Des images de drones révèlent la vie sociale secrète des épaulards

Center for Whale Research/University of Exeter (NMFS/NOAA Permit 21238), utilisé avec autorisation.

Trois orques.

Source : Center for Whale Research/University of Exeter (NMFS/NOAA Permit 21238), utilisé avec autorisation.

En utilisant des drones pour filmer d’en haut, des scientifiques de l’Université d’Exeter et du Center for Whale Research ont observé les détails de la vie sociale des épaulards comme jamais auparavant. La recherche, publiée dans les Actes de la Royal Society B, fournit non seulement un aperçu de l’importance des relations entre ces animaux, mais a également des implications en matière de conservation.

Les interactions entre les animaux aquatiques sont difficiles à observer. Presque toutes les études sur la structure sociale des épaulards, comme celles d’autres espèces de baleines et de dauphins, ont tendance à mesurer les relations sociales à l’aide de mesures d’« association », qui dépendent du fait de voir les baleines lorsqu’elles font surface et d’enregistrer quelles baleines sont ensemble.

Pour cette nouvelle étude, les chercheurs ont utilisé des drones aériens pour observer l’association, le surfaçage synchrone et le contact physique au sein d’un groupe d’épaulards résidents du sud.

L’étude s’appuie sur plus de quatre décennies de données recueillies par le Center for Whale Research sur cette population d’épaulards en danger critique d’extinction. La population d’épaulards résidents du sud se compose de moins de 80 individus habitant les eaux côtières du nord-est du Pacifique. Dans cette population, les baleines des deux sexes restent dans le groupe de leur mère (appelé matrilignée) toute leur vie. Ces matrilines sont organisées en groupes, qui sont comme des familles élargies composées de matrilines apparentées.

« Filmer les animaux avec des drones nous donne l’opportunité d’examiner les interactions sociales directes, comme le toucher et la synchronie, entre des individus identifiés, plutôt que de supposer que toutes les baleines d’un groupe sont socialement connectées », explique l’auteur principal Michael Weiss de l’Université d’Exeter.

Copains préférentiels

Les images du drone ont révélé que, même au sein de ces groupes très soudés, les épaulards préfèrent interagir avec des individus spécifiques. En plus d’interagir préférentiellement avec leurs proches parents, les baleines avaient également tendance à interagir davantage avec d’autres du même âge et du même sexe.

Les chercheurs ont également découvert que les femmes étaient plus sociales que les hommes et que les personnes plus jeunes étaient des centres sociaux. Plus la baleine est âgée, moins elle est devenue centrale dans les interactions sociales. Weiss dit que cette découverte était surprenante, étant donné l’importance des femmes plus âgées dans la transmission des connaissances et de l’expérience dans cette population. Cependant, le modèle de devenir moins social avec l’âge est également observé chez d’autres mammifères sociaux, y compris les humains. Bien qu’ils ne soient que très éloignés, il semble que les mammifères sociaux aquatiques et terrestres partagent des parallèles dans la formation de liens sociaux et les histoires de vie sociale.

Center for Whale Research/University of Exeter (NMFS/NOAA Permit 21238), utilisé avec autorisation.

Contact entre épaulards.

Source : Center for Whale Research/University of Exeter (NMFS/NOAA Permit 21238), utilisé avec autorisation.

Et tandis que les chercheurs savaient que les épaulards sont des animaux tactiles, ils étaient toujours étonnés de voir combien de contacts se produisaient entre les baleines.

«En environ 11 heures de séquences de 22 personnes, nous avons enregistré plus de 800 cas de contact physique», explique Weiss.

Vies sociales

À partir de décennies d’études, les chercheurs ont accumulé de nombreuses preuves que les relations sociales sont importantes pour la survie de cette population.

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« Mesurer avec précision ces relations est une étape clé pour comprendre comment elles contribuent à la forme physique individuelle, comment elles pourraient réagir aux changements ou aux perturbations environnementales et, en fin de compte, comment elles pourraient affecter la croissance ou le déclin de la population », explique Weiss.

Les relations peuvent être une force positive, fournissant un soutien social, mais elles peuvent également contribuer à la transmission de maladies. Les découvertes de Weiss et de ses collègues suggèrent que les jeunes femmes peuvent être plus exposées aux agents pathogènes car elles ont le plus de contacts sociaux. Si cela est vrai, cela pourrait être un problème : le nombre de jeunes femelles en âge de procréer est essentiel pour fixer la limite de la croissance démographique.

Weiss dit qu’ils en sont encore aux premiers jours de cette recherche et qu’il y a beaucoup à apprendre. Il s’intéresse particulièrement à la façon dont les relations entre les orques changent au fil du temps et en réponse aux perturbations, comme la perte d’individus centraux ou les changements dans l’abondance des ressources. Il aimerait également étendre les analyses pour inclure plus de types d’interactions, telles que le partage de proies, le leadership, la chasse coopérative et l’agression.

«Je trouve fascinant et humiliant de pouvoir observer la vie sociale complexe de ces animaux», explique Weiss. «Ils ont leurs propres familles, dialectes, cultures, traditions et amitiés et, comme nous, sont des prédateurs très répandus.

“Les avoir autour rend l’univers un peu moins solitaire pour les êtres humains.”

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