7 mythes de l’optimisme et du pessimisme

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Source: CC0 / Unsplash / David Travis

L’optimisme est parmi les plus célèbres des qualités humaines. D’innombrables études ont montré que les optimistes ont tendance à mieux réussir dans la vie que leurs amis pessimistes – du moins en ce qui concerne la santé physique et mentale, la résilience, les relations, la carrière, la gestion de la douleur et même la longévité. Être de bonne humeur et attendre le meilleur, comme le font croire les dogmes scientifiques et culturels, conduira au meilleur.

Mais est-ce si simple? Est l’optimisme toujours adaptatif, et y a-t-il vraiment rien bon d’être pessimiste?

Les recherches de la psychologue Julie Norem suggèrent le contraire.

Depuis près de quatre décennies, le Dr Norem étudie le phénomène du pessimisme défensif – la stratégie cognitive consistant à établir de faibles attentes et à considérer les pires scénarios d’événements futurs. Il s’avère que l’habitude de ne pas avoir grand espoir peut vous aider à gérer votre anxiété et à acquérir un sentiment de contrôle. Dans ses dernières recherches, le Dr Norem a constaté que l’utilisation du pessimisme défensif était corrélée à la prise de plus de précautions pendant la pandémie de Covid-19 (p. à l’intérieur avec des personnes avec lesquelles vous ne vivez pas). «Sans aucun doute, les pessimistes défensifs sont plus anxieux que leurs homologues optimistes», explique le Dr Norem, «mais ils font également plus d’efforts pour gérer leur risque.»

L’une des plus grandes surprises de la recherche du Dr Norem est l’hésitation du public envers la simple idée qu’il y a quelque chose de positif dans le pessimisme. Pourtant, peut-être ironiquement, quand les gens découvrent qu’ils sont des pessimistes défensifs, beaucoup rapportent se sentir soulagés et validés. (Répondez à ce questionnaire pour connaître votre score sur le pessimisme défensif).

Voici le Dr Norem, dans ses propres mots, sur 7 mythes sur l’optimisme et le pessimisme, 2 exemples où le pessimisme défensif est le plus efficace et 2 façons de favoriser l’optimisme.

L’un est soit optimiste, soit pessimiste.

Faux. Les points de vue des gens varient d’un domaine à l’autre. Par exemple, vous pouvez être optimiste sur votre vie sociale et pessimiste sur votre travail. De plus, on peut considérer l’optimisme-pessimisme comme une tendance à s’attendre à de bonnes / mauvaises choses (niveau de trait); ou comme la façon dont les gens sont enclins à ressentir un affect positif-négatif (niveau de tempérament). Ce sont des tendances – elles ne sont pas déterministes des attentes spécifiques dans des situations spécifiques. Bien que ces tendances puissent être influencées par la génétique, elles nous orientent simplement dans une certaine direction. Nous avons encore la liberté de bouger.

Les optimistes ne sont ni nés ni faits.

Ce mythe est trop complet pour être vrai. Bien que nous n’ayons pas beaucoup de preuves que nous pouvons nous débarrasser de notre tendance à ressentir des effets négatifs, les études de thérapie cognitive suggèrent que les gens peuvent apprendre à revoir leur façon de voir les situations. Ce n’est pas facile, mais c’est possible.

Il vaut toujours mieux être optimiste que pessimiste.

Faux. Des recherches japonaises révèlent que les pessimistes défensifs font mieux que les optimistes, en termes d’affect et de performance réelle. Des études américaines montrent qu’en moyenne, les pessimistes défensifs font aussi bien que les optimistes. Les pessimistes défensifs ont plus d’affect négatif, mais pas nécessairement moins d’affect positif. Aux États-Unis, la croyance généralement répandue est qu’en matière d’affect positif, plus il y en a, mieux c’est. Si vous ressentez des émotions négatives, vous êtes souvent motivé à vous en débarrasser, car cela vous donne l’impression que vous échouez dans quelque chose. Dans d’autres cultures, y compris au Japon, la vie affective idéale est plus équilibrée. Une personne bien ajustée reconnaît qu’il y a des aspects négatifs et positifs dans la plupart des choses de la vie et se permet de vivre les deux.

Les pessimistes sont plus susceptibles de devenir déprimés que les optimistes.

Vrai – en termes de traits généraux, les pessimistes sont plus à risque de dépression. Cependant, le tableau général est plus compliqué. La recherche montre que les pessimistes défensifs sont en fait moins susceptibles de devenir déprimés que les autres pessimistes, et pas beaucoup plus susceptibles que les optimistes. Ce qui augmente le risque de dépression, c’est lorsque le pessimisme est combiné avec le désespoir. C’est-à-dire lorsque les pessimistes n’ont pas l’impression de contrôler leur situation. Ici, la distinction entre pessimisme défensif et pessimisme fataliste est importante. Les pessimistes défensifs visent à améliorer leur vie ou à faire avancer les choses. Les pessimistes fatalistes, d’un autre côté, peuvent avoir la même tendance sous-jacente à éprouver des émotions négatives, mais au lieu de chercher activement ce qu’ils pourraient faire dans le monde, ils supposent qu’ils sont destinés à être tels qu’ils sont et qu’il n’y a pas espoir. C’est la voie qui mène à la dépression.

