TOC et catastrophe perçue | La psychologie aujourd’hui

Nick Fewings / Unsplash

Source : Nick Fewings / Unsplash

Un nouvel article publié dans la revue Sciences psychologiques cliniques offre un aperçu des raisons pour lesquelles les personnes atteintes de troubles obsessionnels compulsifs s’engagent dans ce que les psychologues appellent « catastrophisme » ou la simulation mentale répétée d’événements catastrophiques improbables. Selon les chercheurs, il s’agit d’une perception erronée de la probabilité d’événements à faible probabilité.

« Les obsessions liées au TOC sont largement organisées autour des craintes d’une conséquence néfaste spécifique que les compulsions sont décrétées pour empêcher », ont déclaré les chercheurs dirigés par Christopher Hunt de l’Université du Minnesota.

Pratiquement toutes les conséquences communes associées aux principaux sous-types de TOC possèdent deux points communs frappants. Premièrement, les conséquences les plus redoutées du TOC sont objectivement catastrophiques : la perte de son domicile, de sa santé, de ses proches ou de son âme est l’une des conséquences les plus coûteuses imaginables. Deuxièmement, les scénarios entourant ces résultats catastrophiques sont souvent hautement improbables.

Les exemples d’événements catastrophiques hautement improbables qui envahissent l’esprit d’une personne atteinte de TOC appartiennent à des catégories prévisibles, telles que :

  • Contamination/lavage (par exemple, « contracter une maladie infectieuse mortelle telle que le VIH à partir d’une surface publique ou s’empoisonner au contact d’un produit d’entretien ménager »)
  • Douter/vérifier (par exemple, « ne pas empêcher un incendie, une inondation ou un cambriolage après n’avoir pas vérifié les cuisinières, les robinets d’eau et les serrures ou avoir accidentellement heurté et tué un piéton sans le savoir »)
  • TOC religieux (par exemple, « être envoyé en enfer pour une pensée immorale ou un acte insignifiant ou pour crier soudainement des obscénités à l’église »)
  • TOC agressif (par exemple, « décider soudainement de sauter d’un pont ou d’empoisonner secrètement et intentionnellement quelqu’un »)
  • TOC somatique (par exemple, « ne pas détecter les symptômes d’une maladie mortelle, s’étouffer après ne pas avoir assez bien mâché les aliments ou devenir fou en surveillant continuellement une fonction corporelle »)
  • TOC sexuel (par exemple, « agir selon des désirs incestueux ou homosexuels secrets »)

Pour tester l’idée que des événements hautement improbables sont considérés comme plus probables que par les personnes atteintes de TOC, les chercheurs ont recruté 78 étudiants universitaires pour participer à une expérience en personne. Les chercheurs ont d’abord mesuré les niveaux de TOC des participants à l’aide du questionnaire OCI-R à 18 éléments. L’OCI-R mesure les niveaux globaux de TOC et les sous-types de TOC de lavage, de vérification, de commande, d’obsession, d’accumulation et de neutralisation.

Les chercheurs ont ensuite demandé aux participants de jouer à un jeu vidéo dans lequel ils étaient agriculteur dans le but de récolter des récoltes dans un environnement imprévisible. Les participants ont pris des décisions dans le jeu, comme choisir de prendre une route courte et dangereuse plutôt qu’une route longue et sûre pour commencer à planter leurs cultures. Les événements négatifs, tels que les oiseaux sauvages consommant ses récoltes, ont été rencontrés avec de petites décharges électriques au poignet. Les attentes et les réactions des participants aux résultats négatifs du jeu ont été mesurées en évaluant leur réaction de sursaut (via une électrode EMG placée sous la paupière inférieure) et les cotes d’anxiété et de probabilité de menace autodéclarées qui ont été administrées à différents moments du jeu.

Les chercheurs ont découvert que les participants présentant des symptômes de TOC évitaient davantage les résultats négatifs à faible probabilité dans le jeu. Ils ont déclaré : « Le TOC n’a pas conféré une tendance générale à éviter la menace, mais plutôt une propension spécifique à éviter les analogues expérimentaux de catastrophes improbables ».

Ils ont également constaté que les participants présentant des symptômes de TOC présentaient une réaction de sursaut accrue aux événements négatifs à faible probabilité, telle que mesurée par le clignement des yeux.

De tels résultats, selon les chercheurs, offrent un support expérimental initial à l’observation selon laquelle « une variété de présentations de TOC courantes impliquent des préoccupations avec des conséquences catastrophiques improbables et impliquent en outre une sensibilité plus générale envers une menace improbable en tant que déficit candidat à l’origine de ce phénomène ». Ils ont conclu que,

L’étude actuelle représente le premier test en laboratoire pour déterminer si le TOC est associé à une sensibilité sous-jacente aux menaces catastrophiques improbables. Les résultats montrent que les individus présentant des symptômes de TOC plus élevés évitaient davantage les menaces potentielles qui étaient à la fois improbables et hautement aversives et étaient également plus attendus et plus physiologiquement réactifs aux menaces improbables de manière plus générale.

Une entrevue complète avec le Dr Christopher Hunt discutant de ses recherches sur les troubles obsessionnels compulsifs peut être trouvée ici : Pourquoi les personnes atteintes de TOC présentent des peurs irrationnelles