5 façons dont COVID a changé la santé mentale des enfants

Cette pièce d’invité est écrite par Sarah Hall.

Si vous avez interagi étroitement avec des enfants ou leurs parents au cours de l’année écoulée, il y a de fortes chances que vous ayez entrevu les effets de la pandémie sur les jeunes. Des recherches limitées indiquent une augmentation des symptômes d’intériorisation (tels que l’anxiété et la dépression), des symptômes d’extériorisation (tels que les comportements perturbateurs et oppositionnels) et des symptômes physiques liés au stress (tels que maux de tête et maux d’estomac) chez les enfants et les adolescents depuis le début du COVID -19 pandémie. Il y a un certain nombre de raisons pour lesquelles la santé mentale des enfants a souffert au cours de la dernière année.

Kelly Sikkema / Unsplash

Source: Kelly Sikkema / Unsplash

Perturbation des routines. La pandémie a entraîné d’importantes perturbations dans les activités quotidiennes. Essentiellement, tous les enfants qui fréquentent l’école en dehors de la maison ont connu des changements multiples et importants dans leurs routines scolaires, les écoles ayant mis en œuvre des mesures telles que l’apprentissage à distance, des jours d’école raccourcis, la distanciation sociale et le masquage. Les jeunes dont les horaires hebdomadaires impliquaient la participation à des clubs scolaires, à des pratiques sportives ou à des cours de musique ont trouvé ces activités soudainement interrompues. De nombreux enfants ont également connu des changements dans leurs habitudes à la maison, y compris les interactions et les activités familiales et même les horaires de sommeil, en raison du travail des parents à distance ou des facteurs de stress financiers familiaux. Étant donné l’importance des routines prévisibles pour la santé mentale, ces nombreux changements peuvent entraîner un sentiment de détresse et d’instabilité qui mène à des symptômes tels que la dépression ou le passage à l’acte.

Déconnexion sociale. En plus des changements dans les habitudes scolaires et familiales, la plupart des enfants ont connu une diminution significative de leurs possibilités d’interagir avec des personnes extérieures à leur famille immédiate. Les enfants doivent rester à six pieds de leurs camarades de classe à l’école, ils peuvent être découragés d’aller chez des amis ou de jouer dehors avec des voisins, et les visites avec les membres de la famille élargie ont été reportées indéfiniment. Étant donné l’importance du soutien social pour la santé mentale, cette déconnexion sociale peut entraîner une augmentation des sentiments de détresse en plus de limiter les ressources dont les enfants peuvent puiser pour faire face aux nombreux stress de la vie pendant une pandémie.

Augmentation du stress chez les parents. Les adultes ont également connu des perturbations majeures de leurs routines et une augmentation de leur niveau de stress à la suite de la pandémie. Les recherches suggèrent que le stress peut avoir un impact majeur sur les comportements parentaux, amenant les parents à être moins réceptifs à leurs enfants et à discipliner plus systématiquement et durement. La détresse et le comportement problématique des enfants à la suite de perturbations dans leurs propres routines peuvent à leur tour être exacerbés lorsque des parents très stressés répondent à leurs enfants de manière moins chaleureuse, sensible et cohérente que d’habitude.

Messages sur le danger et les menaces. En plus des changements dans leurs routines et leurs interactions avec les soignants, les jeunes sont exposés à des messages sur le COVID-19 et à des interactions avec d’autres personnes qui communiquent un sentiment de menace et de danger constant. Afin de les aider à comprendre et à afficher les comportements recommandés par les responsables de la santé, les adultes disent aux enfants que nous devons rester à la maison, rester à distance des autres, porter un masque en tout temps au magasin et à l’école, et faire tout ce que nous peut empêcher d’attraper ou de propager le COVID-19. (Un de mes enfants a récemment organisé un spectacle de magie pour notre famille dans lequel il nous a dit qu’il y aurait eu plus de monde dans le public si tout le monde n’avait pas eu à rester à six pieds l’un de l’autre.) Ces messages, bien qu’importants, peuvent en les enfants à intérioriser un sentiment de danger qui augmente leur attention aux menaces potentielles, conduisant à des sentiments constants d’inquiétude ou à des augmentations de comportement telles que des crises de colère et d’autres accès de colère.

Perte et chagrin. Alors que plus de 550000 Américains et 2,5 millions de personnes dans le monde sont morts du COVID-19, certains jeunes ont vécu la mort d’un être cher en conséquence directe de la pandémie. Des pertes importantes ont toujours le potentiel d’augmenter les symptômes de santé mentale, mais le deuil peut être une expérience particulièrement difficile à gérer en plus du stress et de la détresse que les enfants et les familles vivent déjà.

L’augmentation des problèmes de santé mentale chez les jeunes augmente parallèlement les symptômes chez les adultes, bien qu’il y ait certaines raisons pour lesquelles les expériences de l’année écoulée peuvent affecter les enfants de manière unique. Une différence majeure entre les expériences des adultes et des enfants est le degré de compréhension et la perspective plus large que nous possédons. Il est généralement plus facile pour les adultes de comprendre que cela aussi passera et de prendre des mesures pour faire face à des situations stressantes, même celles aussi difficiles qu’une pandémie mondiale d’un an. Pour les enfants, en revanche, une année est très longue au cours de leur courte vie, et ils ont généralement peu de contrôle sur leur environnement et les changements qui leur ont été imposés en raison de facteurs qu’ils ne comprennent peut-être pas parfaitement. Si vous êtes un adulte qui travaille maintenant à domicile, vous pourrez peut-être installer un bureau à domicile confortable et vous concentrer sur l’augmentation du sommeil que vous obtenez en raison de l’absence de trajet. Les enfants dont les expériences scolaires sont passées d’une routine en personne et prévisible à passer la journée sur Zoom ou dans une classe socialement éloignée peuvent se sentir plus incontrôlables et angoissés par ces perturbations majeures de leur environnement que les adultes.

Comment aidons-nous et soutenons-nous les enfants dans nos vies pendant cette période difficile? Nous ne pouvons peut-être pas changer la dynamique de l’école ou la disponibilité des activités parascolaires, mais nous pouvons viser à créer un sentiment de sécurité et de stabilité à la maison. Les familles peuvent créer de nouvelles routines sans COVID, telles que des soirées cinéma en famille ou des randonnées le dimanche après-midi. Nous pouvons encourager les jeunes à se connecter avec d’autres personnes malgré la distance physique, comme des chats vidéo, des rencontres masquées / en plein air ou la rédaction de lettres. Nous devons également examiner notre propre bien-être en tant que parents ou autres adultes importants, car le ton de nos points de vue et de nos interactions avec les enfants contribue grandement à préparer le terrain sur la façon dont ils verront et feront face à cette période sans précédent de leur vie.

Sarah Hall, utilisée avec permission

Source: Sarah Hall, utilisée avec permission

A propos de l’auteur: Sarah E. Hall (Ph.D., Penn State University) est professeure agrégée de psychologie, de conseil et de thérapie familiale au Wheaton College (Illinois). Son enseignement et ses recherches portent sur la psychologie clinique et développementale de l’enfant, y compris les facteurs qui favorisent et interfèrent avec la santé mentale et le bien-être. Son dernier livre, Treatment of Childhood Disorders: Evidence-Based Practice in Christian Perspective, est à paraître.