Deux conversations sociétales stimulées par Simone Biles

Le récent drame entourant le retrait de Simone Biles de la compétition olympique a captivé l’attention nationale. Très peu de gens se sont déjà trouvés dans des circonstances qui ressemblent à celles dans lesquelles s’est trouvée la gymnaste douée. Notre capacité à généraliser à partir de l’expérience d’un individu aussi unique dans des circonstances aussi uniques est donc intrinsèquement limitée. Pourtant, les réactions au retrait de Biles ont été assez révélatrices et méritent plusieurs observations :

Piotr Siedlecki pour les images du domaine public

CHÈVRE

Source : Piotr Siedlecki pour les images du domaine public

Premièrement, il est maintenant clair que Biles s’est retiré en raison d’une blessure grave. Sa blessure rendait dangereuse sa poursuite de la compétition. Cela l’a également empêchée de performer au niveau nécessaire pour aider ses coéquipiers. Ainsi, elle a décidé de se retirer de la compétition.

Cela arrive tout le temps, en athlétisme et dans la vie. Les gens se blessent et choisissent de ne pas participer à une compétition ou d’abandonner des objectifs ou des engagements importants. Ayant subi une blessure à l’aine il y a quelques années, LeBron James aurait pu sauter sur le terrain sur une jambe (et être toujours assez bon pour vous battre ou moi), mais il risquerait sa santé à long terme et n’aiderait pas beaucoup ses coéquipiers. Il était intelligent et un bon coéquipier pour s’éloigner. Biles fit de même.

Ce qui est différent dans sa décision – et la cause de toute l’agitation – est que la blessure qui l’a empêchée de concourir était mentale plutôt que physique. Et elle l’a admis ouvertement. De nombreuses personnes dans et hors du sport pensent toujours que les blessures mentales ne sont pas réelles et ne sont donc pas des raisons légitimes de se retirer de la compétition. Comme le note mon collègue et collègue blogueur Robert Kraft, une telle croyance équivaut à un double standard erroné et inutile.

En fait, la principale différence est que les blessures physiques impliquent des organes et des structures corporelles que nous comprenons bien – le pied, la main, les reins, le cœur – tandis que les blessures mentales résident dans un organe que nous comprenons mal – le cerveau. Sinon, les blessures physiques et mentales ont beaucoup en commun. Pour les athlètes comme pour le reste d’entre nous, les deux blessures peuvent apparaître à l’improviste ; les causes exactes ne sont souvent pas entièrement connues ; ni l’un ni l’autre n’est choisi et ni l’un ni l’autre ne peut être manifestement voulu.

Le corps et l’esprit doivent coopérer si nous voulons réussir, et ils le font souvent, et l’ont souvent fait pour Biles. De même, les deux peuvent faire dérailler notre poursuite d’objectifs louables. Le corps et l’esprit peuvent se briser, agir au mépris de nos souhaits et de nos années d’entraînement, et nous faire défaut lorsque nous leur demandons de l’aide.

La volonté de Biles de parler avec honnêteté et ouverture pour décrire son expérience de blessure mentale, associée à son record de grandeur sportive hors du commun, est sans aucun doute utile dans le processus de correction d’anciennes perceptions erronées et d’introduction d’une conversation plus constructive sur la santé humaine. et fonctionnement.

Le courage de parler d’échec

Pourtant, il y a une autre conversation à avoir ici si nous voulons aller de l’avant avec nous-mêmes en matière de santé mentale, et c’est une conversation sur l’échec. Biles est venu à Tokyo pour remporter des médailles d’or. Quelque chose dans son appareil mental s’est désaligné, la rendant incapable de rivaliser et de gagner. Elle a donc échoué dans sa mission initiale. Le fait qu’un nouveau souci plus louable – réparer une psyché blessée – ait émergé n’invalide pas cette perte.

Si Biles s’était retiré parce qu’elle s’était blessée au mollet, plutôt que pour sa confiance mentale, ses nombreux partisans n’auraient pas été aussi réticents à exprimer leur déception et à déplorer son opportunité perdue et son rêve brisé. Une reconnaissance de son échec et de sa perte aurait, dans ce scénario, fait partie du discours empathique et de soutien, plutôt que, comme c’est le cas actuellement, d’être détournée par des trolls Internet haineux.

Une réticence à parler d’échec dans ce cas trahit un autre double standard et souligne le travail qui reste à faire pour rendre les problèmes de santé mentale et leur coût aussi acceptables que les problèmes physiques.

