Compter les poulets (juste après l’éclosion)

Il est probable que la plupart des animaux puissent faire la distinction entre plus et moins. Par exemple, plus d’amis sont toujours meilleurs, comme les moustiques nous montrent leur préférence pour les bancs plus grands (Agrillo et al. 2008), et il faut rechercher des territoires avec moins d’ennemis. Et, bien sûr, plus de nourriture vaut mieux que moins de nourriture. Le moyen le plus simple de le démontrer est de demander aux sujets de choisir entre deux quantités de nourriture. L’hypothèse est que les animaux préfèrent manger autant qu’ils le peuvent, alors on s’attend à ce qu’ils choisissent la plus grande quantité. En effet, les chiens préfèrent cinq pastilles plutôt que deux pastilles (Ward & Smuth 2007), il a été démontré que les salamandres à dos rouge sont capables de distinguer deux mouches des fruits de trois (Uller et al 2003), les merles de Nouvelle-Zélande peuvent également distinguer le nombre de vers (Hunt et al 2008), et les souris distinguent des quantités de fourmis (Panteleeva et al 2013).

Mais ce n’est qu’une comparaison – sans compter, encore moins pour calculer. Mais les animaux sont souvent beaucoup plus intelligents qu’on ne le pense! Prenons le cas du poulet. Les poussins nouvellement éclos sont idéaux pour tester les connaissances innées. Ils peuvent être éclos artificiellement et ensuite surveillés de près pour suivre leurs expériences dans les premiers jours de la vie. De plus, comme les poussins ne connaissent leur mère qu’après la sortie de leur coquille, les poussins nouvellement éclos peuvent être imprimés.

Des chercheurs italiens ont profité de ce processus d’impression pour déterminer si les poussins nouvellement éclos pouvaient faire des maths (Rugani et al 2009). Ils ont imprimé des poussins sur de petites boîtes en plastique jaunes semblables à des œufs, comme celles que nous connaissons à l’intérieur des œufs en chocolat. Chaque sujet poussin n’avait pas une, mais plusieurs «mères». De plus, et ceci était particulièrement important pour cette étude, les poussins préféraient avoir autant de «mères-canettes» que possible.

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Au départ, les poussins étaient assis seuls dans de petites boîtes en plexiglas. Ils pouvaient tout voir mais ils ne pouvaient pas suivre leurs «mères en boîte». Devant les poussins se trouvaient deux petites barrières – une à droite, une à gauche. Les poussins pouvaient maintenant voir leurs «mères en conserve» disparaître une à une derrière les barrières. Par exemple, deux «mères cannettes» ont disparu derrière la barrière gauche et trois «mères cannettes» ont disparu derrière la barrière droite. Après la disparition des «mères» en plastique jaune, les poussins ont été autorisés à sortir de leur boîte et à les chercher. Les poussins ont alors choisi cette barrière derrière laquelle trois «mères en conserve» avaient disparu. Ainsi, ils ont suivi le principe plus on est de fous. De cette façon, il a été montré que les poussins sont capables de distinguer entre deux et trois.

Cependant, cela ne montre que la capacité de comparer, pas de calculer. Le calcul a été étudié dans le test de suivi. Les poussins se sont de nouveau assis dans leur boîte en plexiglas et ont regardé les «mères cannettes» disparaître derrière les barrières. Puis, cependant, certaines des «mères» ont de nouveau changé de place. Au vu des poussins, ils se déplaçaient de derrière une barrière à l’autre. Ensuite, les poussins ont de nouveau été autorisés à suivre leurs mères derrière l’une des barrières.

Par exemple, dans une condition, une «mère» s’est d’abord déplacée derrière la barrière gauche tandis que quatre «mères» ont disparu derrière la barrière droite. Ainsi, la tâche que les poussins devaient résoudre était de 1 <4. À ce stade, les poussins auraient choisi la bonne barrière. Mais alors la tâche arithmétique a commencé: deux «mères peuvent» se sont déplacées de droite à gauche. Ainsi, pour la barrière droite, le calcul est devenu 4 - 2 = 2. Pour la barrière gauche, le calcul était 1 + 2 = 3. Le test de mathématiques des poussins pouvait alors commencer.

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En fin de compte, les poussins pourraient calculer! Dans ce cas, ils ont préféré la barrière de gauche où se cachaient leurs trois «mères cannettes». Il s’est avéré que les poussins nouveau-nés pouvaient résoudre des problèmes d’addition et de soustraction avec des nombres allant de zéro à cinq. En bref: les poussins sont, pour ainsi dire, des mathématiciens nés.

Il a également été démontré qu’ils comptent de gauche à droite. Pour tester cela, les petits poulets ont été autorisés à chercher de la nourriture dans une rangée droite de 16 trous. Sur les 16 trous, seul le quatrième contenait une pastille alimentaire. Au cours de cette formation, la rangée de trous s’éloignait des poussins, ce qui signifiait qu’ils devaient marcher droit devant pour enquêter sur chaque trou. Tous les poussins ont appris à chercher de la nourriture dans le quatrième trou.

Mais la question de cette étude était de quel côté les poussins comptaient. Par conséquent, la rangée de trous dans le dispositif d’essai a été tournée de 90 degrés devant les poussins. Désormais, les poussins ne pouvaient pas simplement marcher tout droit dans la rangée avant d’arriver au quatrième trou. Ils devaient décider de partir du côté gauche ou du côté droit. Les poussins ont montré un schéma clair: ils ont toujours choisi le quatrième trou à partir de la gauche. Ainsi, les poussins comptent de gauche à droite comme nous le faisons habituellement (Rugani et al 2010).

Enfin, il a été montré que les poussins utilisent même ce qu’on appelle chez les humains une «ligne numérique mentale», ce qui signifie qu’ils s’attendent à des valeurs plus petites à gauche et plus grandes à droite (Rugani et al 2015, voir ici). Dans cette étude, les poussins ont d’abord appris à trouver de la nourriture derrière un écran avec cinq points. Cet écran se tenait au milieu devant eux. Dans le test, ils avaient alors le choix entre deux écrans qui étaient à gauche et à droite d’eux. Lorsque les deux écrans avaient 2 points, le poulet est allé pour l’écran de gauche. Cependant, lorsque les deux écrans avaient 8 points, le poulet a opté pour le bon écran. Ainsi, ils s’attendaient spontanément à un nombre plus petit (2) sur le côté gauche et un plus grand nombre (8) à droite d’entre eux, ce qui suggère qu’ils utilisent effectivement une «droite numérique mentale».

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Compter, calculer et une droite numérique mentale – les poulets sont beaucoup plus intelligents qu’on ne le pense. Néanmoins, environ 7 milliards de poussins mâles sont abattus chaque année dans l’industrie des œufs – car les poussins mâles sont tués dès leur éclosion. La raison en est qu’ils ne pondent pas d’œufs et ne produisent pas assez de viande pour être rentables. Compte tenu de ce que l’on sait de ce qui se passe dans l’esprit des nouveau-nés, n’est-il pas temps d’interdire cette pratique, comme cela a été discuté en Suisse, en France et en Allemagne?