Faire attention aux animaux et à la sensibilité dans l’ancien et le nouveau monde

Il y a quelques mois, je cherchais des informations sur le sujet général de l’esprit animal et je suis tombé sur un livre fascinant du professeur Steven Wagschal de l’Université de l’Indiana intitulé Se souvenir des animaux dans l’ancien et le nouveau monde: une analyse historique cognitive.1 Le titre a immédiatement attiré mon attention car il y a des années, j’avais publié un livre intitulé Prendre soin des animaux: conscience, émotions et cœur et j’ai été intrigué et ravi par son utilisation de l’expression «s’occuper des animaux» et la description du livre.2 En lisant le livre de Steven, il m’est apparu clairement que s’il offrait davantage une analyse historique des esprits animaux en se concentrant sur la façon dont les humains comprenaient les animaux non humains en Ibérie et en Amérique latine du Moyen Âge au début de la période moderne et évalue dans quelle mesure ces croyances sont conformes à la compréhension scientifique actuelle des facultés mentales des animaux, il y a beaucoup plus dans son travail historique.

Ce qui est également ressorti, c’est qu’à l’époque, si vous voulez, il y avait des discussions détaillées sur des sujets tels que la sensibilité animale, la conscience, la conscience, les capacités cognitives et émotionnelles, la douleur et la souffrance, le libre arbitre, le dessin au trait – par exemple, glisser vers le haut ou vers le bas. pente très glissante sur qui est sensible et qui ne l’est pas, le spécisme (résultant souvent d’un dessin au trait mal orienté et non informé), l’exceptionnalisme humain, l’individualité, l’anthropomorphisme, l’anthropectomie et, sans surprise, la corrida, pour n’en nommer que quelques-uns, qui sont encore discutés et débattus aujourd’hui. Il y a aussi eu des tournures de phrase intéressantes, par exemple, lorsqu’il écrit sur les plans de repas dans une section intitulée «Avoir un ami pour le dîner». (page 159) Je suis très heureux que Steven ait pu prendre le temps de répondre à quelques questions sur son livre le plus important qui pourrait facilement trouver une place dans des classes traitant de sujets tels que la nature de l’esprit animal, les interactions homme-animal et les études sur les animaux. Voici ce qu’il avait à dire.

Pourquoi as-tu écrit Prendre soin des animaux dans l’ancien et le nouveau monde?

Je voulais fournir une analyse de la façon dont les gens pensaient historiquement aux animaux et comparer cela aux vues actuelles de la cognition animale. Mon livre étudie l’histoire de la réflexion sur les esprits animaux, en Espagne et dans les colonies espagnoles des Amériques, de 1200 à 1700 environ. Pourtant, je ne me concentre pas principalement sur ce que les gens ont écrit sur le sujet, disons, dans un traité sur les esprits animaux. Je m’intéresse plutôt à ce qu’ils ont écrit implicitement dans d’autres types d’écriture. Par exemple, dans un chapitre, j’étudie les manuels de chasse, dans lesquels l’intérêt principal des auteurs est d’expliquer comment capturer ou tuer une certaine espèce, comme l’ours ou le sanglier. Je dégage les hypothèses et les croyances que ces chasseurs-auteurs ont sur l’esprit des animaux d’après ce qu’ils écrivent sur le fait de déjouer leurs proies. Puisque je m’intéresse aussi à la cognition animale, je compare ces récits aux évaluations scientifiques modernes de l’esprit de la même espèce. Étonnamment, la pensée des premiers peuples sur les esprits est souvent similaire à ce que les éthologues et les psychologues ont découvert récemment.

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Comment votre livre se rapporte-t-il à votre parcours et à vos centres d’intérêt généraux?

Mon domaine principal est l’analyse littéraire et l’histoire de la littérature, en particulier de l’Espagne médiévale et de la Renaissance. En même temps, j’ai toujours été fasciné par la psychologie et la cognition, à la fois humaines et non humaines, et dans la plupart de mes travaux, j’ai analysé la représentation des pensées, des désirs et des émotions.

Quel est votre public cible?

J’essaie de toucher deux publics principaux: les lecteurs qui s’intéressent à l’histoire des idées en Espagne et dans les premières colonies américaines hispanophones, ainsi que les personnes intéressées par les débats actuels sur la cognition animale et humaine. De plus, si mon écriture aide le mouvement de protection des animaux de quelque manière que ce soit, je serai particulièrement heureux. Je voulais aussi aider à combler le fossé entre les sciences humaines et les sciences. Les humanistes sont souvent fatigués d’introduire des études scientifiques dans leur travail par crainte que parler de qualités universelles ne perde de vue la spécificité historique, même si la science peut faire la lumière sur ce qu’ils recherchent. Dans le même temps, je fournis un large éventail de preuves tirées des archives historiques pour améliorer les points de vue de la science cognitive contemporaine. Quelles preuves avons-nous sur la manière dont les gens ont tendance à s’anthropomorphiser de manière constructive? Eh bien, l’écriture est l’une des meilleures sources, et pourtant de nombreux chercheurs en sciences cognitives ne sont peut-être pas familiers avec cette mine d’œuvres car elle est difficile d’accès et souvent écrite dans des langues autres que l’anglais.

Quels sont certains des sujets qui sont intégrés dans votre livre et quels sont les principaux messages?

