Asile : qu’y a-t-il dans un mot ? | La psychologie aujourd’hui

Pensez au mot asile. Ce qui me vient à l’esprit? Probablement l’une des deux choses suivantes : un vieil hôpital psychiatrique effrayant ou un réfugié politique demandant la sécurité. Le mot lui-même vient des mots grecs asulon et asulos, qui signifient respectivement « refuge » et « ce qui ne peut être saisi ».

Le mot asile a probablement été rendu célèbre en Amérique par Tom Paine. A son époque Bon sens, il a fait valoir que les monarchies sont mauvaises pour leurs sujets et que les colons américains devraient abandonner leur roi et former leur propre gouvernement démocratique. Paine a grandiosement imaginé un nouveau pays meilleur, un pays qui inaugurerait « l’anniversaire d’un nouveau monde ». Contrairement à la brutale vieille Angleterre, les colonies étaient un phare de sécurité, un refuge pour les dissidents et les libres penseurs. Ils étaient « l’asile des amoureux persécutés de la liberté civile et religieuse de toutes les parties de l’Europe. C’est là qu’ils ont fui, non des tendres étreintes de la mère, mais de la cruauté du monstre… ».

Les arguments de Paine ont résonné. Le « bon sens » qu’il épousait était, en fait, assez révolutionnaire – pas du tout commun. C’était un monde de monarchies, pas de démocraties. Sa brochure a traversé 25 tirages et a été lu par tout le monde, de George Washington jusqu’au bas. Lorsque les États-Unis sont finalement devenus un pays, la tradition de l’asile a perduré. Nous voyons cet idéal dans le célèbre poème d’Emma Lazarus de 1883, « Le nouveau colosse », qui imagine la Statue de la Liberté comme la « Mère des exilés », accueillant les « masses regroupées aspirant à respirer librement » sur les côtes américaines.

L’asile avait des connotations si positives que lorsque les autorités médicales ont créé de nouveaux hôpitaux psychiatriques au XIXe siècle, elles les ont nommés « asiles ». L’ancien terme était « maison de fous ». Mais cela évoquait les horreurs des fous furieux enchaînés aux murs, se vautrant dans leur propre crasse. Asile signifiait abri et grâce. Comme l’a expliqué le vénérable médecin français Jean-Étienne Dominique Esquirol : « Je voudrais que ces [new] établissements à donner un nom spécifique qui ne présente aucune idée pénible à l’esprit ; Je voudrais qu’on les appelle des asiles.

L’Amérique abriterait bientôt le New York State Lunatic Asylum à Utica, l’Eastern Lunatic Asylum de Virginie et le Worcester State Lunatic Asylum dans le Massachusetts, entre autres. Chacun offrait les dernières thérapies en santé mentale. Les patients ont reçu de l’air frais, des activités saines, de la nourriture simple et des espaces ouverts. Il y aurait moins de recours aux chambres fortes, aux camisoles de force et à la coercition physique. Bien que des approches plus douteuses aient également été utilisées, telles que les saignements, les cloques, l’hypnotisme et les clitoridectomies occasionnelles pour lutter contre la masturbation féminine.

À l’aube du 20e siècle, les asiles sont devenus de plus en plus surpeuplés, sales et dangereux. Pour lutter contre la mauvaise publicité, les médecins les ont renommés hôpitaux. Autrefois un terme faisant référence à la pauvreté et à la saleté, les hôpitaux étaient désormais considérés comme propres, bien gérés et scientifiquement gérés. L’asile convoqua le pressentiment. Alors les médecins l’ont jeté dans l’oubli.

Et pourtant, un peu comme le zombie, « l’asile » a survécu. Pas en médecine mais dans la culture pop. Les romans, les mémoires et les films sur les hôpitaux psychiatriques utilisaient le mot comme référence pour un endroit effrayant.

Pendant ce temps, l’usage politico-juridique du terme a connu des hauts et des bas. Alors même que Lazare vantait la bienveillance de l’Amérique, les nationalistes xénophobes se sont indignés contre les étrangers qui «prennent d’assaut» l’Amérique et polluent son maquillage «anglo-saxon». Des lois racistes telles que la loi sur l’exclusion chinoise et la loi sur l’immigration de 1924 ont claqué la porte aux demandeurs d’asile. Enfin, en 1980, la loi sur les réfugiés a créé, pour la première fois, une procédure légale d’octroi de l’asile. Quelque trois millions de réfugiés sont arrivés et ont trouvé refuge dans les années à venir.

C’est-à-dire jusqu’à l’élection de Donald Trump. Trump est arrivé sur une vague de mécontentement. Il a expliqué que l’Amérique était « envahie » par des étrangers dangereux, principalement via notre frontière sud. Il a tweeté : « Nous ne pouvons pas permettre à toutes ces personnes d’envahir notre pays. Quand quelqu’un entre, sans juges ni affaires judiciaires, ramenez-le d’où il vient. Notre système est une parodie de la bonne politique d’immigration et de la loi et de l’ordre. » Trump a ensuite procédé au démantèlement de la loi sur les réfugiés. Pour lui, « asile » était un gros mot.

L’asile n’est donc pas un mot si simple. Il est positif par définition. Mais, comme le montre notre histoire, cela peut être vu très négativement. C’est à nous, alors, de nous éduquer et de déterminer ce que nous voulons que cela signifie. Je suggère que nous écoutions Tom Paine.