Cadavres : qui peut les réclamer ? Qui veut?

Aux États-Unis, si une personne mariée ou qui a des enfants décède, son conjoint ou ses enfants peuvent recevoir une prestation de décès unique de 255 $ par le biais de la sécurité sociale. Considérant le coût habituel des frais funéraires, ce n’est pas beaucoup. Cependant, c’est 255 $ de plus que ce que n’importe qui pourrait jamais consacrer à mes dépenses finales. J’ai été célibataire toute ma vie et je n’ai pas d’enfants. Il n’y a pas de « prestation de décès » pour moi. Peut-être que le gouvernement pense que mon cadavre peut être jeté dans un fossé.

J’aime utiliser cet exemple dans les conférences que je donne sur le singlisme (les nombreuses façons dont les célibataires sont stéréotypés, stigmatisés et ciblés par la discrimination), principalement pour l’humour de la potence. Mais cette année encore, deux sociologues ont pris ce problème au sérieux en posant ces questions : qu’arrive-t-il à votre cadavre ? Comment le gouvernement détermine-t-il qui peut le réclamer?

C’est une question sociologique intéressante car elle montre comment les normes officielles sur qui compte comme famille ne correspondent pas toujours à la façon dont les gens vivent réellement aujourd’hui. Par exemple, parfois, les personnes supposées être les parents les plus proches de la personne décédée (le plus proche parent officiel) sont éloignées et peuvent être plus susceptibles de célébrer le décès que de réclamer le corps et de l’enterrer. Dans d’autres cas, les personnes les plus proches du défunt ne seront jamais considérées comme une personne officielle à notifier et à avoir la possibilité de réclamer le corps, car elles n’ont pas le type de relation qui se qualifie comme parent le plus proche. Un ami platonique de toujours, par exemple, pourrait être officiellement invisible, même si le défunt partageait une maison et une vie avec cette personne.

Pour savoir qui est autorisé à réclamer des cadavres et qui veut réellement le faire, les sociologues Stefan Timmermans et Pamela J. Prickett ont mené une étude approfondie des milliers de décès sur lesquels le bureau du médecin légiste-coroner de Los Angeles avait compétence en 2017, en se concentrant particulièrement sur les 8,8 % de corps non réclamés. Ils ont rapporté leurs découvertes dans « Qui compte comme famille ? Comment les normes stratifient les vies », récemment publié dans le Revue sociologique américaine.

Les normes officielles pour la famille et les modes de vie réels des gens

Aux États-Unis aujourd’hui, moins de 20 % de tous les ménages sont composés de parents mariés et de leurs enfants. De plus en plus, les gens restent célibataires ou n’ont pas d’enfants, ou ils cohabitent, ou ils ont été mariés mais sont maintenant remariés et forment des familles recomposées, ou ils vivent dans un autre ménage non nucléaire. Certaines personnes décident également par elles-mêmes qui compte comme famille, et elles incluent des personnes telles que des amis qui ne répondent à aucun des critères familiaux typiques tels que le fait d’être liés par le sang, le mariage ou l’adoption.

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Il peut être significatif et épanouissant pour les gens de vivre de manière authentique, plutôt que d’essayer de s’intégrer dans la forme familiale la plus sentimentale lorsque cette forme ne fonctionne pas pour eux. Cependant, les lois et les pratiques légitiment encore certaines relations par rapport à d’autres. Par exemple, au niveau fédéral aux États-Unis, plus de 1 000 lois bénéficient et protègent uniquement les personnes légalement mariées. Si les personnes qui comptent le plus pour vous ne correspondent pas aux définitions officielles, elles peuvent ne pas être autorisées à s’absenter du travail pour s’occuper de vous, ou à bénéficier d’allégements fiscaux sur les droits de succession ou les droits de succession, ou à bénéficier de droits de visite à l’hôpital ou de tout autre des autres avantages. Et, selon les politiques et les pratiques où vous mourrez, ils ne pourront peut-être pas réclamer votre cadavre.

3 façons dont les critères officiels de parenté correspondent ou ne correspondent pas aux personnes qui comptent vraiment pour le défunt

Le bureau du médecin légiste-coroner de Los Angeles dispose d’une unité de notification, chargée de trouver les plus proches parents et de leur demander de réclamer les corps. Ce faisant, ils suivent une hiérarchie stricte des plus proches parents qui comprend 26 catégories classées. En premier lieu, la personne désignée par le défunt pour avoir la procuration durable ; cependant, très peu de personnes ont désigné une telle personne. Viennent ensuite le conjoint ou le partenaire domestique, puis les enfants adultes, puis les parents, puis les frères et sœurs, etc. La liste comprend des catégories telles que “cousins ​​​​au troisième degré enlevés deux fois”, mais n’inclut aucun type d’amis.

L’objectif de l’unité de notification est de trouver le plus proche parent officiel, mais il n’y a pas de règles strictes quant à la distance à parcourir dans la liste des plus proches parents possibles pour satisfaire à l’exigence de diligence raisonnable. Le plus proche parent qui est avisé a 30 jours pour récupérer le corps. S’ils ne le réclament pas, ou si aucun proche n’a jamais été identifié, le corps est incinéré et le comté couvre le coût.

