Vos amis peuvent avoir plus de mal que vous ne le pensez

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Avez-vous déjà fait défiler les médias sociaux dans le but de vous remonter le moral, pour vous sentir plus mal? L’une des raisons à cela est que les médias sociaux ont tendance à brosser un tableau irréaliste de la vie des autres, ce qui peut faire que la nôtre semble inadéquate en comparaison. Mais cet écart peut également se produire hors ligne avec des personnes que nous connaissons bien, ce qui nous amène à sous-estimer leurs difficultés et à nous sentir plus seuls dans les nôtres.

Les expériences négatives sont plus courantes qu’on ne le pense

Dans une étude, un groupe d’étudiants a estimé le pourcentage de leurs pairs ayant vécu une série d’expériences émotionnelles positives et négatives au cours des deux dernières semaines. Ils ont également indiqué s’ils les avaient eux-mêmes vécus. Ensuite, les chercheurs ont comparé leurs estimations avec le nombre réel rapporté par leurs pairs.

Les expériences négatives incluaient une bagarre pénible, l’absence de famille et d’amis éloignés, le sentiment d’être submergé par le travail, d’être rejeté, de recevoir une mauvaise note et de s’inquiéter pour la santé. Les aspects positifs comprenaient le fait d’aller à une fête amusante, de parler à des parents et amis éloignés, de recevoir une note élevée, de faire du sport, de sortir avec des amis et de prendre un bon repas.

Les résultats ont révélé que les participants supposaient que les expériences négatives étaient significativement moins fréquentes qu’elles ne l’étaient en réalité. Par exemple, ils ont estimé qu’environ la moitié seulement de leurs pairs ont ressenti le mal du pays récemment, alors qu’en fait plus de 80% ont déclaré ces sentiments. Les autres expériences négatives ont également été sous-estimées d’au moins 10%. En d’autres termes, de nombreuses personnes croyaient que les choses difficiles qu’elles traversaient étaient moins courantes qu’elles ne l’étaient en réalité. Les expériences positives, en revanche, étaient plus susceptibles d’être surestimées, du moins dans le cas de sorties avec des amis, d’assister à une fête et de faire du sport.

Dans une autre étude menée par les mêmes chercheurs, les étudiants ont évalué à quel point ils ont vécu une gamme d’émotions positives et négatives chaque semaine au cours de leur premier semestre d’université. Ensuite, ils ont nommé des amis proches, des colocataires et des partenaires romantiques pour évaluer en privé leurs perceptions des émotions du participant. Encore une fois, les gens avaient tendance à sous-estimer les émotions négatives de leurs pairs et à surestimer leurs émotions positives. Par exemple, ils considéraient leurs pairs comme moins anxieux, tristes et seuls – et plus confiants et heureux – que leurs pairs ne le ressentaient réellement.

Pourquoi avons-nous une perception faussée des expériences des autres?

Une explication est que les gens sont moins susceptibles d’exprimer des émotions négatives dans des situations sociales, ce qui rend plus difficile pour les autres de percevoir avec précision leurs vrais sentiments. Pour tester cette hypothèse, les chercheurs ont demandé aux participants dans quelle mesure ils exprimaient extérieurement (par rapport à la suppression) les émotions qu’ils ressentaient. Ils ont constaté que la plupart des participants supprimaient dans une certaine mesure leurs émotions, en particulier les émotions négatives. Plus l’écart entre ce qu’ils ressentaient et ce qu’ils montraient était grand, moins leurs pairs étaient précis.

Il est compréhensible que quelqu’un puisse supprimer une émotion négative s’il ne croit pas que l’expérience est partagée par d’autres – il pourrait craindre que l’exprimer puisse être embarrassant ou stigmatisant. Mais la suppression des émotions renforce la perception erronée qui a donné lieu à l’impulsion de supprimer en premier lieu, car elle communique aux autres que leurs propres luttes privées peuvent être moins courantes et moins acceptables à partager.

Une autre explication de nos perceptions faussées est que nous avons tendance à sur-attribuer le comportement des autres à des traits internes, ce que les psychologues appellent l’erreur d’attribution fondamentale. Par exemple, nous pourrions interpréter le comportement joyeux d’un collègue au travail comme reflétant une disposition véritablement joyeuse, mais nous reconnaissons plus facilement que notre propre gaieté est motivée par notre désir de se comporter de manière socialement appropriée dans un environnement de travail.

Quel est l’impact des perceptions erronées sur la santé mentale?

Le même biais peut se produire lorsque nous consommons les médias sociaux – nous savons intellectuellement que les gens présentent souvent une image de soi «filtrée», mais notre cerveau s’accroche toujours à l’idée que les présentations des autres sont plus authentiques que les nôtres. La combinaison de la connaissance que nous pouvons nous-mêmes présenter une réalité biaisée avec la supposition que les autres ne le sont pas peut être particulièrement nuisible. Comme l’a dit un journaliste en décrivant le problème de santé mentale d’une étudiante, «elle semblait parfaitement consciente que la vie qu’elle organisait en ligne était très différente de celle qu’elle menait réellement. Pourtant, elle ne pouvait pas appliquer la même logique quand elle regardait la vie projetée des autres.

Dans une troisième étude, les chercheurs ont examiné certaines des conséquences sur la santé mentale de la mauvaise perception des émotions des autres. Ils ont constaté que plus les participants sous-estimaient les expériences négatives des autres, plus ils se sentaient isolés et seuls en conséquence. Ils ont également déclaré avoir davantage réfléchi à leurs problèmes et se sentir moins satisfaits de leur vie.

Ces associations peuvent aller dans les deux sens. Autrement dit, les perceptions erronées peuvent faire que les gens se sentent mal, mais se sentir mal peut aussi les rendre plus susceptibles de mal percevoir les émotions des autres, ce qui peut alors renforcer leur état d’esprit négatif.

Existe-t-il un moyen de sortir de ce cercle vicieux?

Une approche pour briser le cycle est d’être le premier à parler et à partager vos sentiments authentiques, dans l’espoir que cela aidera les autres à se sentir plus à l’aise de faire de même. Cela implique de prendre un risque – d’autres peuvent garder le silence, ou il peut y avoir des coûts sociaux ou professionnels. Mais on peut être surpris par le nombre de situations où l’authenticité finit par valoir le risque. Parfois, il suffit d’une seule voix pour contester l’illusion que tout le monde passe un moment plus facile.

Qu’il s’agisse de la transition vers l’université, de la parentalité ou de la perte d’un être cher, soyez assuré que vous n’êtes probablement pas le seul à penser: «C’est tellement plus difficile que je ne le pensais.» Croire qu’il y a quelque chose qui ne va pas chez vous pour avoir lutté ne fait que rendre les choses encore plus difficiles. Au lieu de cela, être réel sur ce que vous traversez peut vous rapprocher des autres et les aider à se sentir moins seuls.

Les références

Jordan, AH, Monin, B., Dweck, CS, Lovett, BJ, John, OP et Gross, JJ (2011). La misère a plus de compagnie que les gens ne le pensent: sous-estimer la prévalence des émotions négatives des autres. Bulletin de la personnalité et de la psychologie sociale, 37(1), 120–135.