Comment la maladie mentale peut affecter le choix d’être sans-abri

J’étais sans abri de mars 2003 à mars 2007.

Mais aujourd’hui, quatorze ans plus tard, je vis une vie très différente. En 2017, j’ai emménagé dans un petit appartement d’une chambre. J’ai un salon spacieux, une grande chambre et ma propre cuisine complète. L’une de mes activités préférées est de servir des gaufres, des œufs et du café à des amis qui passent.

Depuis 2009, je vis dans la communauté de l’Université de Cincinnati. Je suis diplômé de l’Université de Cincinnati magna cum laude en biologie moléculaire il y a dix ans.

Le salon de mon appartement me sert de bureau. Je travaille comme auteur et défenseur de la santé mentale, tous depuis chez moi. En tant que conférencier, j’ai beaucoup voyagé.

Être sans-abri était une expérience terrible. Dire que je ne voudrais plus jamais remonter le temps et être à nouveau sans abri est un euphémisme. J’ai souffert tous les jours. Mais alors que j’étais sans abri, plusieurs personnes, dont mes parents, m’ont proposé un logement gratuit et sans engagement. J’ai rejeté tout le monde, choisissant de passer des nuits pluvieuses à dormir dehors sous un surplomb devant une église de Los Angeles. Je considérais le cimetière comme ma maison.

Par mon travail, je réponds aux familles qui ont des êtres chers atteints de schizophrénie et d’autres troubles cérébraux. L’une des plus grandes surprises que j’ai trouvées au cours des dernières années est le nombre énorme de mamans et de papas qui me contactent à propos de leur proche se comportant comme je l’ai fait en 2003-2007, refusant totalement l’aide de la famille et des amis, préférant la vie sans abri.

Une maman m’a récemment contacté dont le fils était dans un programme de doctorat en physique dans une grande université californienne. Des mois avant l’obtention de son diplôme, il a décollé et a commencé à vivre de sa voiture dans une communauté loin de l’université. Cette mère m’a contacté à perte pour savoir comment procéder.

Avec le recul, j’ai toujours pensé que mon choix d’être sans-abri était rationnel et vraiment mon propre choix. Cependant, lorsque j’ai commencé mon premier traitement antipsychotique, j’ai commencé à me poser des questions. Pourquoi ai-je vécu à l’extérieur alors que tant de familles m’auraient eu, y compris ma propre famille ? Pourquoi n’étais-je pas en contact avec ma propre mère et mon père ? Je me demandais aussi pourquoi j’avais abandonné l’université. Au fur et à mesure que les médicaments m’éclaircissaient l’esprit, mon désir d’être sans abri a été remplacé par une vision nouvelle et plus claire de la vie.

J’ai encouragé la mère de l’étudiant diplômé en physique à essayer d’obtenir un diagnostic et, le cas échéant, un traitement pour son fils. Mon espoir était que, s’il commençait un traitement, il pourrait reprendre ses études à l’université comme je l’ai fait.

Hier, j’ai parlé avec une autre maman dont le fils a passé six ans à dormir dans une bibliothèque d’une université du Michigan où il avait obtenu un baccalauréat en physique et en mathématiques.

Des années après qu’il ait commencé à abuser de ses privilèges sur le campus, sa mère a contacté la sécurité du campus de son université et a découvert qu’ils connaissaient son fils. Elle l’a aidé à emménager dans un logement stable. Mais peu de temps après, il est reparti, s’enfuyant, préférant être sans abri. Un médecin a déterminé qu’il n’était pas un danger pour lui-même ou pour les autres, ou gravement handicapé. Parce qu’il ne correspondait pas à ces critères, il était impossible de lui imposer un traitement. Elle a dépensé des dizaines de milliers de dollars pour engager un détective privé pour le retrouver, en vain.

J’ai aussi récemment interagi avec une femme qui avait reçu un diagnostic de santé mentale dans la vingtaine. Elle envisageait de vendre sa maison, de donner ses biens et de devenir sans-abri. Elle a dit que son objectif était de venir en aide à d’autres sans-abri. J’ai essayé de lui expliquer que si elle commençait un traitement antipsychotique, elle pourrait voir les choses différemment et changer d’avis. Je l’ai encouragée à trouver d’autres moyens plus efficaces d’aider les sans-abri sans perdre ou donner tout ce qu’elle possède, ou faire autre chose qu’elle pourrait regretter.

Mais ce qui m’a le plus surpris, c’est son raisonnement : c’est elle qui aiderait le plus les sans-abri en devenant elle-même sans-abri. Je me souviens avoir pensé de la même manière que lorsque j’avais quitté mon appartement en 2003 sans nulle part où aller.

Nous vivons à une époque incroyable pour le traitement avancé des troubles cérébraux. Si aucun médicament n’était disponible pour moi, je pense que je dormirais encore dehors. Ou j’ai peut-être été arrêté par la police pour flânerie ou intrusion et emprisonné pendant des mois ou des années. Il y a des décennies, ma schizophrénie aurait été une condamnation à perpétuité, car j’aurais passé toute ma vie d’adulte dans une institution. Mais avec les progrès médicaux d’aujourd’hui, j’ai pu commencer un médicament qui m’a permis d’obtenir mon diplôme universitaire et d’encourager les autres à reprendre leur vie en main et à rêver.

Il y a de l’espoir pour les sans-abri chroniques qui passent des mois ou des années à vivre à l’extérieur. Les clés comprennent un traitement de santé mentale dédié, souvent avec des médicaments. Je n’ai jamais consommé de substances ou d’alcool en dormant dehors, mais beaucoup le font. Offrir des programmes de réadaptation aux sans-abri pour faire face à la toxicomanie est également vital.

Quand je vois des sans-abri vivre dehors à Cincinnati, je prie pour qu’ils aient accès à des soins de santé décents comme je l’ai trouvé. J’espère que chacun d’eux retrouvera un jour la santé et une nouvelle chance de vivre.