L’optimisme est un ingrédient clé de l’épanouissement humain, tandis que le pessimisme est un obstacle majeur au bien-être.

Ce mythe est trop simplifié et réducteur. Si vous définissez l’épanouissement principalement en termes d’émotions positives, l’optimisme vous rend en effet beaucoup plus susceptible d’éprouver des émotions positives. Mais comme cela est lié à la tendance capricieuse à ressentir des émotions positives, on ne sait pas ce qui vient en premier. Il est également difficile de savoir si ce qui relie les émotions positives à l’optimisme est pertinent pour les personnes qui ne sont pas optimistes – ce n’est pas comme si les gens pouvaient simplement prétendre être optimistes et que les choses iront nécessairement mieux pour eux.

Les pessimistes peuvent aussi être heureux.

CC0 / Pixabay / café

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Vrai. La valeur que les gens accordent au bonheur en tant que résultat varie énormément. Les pessimistes défensifs ont certainement de nombreux moments de bonheur et apprécient beaucoup de choses dans leur vie. Mais ce n’est pas là où ils se concentrent. Au lieu de cela, ils veulent ne pas avoir de regrets et travailler pour atteindre leurs objectifs. Ils veulent se sentir comme s’ils faisaient de leur mieux dans une situation donnée et ils veulent gérer leur anxiété pour que cela n’interfère pas avec leurs objectifs. De plus, les pessimistes défensifs sont capables de tolérer les émotions négatives. Pour beaucoup de gens, une fois qu’ils reconnaissent qu’ils sont anxieux, leur objectif principal est de se débarrasser de l’anxiété et de se sentir heureux. La force des pessimistes défensifs réside dans leur capacité à dire: «Je reconnais que je me sens anxieux. Je sais quoi faire de cette anxiété et je ne vais pas la laisser me gêner. C’est différent de le nier ou d’essayer de le supprimer ou de l’éviter.

Il n’y a aucun inconvénient à l’optimisme.

Faux. En ce moment, l’optimisme semble presque toujours bon, car il est fortement lié au sentiment de bonheur. L’inconvénient de l’optimisme vient lorsque vous regardez comment les gens planifient et anticipent les événements futurs. Les pessimistes ne sont jamais surpris quand les choses tournent mal, tandis que les optimistes sont souvent surpris par les revers. Un résultat négatif imprévu est généralement ressenti comme plus négatif que si on s’y attendait. Si vous vous attendez toujours à ce que des choses merveilleuses se produisent et que vous êtes constamment déçu, ce n’est pas très adaptatif.

John McCain a écrit sur les optimistes qui souffrent le plus dans les camps de prisonniers. Ils n’arrêtaient pas de se dire qu’ils seraient libres à une certaine date, et quand cela ne se produisait jamais, ils étaient profondément déprimés. C’est un cas très extrême, mais il capture une partie de la prémisse. L’autre risque d’optimisme est que toujours penser positivement peut vous rendre trop confiant, à votre tour, vous faisant ignorer les risques et problèmes potentiels que vous devez prendre au sérieux.

En outre, la recherche montre que les optimistes réussissent très bien avec les défis immunitaires à court terme. Lorsque votre fonction immunitaire se charge avec une réaction initiale importante, il peut être bon de lutter contre un rhume. Mais plus les défis persistent, plus leur système immunitaire est en difficulté – vous ne pouvez pas maintenir ce niveau de combat dans votre système immunitaire.

Le pessimisme défensif peut être le plus utile lorsque:

  • les résultats négatifs possibles sont importants
  • il y a des choses que vous pouvez faire pour éviter ces résultats

Si vous êtes dans une situation où le désastre est certain et que vous ne pouvez rien faire, le pessimisme défensif ne vous aidera pas. De même, si vous êtes dans une situation où le résultat n’est pas si important (par exemple, lorsque vous planifiez l’itinéraire à emprunter pour vous rendre à l’épicerie), le pessimisme défensif peut vous coûter plus cher qu’il ne vous rend. D’un autre côté, si vous êtes dans une situation où les résultats négatifs peuvent être graves, le pessimisme défensif peut être très adaptatif. Par exemple, je préférerais qu’un pessimiste défensif soit responsable d’un réacteur nucléaire afin qu’il puisse anticiper tout ce qui pourrait mal tourner et travailler pour l’empêcher.

2 façons d’apprendre à être plus optimiste:

  • Régulièrement, essayez de passer du temps à réfléchir à des situations où les choses se sont bien passées dans votre vie. Cela permettra à ces souvenirs positifs de devenir plus immédiatement disponibles pour être rappelés, vous aidant ainsi dans les scénarios futurs.
  • Essayez de générer différents cadrages possibles d’une situation donnée et notez que le cadrage peut ne pas être inhérent à la situation. Cela vous aidera à réaliser que vous pouvez avoir le choix de la façon dont vous regardez les situations. Lorsque cela est possible, faites ce choix.

Un grand merci à Julie Norem pour son temps et ses idées. Le Dr Norem est professeur Margaret Hamm de psychologie au Wellesley College. Elle est l’auteur d’un certain nombre de livres, dont The Positive Power of Negative Thinking (2001) New York: Basic Books.