Ce que les animaux révèlent sur les extraterrestres et sur nous-mêmes

“Les scientifiques sont convaincus que la vie existe ailleurs dans l’univers. Pourtant, plutôt que d’adopter une approche réaliste de ce que pourraient être les extraterrestres, nous imaginons que la vie sur d’autres planètes relève de la science-fiction. Le moment est venu d’abandonner nos fantasmes d’espace. envahisseurs et monstres de cinéma et placer nos attentes sur des bases scientifiques solides. “

“Même si leur biochimie diffère de la nôtre de manière inattendue, il y a encore des choses qui nous rendent tous pareils, que nous ayons évolué sur Terre ou dans un système solaire éloigné.” –Arik Kershenbaum

J’ai récemment lu un livre fascinant du zoologiste de l’Université de Cambridge, le Dr Arik Kershenbaum, intitulé Le guide du zoologiste de la galaxie: ce que les animaux sur Terre révèlent sur les extraterrestres – et sur nous-mêmes. Je suis tout à fait d’accord qu’il propose “une exploration extrêmement amusante et scientifiquement solide de ce à quoi doit ressembler la vie extraterrestre, en utilisant les lois universelles qui régissent la vie sur Terre et dans l’espace”. Voici ce que le Dr Kershenbaum avait à dire à propos de son fascinant voyage astrobiologique.

Pourquoi as-tu écrit Le guide du zoologiste de la galaxie?

Cela semble un sujet étrange pour un zoologiste, je sais! Mais il y a quelques années, j’ai organisé un atelier sur la communication animale, et une physicienne nommée Laurance Doyle de l’Institut SETI m’a écrit pour me demander d’y participer. Pourquoi un physicien voudrait-il assister à une réunion sur le comportement animal? En fait, il avait déjà écrit des articles affirmant que nous ne pourrons pas comprendre le langage extraterrestre (quand nous les rencontrerons enfin) à moins que nous ne comprenions d’abord le langage animal. Nous avons discuté, et je suis devenu fasciné par cette idée de ce qui pourrait être partagé entre les langues animales, humaines et extraterrestres. Quelles règles générales et universelles (le cas échéant) pourraient s’appliquer à toutes? J’ai commencé à examiner les propriétés statistiques fondamentales de la communication animale et à les comparer au langage humain. Ma prémisse était: «Si les oiseaux pouvaient parler, le remarquerions-nous même?» La réponse est «oui» – mais seulement si nous y regardons de près. Il existe certaines règles qui s’appliquent à la communication partout. En fait, certaines règles s’appliquent à la vie partout. De nombreuses contraintes sur la vie sur Terre doivent également s’appliquer à d’autres planètes. C’est une réalisation vraiment humiliante, et je devais juste en parler aux gens.

Comment votre livre se rapporte-t-il à votre parcours et à vos centres d’intérêt généraux?

Pour mon doctorat, j’ai étudié les chants des hyrax – de petits animaux à fourrure qui sont très vocaux, presque comme des oiseaux. Je voulais savoir pourquoi ils classent les notes de leurs chansons comme ils le font – ce n’est pas seulement aléatoire. Comme j’avais une formation en développement d’algorithmes (et la biologie mathématique est toujours l’un des cours que j’enseigne encore), j’ai voulu adopter une approche quantitative pour répondre à cette question, ce qui a naturellement conduit à la question «qu’est-ce qu’une empreinte digitale du langage? ” Mais au-delà de cela, j’ai (comme la plupart des scientifiques, je pense) grandi avec une énorme fascination pour la science-fiction. Ce n’est pas seulement excitant, c’est stimulant. La science-fiction enlève le plausible et nous permet de poser des questions que nous n’avions pas pensé à poser. C’est ce que chaque scientifique devrait faire de toute façon. Alors plutôt que de dire: «eh bien, nous n’avons aucune preuve, donc nous ne pouvons rien dire sur la vie sur d’autres planètes», je dirais plutôt: «si nous éliminons l’impossible… tout ce qui reste mérite notre considération».

Quel est votre public cible?

Il y a beaucoup d’intérêt pour la vie extraterrestre en ce moment, en particulier avec la découverte de biosignatures potentielles sur Vénus. Quiconque souhaite avoir une vision large et ouvrir les possibilités de ce qui existe trouvera des idées vraiment stimulantes dans ce livre. Mais ce n’est pas seulement un livre sur l’espace. C’est un livre sur la compréhension de la nature fondamentale de la vie partout, et cela inclut la vie sur Terre. Il s’agit autant de ce que nous, les humains, avons en commun avec les singes, les chiens et les méduses, que ce que nous avons en commun avec les animaux extraterrestres. Et ce livre est très écrit pour un grand public. J’ai évité presque religieusement la terminologie – ce sont les principes qui comptent, plutôt qu’une liste de faits. En fait, c’est une leçon importante pour toute la biologie: comprenez d’abord les principes, rappelez-vous les faits plus tard. Cependant, les personnes ayant une formation scientifique trouveront également les idées stimulantes – appliquer la théorie générale à des situations inconnues est très satisfaisant.