Je traite une multitude de textes, y compris des livres de fables, des histoires sur la vie des saints, des manuels de chasse, des premières chroniques du Nouveau Monde et de la fiction comme celle de Cervantès. don Quichotte. Beaucoup d’animaux différents apparaissent dans ces œuvres. Les plus courants sont les chiens et les chevaux, mais il y a aussi des singes, des lamas, des panthères, des paresseux, des baleines, des lamantins et des alligators, pour n’en nommer que quelques-uns qui me viennent à l’esprit. Pour unifier ce sujet varié, l’un des principaux axes d’analyse que j’utilise est la manière dont les écrivains s’engagent avec leurs sujets animaux sur un spectre allant de l’anthropomorphisme gratuit à l’anthropectomie (le déni des traits anthropomorphiques chez les animaux non humains).

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Lorsque les écrivains trouvent le juste milieu de ce spectre et utilisent ce que j’appelle «l’anthropomorphisme constructif», ils présentent souvent bien les types de capacités cognitives que les animaux non humains possèdent selon notre compréhension actuelle. Une ligne fondamentale connexe est que plus les écrivains ont une considération cognitive pour leur sujet, plus la considération morale est élevée. Dans ma section sur «Avoir un ami pour le dîner», par exemple, j’étudie les écrits de Gonzalo de Oviedo, un chroniqueur du XVIe siècle dans les Caraïbes qui avoue, à son grand dam, avoir mangé la viande d’un petit chien autochtone appelé xulo. Il n’avait aucun lien avec le chien particulier qu’il mangeait et n’avait aucune tendance au végétarisme, mais compte tenu de son histoire d’anthropomorphisation constructive de l’esprit de ses chiens de chasse – et de la conviction que les chiens peuvent aimer, être loyaux et ressentir de la douleur – Oviedo a exprimé sa culpabilité à propos de avoir ingéré de la viande de xulo. En ce qui concerne les autres espèces, le goût de la chair d’un animal – qui est contingent et arbitraire – influe généralement sur la façon dont l’auteur conçoit l’esprit de l’animal. Par exemple, le même chroniqueur appréciait le goût des porcelets de sanglier et ne songeait jamais à l’esprit du sanglier; en revanche, lorsqu’il était dégoûté par le goût du fourmilier, Oviedo passait des pages à décrire le comportement «fascinant» de l’animal et à déduire les processus de pensée de l’animal.

Comment votre livre se rapporte-t-il aux discussions et débats actuels sur la nature de l’esprit animal?

Je fournis de nombreuses preuves tirées du dossier historique que l’intérêt personnel des gens, leur mode d’interaction avec un animal, et enfin l’umwelt de l’animal, tous se combinent pour prédéterminer dans une large mesure ce que les humains se sont permis de croire à l’égard de tout étant donné le potentiel cognitif de l’animal. Les poissons sont probablement le meilleur exemple d’anthropectomie cohérente dans mon livre: les gens aiment les manger, donc ils ont tendance à continuer à pêcher pour eux, et il est difficile d’interagir avec les poissons d’une autre manière à cause de leur umwelt sous-marin. Ces facteurs conduisent à l’incapacité pratique des auteurs à anthropomorphiser de manière constructive les espèces de poissons, une incapacité qui n’a pas grand-chose à voir avec un manque réel de connaissance des poissons.

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Une autre chose importante que la science cognitive a mise en évidence est que nous devons comprendre les modalités sensorielles des animaux et en quoi elles diffèrent de celles des humains afin d’apprécier leurs émotions et leurs pensées. En particulier, j’ai constaté que Miguel de Cervantes, l’auteur de Don Quixote, était parfaitement en phase avec la manière dont certains animaux communiquent entre eux. Cervantes inclut une paire d’amis équins en tant que personnages, et je montre comment les sons qu’ils produisent, la manière dont ils recherchent la compagnie de l’autre et la manière spécifique dont ils se touchent le cou, tous démontrent la riche psychologie animale de Cervantes concernant les équidés. les émotions, ce qui s’avère être exact par rapport aux études sur la cognition du cheval.

En quoi votre livre diffère-t-il des autres qui traitent de certains des mêmes sujets généraux?

Il y a beaucoup de bons livres sur les esprits animaux et les relations homme-animal et la plupart traitent du présent. Mine combine une approche historique couvrant des centaines d’années d’écriture sur les animaux avec des recherches récentes en éthologie cognitive et en psychologie comparée. C’est également unique en ce sens que ma formation en analyse littéraire et rhétorique me permet de dégager des significations et des croyances implicites sur les animaux à partir des textes écrits, plutôt que de me fier uniquement aux récits explicites de philosophes ou de premiers scientifiques qui ont écrit sur les animaux.

Quels sont certains de vos projets actuels?

J’écris un article sur la façon dont les personnes travaillant avec des chevaux, des chiens, des grands chats et des bœufs dans l’Espagne du 17ème siècle ont utilisé des méthodes d’entraînement qui anticipaient les types de renforcement comportemental associés au conditionnement pavlovien et skinnérien. Je trouve que les animaux les plus précieux – les chiens de chasse et les chevaux – seraient entraînés avec un renforcement positif tandis que les animaux pour lesquels les gens avaient tendance à avoir peu de considération, comme les bœufs, étaient généralement punis.