1. Ajustement formel : la famille officiellement reconnue correspond à la dynamique familiale existante

Dans les cas les plus simples, le plus proche parent est contacté et accepte de récupérer le corps. Même dans ces cas, cependant, la personne qualifiée de proche parent n’est pas toujours la personne qui se sent la plus proche du défunt. Souvent, la personne qui se sent la plus proche ne conteste pas la désignation officielle. L’adéquation entre le plus proche parent supposé et les affections réelles est suffisamment proche et le processus se déroule sans heurts.

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2. Inadaptation formelle : la famille officiellement reconnue ne correspond pas à la réalité sociale

Les règles sur les proches parents supposent que les personnes qui se qualifient comme officiellement les plus proches de la personne décédée seront disposées à réclamer le corps et voudront le faire. Mais dans l’un des dix cas traités par le bureau du médecin légiste-coroner de LA, les corps n’ont pas été réclamés parce que la famille officielle n’a pas agi. Cela peut arriver à cause d’un éloignement, de liens désordonnés ou d’un manque d’argent ou de ressources. Dans d’autres cas, les personnes qui auraient voulu réclamer le corps ne sont jamais contactées car elles ne correspondent pas aux définitions officielles des plus proches parents.

Éloignement. Dans la grande majorité des cas où un membre officiel de la famille refuse de réclamer le corps, la personne décédée était éloignée du plus proche parent. Parfois, ils étaient séparés pour des raisons telles que des abus ou de la négligence ou des conflits intolérables. D’autres fois, la personne décédée avait été déconnectée si longtemps qu’elle était considérée comme « socialement morte ».

Liens désordonnés. Les corps peuvent ne pas être réclamés lorsque le défunt «avait trop de liens, trop de proches parents potentiels, … des liens qui défient toute catégorisation ou des secrets de leur passé». Par exemple, un homme avait deux enfants biologiques secrets qui étaient les plus proches parents officiels. Ils n’avaient pas connu leur père et n’étaient pas disposés à organiser des funérailles.

L’argent et les ressources. Les funérailles peuvent être coûteuses et certains proches ne peuvent pas se les offrir. Un exemple proposé par les auteurs est un récit édifiant pour ceux qui pensent qu’avoir des enfants les empêchera de devenir un cadavre non réclamé. La femme en question vivait dans la maison de son fils lorsqu’elle est décédée. L’infirmière qui était là a appelé la Neptune Society et ils ont eu le corps. Lorsque le fils a entendu ce que coûteraient les arrangements, il a dit : « Gardez-la simplement. Elle est morte. Elle ne verra pas la différence. La Neptune Society n’a pas gardé le corps et le fils ne l’a jamais récupéré. Dans d’autres cas, les parents officiels laissent délibérément le temps s’écouler et demandent ensuite à ramasser les cendres après l’incinération du corps – ou ils ne récupèrent jamais les restes.

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Pas sur la liste. Les désignations officielles tournent également mal lorsque les personnes qui se soucient du défunt ne sont jamais contactées parce qu’elles ne sont pas considérées comme les plus proches parents. Dans un cas décrit par les auteurs, un homme a été retrouvé mort près d’un chantier de construction. Il a été décrit par le propriétaire de l’entreprise de construction comme un homme intelligent qui parlait français, espagnol, hébreu et anglais. Il était là depuis cinq ans. Les ouvriers l’aimaient. Il était sans abri quand il est mort. Le propriétaire lui avait donné à manger et l’avait accueilli pour dormir sur le site. Il est possible que le propriétaire ou les ouvriers aient été disposés à organiser des funérailles, mais on ne leur a jamais demandé.

3. Remise en état officielle : les personnes qui ne sont pas qualifiées de proches parents tentent de réclamer le corps

Parfois, les personnes qui se soucient du défunt mais qui ne sont pas considérées comme des parents officiels essaieront de réclamer le corps. Cela prend beaucoup de temps et de ressources substantielles, et cela fonctionne rarement. Les proches officiels doivent être contactés en premier, et ils doivent soit signer un formulaire renonçant à leur droit au corps, soit ne jamais répondre aux demandes de récupérer le corps. À ce stade, la personne qui souhaite réclamer le corps peut demander au tribunal l’autorisation. Les fonctionnaires chargés de la notification mentionnent rarement cette option, de sorte que les personnes susceptibles d’être intéressées par celle-ci pourraient ne jamais savoir qu’il s’agit d’une possibilité.

Nous pouvons choisir, mais nos choix peuvent ne pas être honorés

Les adultes du XXIe siècle doivent souvent choisir qui comptera pour eux et comment ils vont vivre leur vie. Mais les lois et les pratiques n’ont pas toujours suivi. En conséquence, Timmermans et Prickett affirment que “les personnes qui ont vécu selon leurs propres conditions peuvent encore voir leurs choix de vie ignorés”.

Les chercheurs soulignent que les pratiques existantes peuvent perpétuer les inégalités. “Les normes familiales de l’État peuvent renforcer les préjugés raciaux et hétérosexistes si elles ne reconnaissent pas systématiquement, par exemple, les formations familiales noires et homosexuelles.” J’ajouterais que les célibataires et les adultes sans enfants sont également susceptibles d’avoir des personnes importantes dans leur vie qui sont rendues invisibles par des politiques et des pratiques qui ne reconnaissent pas leur importance ou même leur existence.