Sommes-nous vraiment terrorisés par les pensées de la mort?

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Source: Yuri B / Pixabay

Nous savons que nous finirons par mourir

À notre connaissance, les humains sont les seuls animaux capables de comprendre leur propre mortalité. Nous savons que nous mourrons un jour et nous comprenons ce que cela signifie. Fait intéressant, être conscient de notre mortalité pourrait influencer notre comportement.

Une théorie influente sur la façon dont la conscience de la mort influence le comportement est la théorie de la gestion de la terreur. Selon la théorie de la gestion de la terreur, certaines adaptations culturelles et psychologiques existent pour atténuer la terreur inévitable qui survient en raison de la prise de conscience de notre propre mortalité. Par exemple, Terror Management Theory soutient que les humains ont besoin d’estime de soi pour aider à atténuer l’anxiété qui découle de la conscience que nous périrons un jour.1

Une autre prémisse de la théorie de la gestion du terrorisme est que les gens trouvent un réconfort dans cette anxiété en sachant qu’ils appartiennent à une communauté et dans le sentiment de sécurité qui en découle. Dans ce sens, la théorie de la gestion de la terreur prédit que les gens défendront leur vision du monde et respecteront leurs valeurs culturelles face aux pensées de leur propre mort.

Curiosité et terreur de la mort

Terror Management Theory a amassé des centaines de publications au cours des trois dernières décennies. Beaucoup de ces études se sont penchées sur d’importants modérateurs des découvertes sur l’estime de soi et la défense de la vision du monde. Cependant, un modérateur potentiel est curieusement absent de la littérature. Dans ma recherche de la littérature, je n’ai pas pu trouver beaucoup d’études sur la façon dont la curiosité est liée aux réponses de la saillance de la mortalité.

Une étude sur la curiosité a été mentionnée dans un récent article de synthèse sur la théorie de la gestion de la terreur, mais l’article qui a été mentionné reste inédit et n’est pas accessible en ligne. Selon la revue, les résultats de l’article non publié montrent qu’une minorité substantielle de participants font état d’un sentiment d’acceptation ou de curiosité lorsqu’on leur rappelle la mort. De plus, ces réponses sont associées à des niveaux inférieurs de défense de la vision du monde. Des expériences de suivi (qui sont également non publiées) ont apparemment montré que le fait d’encourager les participants à penser à la mort avec acceptation ou curiosité éliminait les effets de la saillance de la mortalité sur la défense de la vision du monde.2

Une étude publiée par Todd Kashdan et ses collègues a révélé que les participants à forte curiosité pour les traits ne répondaient pas de manière défensive aux signaux classiques de saillance de la mortalité.3 Cela concorde avec une autre étude récente qui a révélé que certaines personnes ont signalé une curiosité accrue pour les réponses à la saillance de la mortalité.4 Pourtant, sur des centaines de publications sur la théorie de la gestion de la terreur, seules quelques études publiées se sont penchées sur la curiosité.

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Et la curiosité morbide?

Comment concilier le fait supposé que les humains sont terrifiés par les rappels de la mort avec l’observation que de nombreuses personnes semblent montrer de la curiosité en réponse aux rappels de la mort? J’ai essayé de voir comment la curiosité morbide est liée à la saillance de la mortalité et à la défense de la vision du monde. Malheureusement, je n’ai pas été en mesure de reproduire la théorie classique de la gestion de la terreur, constatant que la saillance de la mortalité conduit à défendre sa vision du monde.

Problèmes de réplication

Je ne suis pas seul dans mon incapacité à reproduire les études classiques de la théorie de la gestion de la terreur. Plusieurs études publiées ont trouvé des incohérences difficiles à concilier avec la théorie de la gestion du terrorisme.5 Parfois, les études trouvent un effet de la prédominance de la mortalité sur l’estime de soi et la défense de la vision du monde, et parfois non.

La réplication est un gros problème en psychologie. Des efforts à grande échelle pour estimer la réplication ont montré que moins de la moitié des études psychologiques peuvent être répliquées.6 L’un de ces efforts pour évaluer la réplication est le projet Many Labs. Ce projet teste des théories psychologiques influentes à l’aide de plusieurs laboratoires à travers le monde. Une étude récente de Many Labs a testé si l’implication de l’auteur original influençait les études de réplication.7 Pour ce faire, ils ont utilisé la théorie classique de la gestion de la terreur, constatant que la saillance de la mortalité mène à la défense de la vision du monde.

Plus de 2000 participants de 21 laboratoires à travers le monde ont été impliqués dans cette étude massive. La moitié des laboratoires ont exécuté des réplications de l’étude de saillance de la mortalité en utilisant les contributions des architectes originaux de la théorie de la gestion du terrorisme, tandis que l’autre moitié a exécuté des réplications «en interne». Cependant, l’étude de Many Labs n’a pas pu tester leur hypothèse principale car ils n’ont pas trouvé d’effet de la saillance de la mortalité sur la défense de la vision du monde, que les auteurs originaux aient été impliqués ou non.

Kevin Phillips / Pixabay

Source: Kevin Phillips / Pixabay

Une théorie des zombies?

Ma propre évaluation de la littérature suggère que l’avenir de la théorie de la gestion du terrorisme semble sombre. Alors que les incapacités à reproduire les découvertes traditionnelles continuent d’être publiées, les fondations sur lesquelles repose la théorie de la gestion du terrorisme commencent à s’effondrer. Le pouvoir prédictif de cette théorie ne résiste tout simplement pas à un examen minutieux.

La théorie de la gestion du terrorisme est une théorie ambitieuse qui tente d’expliquer une grande partie du comportement humain sur la simple prémisse que la conscience de notre mortalité provoque une terreur paralysante. Il n’y a pas de problème avec une prémisse simple ayant un large pouvoir explicatif – des visionnaires comme Darwin et Newton nous ont montré le pouvoir explicatif d’idées simples. La psychologie pourrait également faire avec des théories plus larges et plus ambitieuses et moins de théories spécifiques pour animaux de compagnie.

Cependant, la prémisse de la théorie de la gestion de la terreur ne semble pas avoir la validité apparente que ses auteurs originaux prétendent. D’autres ont écrit sur les failles logiques et théoriques de la théorie de la gestion de la terreur8,9 et plusieurs théories alternatives ont été proposées pour expliquer les résultats des études sur la théorie de la gestion du terrorisme.dix

Si les rappels de la mort provoquent une terreur paralysante, cela ne se produit que chez certaines personnes; pour d’autres, cela suscite une curiosité envoûtante.11 Après tout, si les gens éprouvaient une terreur paralysante à cause de la pensée de la mort, il serait difficile d’expliquer des phénomènes populaires tels que le divertissement d’horreur, le vrai crime, le tourisme noir et les nombreux rituels non étranges qui mettent en scène la mort. Il semble que notre compréhension de la psychologie de la mort ne fait que commencer.