On peut soutenir qu’en fin de compte, le succès sportif n’a aucun sens par rapport à la santé et à la sécurité mentales et physiques. Mais le succès sportif n’a pas été dénué de sens pour Biles. Cela a été un aspect important de son objectif, de son identité et de son gagne-pain. Il faut donc supposer que l’échec et la perte athlétique ne sont pas dénués de sens pour elle. Un silence à ce sujet de la part des partisans de Biles peut équivaloir à un manque de respect involontaire, une invalidation d’un aspect important de son expérience.

En fait, notre réticence à parler publiquement avec empathie de l’échec et de la perte est assez semblable à la réticence à parler ainsi des problèmes de santé mentale. Et puisque nous sommes maintenant plus disposés à engager honnêtement le premier, nous devrions avoir le courage d’engager également le second.

Les athlètes, comme le reste d’entre nous, échouent à plusieurs reprises dans la vie. Parfois, notre corps nous fait défaut, d’autres fois notre esprit le fait, et d’autres fois encore, les deux agissent de concert pour déjouer nos efforts dirigés vers un objectif. La seule personne à ne jamais échouer est celle à ne jamais essayer. La personne qui n’essaie jamais n’apprend jamais. Et parce qu’on ne peut bien vivre qu’en apprenant, cette personne ne parvient pas à vivre. En d’autres termes, l’échec et la perte sont des caractéristiques douloureuses mais nécessaires pour vivre pleinement. Il y a du courage personnel et du progrès social dans notre volonté de reconnaître, d’accepter et de gérer ce fait. Il est correct d’admettre une blessure, mentale ou physique, et il est correct de reconnaître l’échec et la perte qui en résultent, olympiques ou autres.

Enfin, les blessures mentales et physiques existent sur un continuum. Nous pouvons surmonter ou ignorer les plus légers sans encourir de risque important ou de perte de compétence. Nous ne pouvons pas ignorer les plus graves. Une cheville légèrement foulée peut être scotchée et concourue sans risquer la santé de l’athlète ou nuire considérablement à ses compétences. Un cou cassé ne peut pas. Les tremblements d’avant-match peuvent être ignorés ; les ‘twisties’ pas tellement.

Les athlètes, et le reste d’entre nous, sommes souvent appelés à décider si un certain objectif vaut les coûts physiques ou mentaux potentiels. Dois-je continuer à jouer malgré le risque de dommages à long terme à mes articulations ? Dois-je continuer à conduire malgré le fait que je m’endors ? Dois-je garder mon emploi bien rémunéré malgré le stress et l’épuisement professionnel ? Dois-je rester dans une relation confortable mais sans amour ? Etc.

Cette question est personnelle, et l’équation qui la sous-tend n’est pas tout ou rien. De nombreuses personnes sacrifient une mesure de leur santé physique et mentale à la poursuite d’objectifs significatifs ou de fins importantes. Biles l’a certainement fait pendant de nombreuses années. Entre autres choses, son cas attire l’attention sur un aspect de nos sports – et par extension de notre société – qui est souvent laissé de côté : un effort personnel déterminé et une compétition acharnée, deux valeurs américaines fondamentales et de puissants moteurs de progrès et d’identité, exiger un prix , même des gagnants. Beaucoup de ceux qui conduisent sans relâche pour y parvenir paient avec leur santé, à la fois mentale et physique. Cela est vrai dans et hors de l’athlétisme.

Dans le même temps, c’est aussi un fait qu’une incapacité totale à tolérer l’inconfort ou à supporter la douleur, à la fois physique et mentale, est de mauvais augure pour notre capacité à développer nos compétences, à atteindre des objectifs importants et à bien gérer le labeur inhérent à l’existence. La vie, après tout, est elle-même une maladie chronique et terminale.

La santé mentale ne réside ni dans le gung-ho, ne jamais se rendre, la détermination de gagner à tout prix, ni dans l’évitement, une extrême prudence et une contrainte de « la sécurité d’abord ». Une armée a beaucoup plus de chances de gagner la guerre si elle sait quand et comment charger et quand et comment battre en retraite. De même, la santé mentale réside dans notre flexibilité psychologique, dans le fait d’avoir une myriade d’outils dans notre boîte à outils et de savoir quand et comment les utiliser. Pris dans un jeu de tir à la corde, le geste le plus sage est parfois de tirer plus fort. D’autres fois, il s’agit de lâcher la corde.

La santé mentale réside également dans notre volonté – en tant que culture et en tant qu’individus – de reconnaître et de gérer sans honte ni nier les blessures mentales et physiques ; cela se manifeste également dans notre capacité à reconnaître, accepter et apprendre de nos échecs et pertes qui en découlent.

Si l’arc de l’histoire se penche effectivement vers l’illumination, alors Simone Biles restera dans les mémoires comme une championne de l’humanité à cause de Tokyo. Elle restera dans les mémoires comme une championne de gymnastique malgré Tokyo.