solitude scolaire a augmenté dans 36 des 37 pays. La seule exception était la Corée du Sud où une grande majorité (87 %) possédait des smartphones avant 2012.

Plus généralement, la solitude scolaire a doublé de fréquence dans le monde, telle que mesurée par PISA, entre 2000 et 2018, l’écrasante majorité de l’augmentation se produisant depuis 2012. Ainsi, Haidt, Twenge et leurs collègues concluent que l’augmentation en Amérique de la solitude des adolescents semble faire partie d’un phénomène répandu dans de nombreux autres pays.

Ils ont également fourni des preuves que l’utilisation des smartphones et des médias sociaux était significativement corrélée avec ces modèles, alors qu’aucune d’une série d’autres variables plausibles ne le faisait. Ils ont examiné le chômage, l’inégalité des revenus, le PIB et la taille réduite de la famille comme variables explicatives possibles, mais aucune n’était significativement liée à la solitude scolaire et le chômage était négativement corrélé.

Réfléchissant à l’exception sud-coréenne, Haidt, Twenge et leurs collègues spéculent que l’impact sur la solitude scolaire peut être autant une dynamique de groupe que l’accès ou l’utilisation de ces technologies par les individus. Ils proposent qu’une fois que l’utilisation des smartphones (et des médias sociaux) atteindra les trois quarts de la population adolescente, un changement peut se produire dans les normes sociales. Ainsi, dans un tel monde, même si un adolescent n’a pas accès à ces technologies ou ne les utilise pas, leur utilisation généralisée se traduit par une culture d’exclusion sociale dans laquelle les interactions en ligne deviennent la forme privilégiée de contact social. Ils notent qu’à l’échelle mondiale, ce modèle semble avoir un impact plus important sur les femmes que sur les hommes.