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Quels sont certains des sujets que vous insérez dans votre livre et quels sont vos principaux messages?

Le premier message est que toute vie, partout dans l’univers partage quelque chose. Pas une origine commune, mais un processus commun. Nous ne sommes peut-être pas «liés» aux extraterrestres, mais nous pouvons nous rapporter à eux, car la nature qui les a créés est la même nature qui nous a créés. Les lois de la biologie sont des lois universelles, tout comme les lois de la physique ou de la chimie. Certes, ils nous donnent des réponses un peu plus floues: nous ne saurons pas de quelle couleur sont les extraterrestres, ni même combien de bras et de jambes ils ont. Mais étudier la vie sur Terre nous apprend comment les lois de la biologie évoluent. Il est probable que les «animaux» d’une certaine sorte – parce que toute vie a besoin d’énergie, et lorsque la compétition s’intensifie, certains organismes vont commencer à en manger d’autres. Le mouvement est fortement limité par les propriétés physiques d’une planète – là où les animaux vivent sur une surface solide, les jambes sont très susceptibles d’évoluer. L’intelligence est également très susceptible d’évoluer – l’univers est plein d’événements imprévisibles, et les animaux capables de prédire ce qui va se passer auront un avantage certain. Mais alors, une fois que vous aurez des animaux intelligents, que se passera-t-il ensuite? N’est-il pas probable que des créatures sociales, communicatives et intelligentes évoluent en quelque chose qui nous ressemble? La voie évolutive vers les humains sur Terre n’est peut-être pas si improbable du tout.

En quoi votre livre diffère-t-il des autres qui traitent de certains des mêmes sujets généraux?

L’astrobiologie est une nouvelle science, et de nombreux scientifiques hésitent à écrire à son sujet, de peur de tomber dans la spéculation. Jusqu’à présent, les astrobiologistes se concentrent principalement sur des questions concrètes comme comment la vie est-elle née? Quel genre de biochimie pourrait soutenir la vie? Quel genre d’organismes simples pourraient exister dans les nuages ​​de Vénus ou les océans d’Europe. Mais je pense qu’il est temps pour une nouvelle discipline, celle de l’astrozoologie, de regarder à quoi pourrait ressembler la vie complexe ailleurs dans l’univers. Bien sûr, la vie complexe sera plus rare que la vie simple, et cela peut prendre beaucoup de temps pour la trouver. Mais pour le moment, si vous cherchez des livres sur la vie extraterrestre, vous ne trouverez rien entre les descriptions scientifiques d’éventuels micro-organismes extraterrestres et la science-fiction spéculative sur les «animaux» extraterrestres. Il n’y a aucune raison pour qu’il en soit ainsi – nous avons une compréhension suffisante de la théorie de l’évolution pour combler cette lacune.

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Quels sont certains de vos projets actuels?

Ma recherche principale en ce moment porte sur les informations contenues dans les hurlements des loups et sur les interactions vocales entre les loups, les coyotes et les chiens de ferme. Combien se disent-ils? Est-ce qu’ils prêtent attention à ce que disent les autres espèces? Chercher où se trouvent ces informations dans la communication animale est infiniment fascinant, car ils ont tous fait évoluer leur communication séparément, mais cela sert un objectif très similaire, même chez les oiseaux et les hyrax. Nous faisons cela en utilisant des dispositifs de surveillance acoustique automatisés qui peuvent trianguler la position de l’animal qui émet le son, ainsi que recoder ce qu’il dit. C’est une technologie vraiment puissante, mais nous commençons tout juste à exploiter son potentiel. Je dois crier à ma brillante équipe de différentes universités du monde entier – vous pouvez en savoir plus sur notre travail sur Twitter: @CanidHowlProj

Y a-t-il autre chose que vous aimeriez dire aux lecteurs?

Oui. Vous voulez voir des extraterrestres? Aucun problème. Sortez avec des jumelles et observez les animaux autour de vous. Parce que si vous voyez au-delà de leur forme et de leur couleur évidentes, et regardez ce qu’ils font réellement, cherchez de la nourriture, surveillez les prédateurs, montrez à des concurrents potentiels, vous voyez ce qui est fondamental pour la vie animale, et sera fondamental pour la vie animale extraterrestre aussi.