Inauguration de Teddy Roosevelt et ses conseils à ses enfants

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Le président et Mme Theodore Roosevelt entourés de leur famille, vers 1903.

Source: Inconnu / Bibliothèque du Congrès

En tant que l’un des neuf «présidents accidentels» des États-Unis, Theodore Roosevelt n’a pas été élu président lors de son premier mandat. Il avait été vice-président du président William McKinley pendant seulement six mois lorsqu’il a appris qu’un anarchiste autoproclamé avait tiré sur McKinley deux fois dans l’abdomen lors de l’Exposition panaméricaine de 1901 à Buffalo, New York.

Roosevelt était sur le point de prononcer un discours le même jour dans la propriété du lieutenant-gouverneur Nelson Fisk du Vermont à Burlington, lorsqu’un appel téléphonique est arrivé avec la terrible nouvelle. “L’étonnement stupéfait” fut la réaction immédiate de Roosevelt. Il n’avait que 42 ans lorsqu’il a prêté serment – toujours la plus jeune personne à être jamais devenue président des États-Unis.

Contrairement à certains des autres présidents accidentels d’Amérique, cependant, Roosevelt savait qu’il voulait devenir président un jour. «Bien sûr, je voudrais être président», a-t-il dit un jour à son ami (et éventuel successeur) William Howard Taft, ajoutant: «et je pense que je pourrais bien faire le travail.»

“Travaillez bien”, il l’a fait. Tellement bien en fait que les électeurs ont élu Roosevelt pour un deuxième mandat en 1904. Il a remporté une victoire écrasante contre le candidat démocrate Alton B. Parker.

Gagner un deuxième mandat a donné à Roosevelt l’occasion de vivre le genre d’inauguration dont il avait été privé lorsqu’il avait prêté serment le même jour que McKinley était décédé trois ans plus tôt. Sa première inauguration a eu lieu rapidement dans une maison à Buffalo, New York avec seulement une poignée de personnes présentes.

En raison de la nature inattendue de cet événement, la deuxième épouse de Roosevelt, Edith, n’a pas pu y assister. Aucun des six enfants de Roosevelt non plus: Alice, 17 ans (son unique enfant de son premier mariage, sa mère étant décédée d’une insuffisance rénale seulement deux jours après sa naissance), Ted, 14 ans, 11 ans – l’ancien Kermit, Ethel, 10 ans, Archibald, 7 ans, et Quentin, 3 ans. Son discours inaugural aux officiers du Cabinet présents ce jour-là ne comptait que 41 mots.

La deuxième inauguration de Roosevelt, en revanche, était une grande affaire. “La célébration inaugurale était la plus grande et la plus diversifiée de toutes en mémoire”, selon l’historique Theodore Roosevelt Association. Une foule massive s’est formée devant le portique est du Capitole des États-Unis pour entendre le discours de près de six minutes du président alors qu’il hurlait par-dessus un vent fort et violent et tenait fermement ses cartes de correspondance. «Toute la scène», écrit le biographe Edmund Morris dans Théodore Rex, “était un mouvement constant, comme si l’énergie de Roosevelt avait animé tout le corps politique.”

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Le temps passé par Roosevelt au pouvoir a été certainement productif. Il a créé la Food and Drug Administration (FDA), négocié la fin de la grande grève du charbon de 1902, accru le pouvoir de réglementation sur l’industrie ferroviaire, supervisé la construction du canal de Panama, poussé une expansion massive des parcs nationaux américains et géré des affaires si bien qu’il a remporté le prix Nobel de la paix en 1906.

Néanmoins, ses fonctions présidentielles l’ont rarement amené à négliger ses responsabilités de mari ou de père.

«Roosevelt ne s’inquiétait pas de ce que la présidence l’éloigne de ses enfants», déclare John Cooper, universitaire Roosevelt et professeur émérite d’histoire à l’Université du Wisconsin. Cooper dit que Roosevelt a toujours fait de la proximité de ses enfants une priorité et que ses plus jeunes fils, Archibald et Quentin, jouaient fréquemment dans le bureau ovale avec leur père et leurs animaux de compagnie – une fois même en prenant leur poney à l’étage dans l’ascenseur. “Avec son énergie hyper abondante, il a passé du temps avec eux presque tous les jours à la Maison Blanche”, dit Cooper, ajoutant: “Il n’a vu aucun conflit entre la parentalité et le fait d’être président.”

Les fils aînés de Roosevelt, Ted et Kermit, cependant, étaient loin de leur père pendant une grande partie de son mandat alors qu’ils fréquentaient un pensionnat privé à Groton, Massachusetts. Roosevelt a rattrapé son temps à l’écart d’eux en leur écrivant souvent et en chassant ou en voyageant avec eux quand il le pouvait. (Dès qu’il a quitté ses fonctions, par exemple, Roosevelt a emmené Kermit dans une expédition d’un an en Afrique.)

Ses lettres à ses enfants étaient complètes, encourageantes, informatives et souvent pleines de conseils et de sagesse paternelle.

Dans une lettre qu’il écrivit à Ted peu de temps avant de prêter serment en 1901, il encouragea son fils aîné à «faire tout son possible» et à «bien faire» tant dans le sport que dans ses études à l’école, mais lui rappela affectueusement qu’il n’a pas besoin d’être le meilleur de sa classe dans aucune des deux catégories. “Je ne m’attends pas à ce que vous soyez le premier (athlétisme ou travail scolaire), si c’est le cas, le fait de vous tenir debout pourrait vous causer un surmenage et nuire à votre santé”, écrit-il.

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Il a offert des encouragements et un amour similaires dans une lettre qu’il a écrite à Kermit peu après sa première investiture. «Je suis ravi de tous les comptes rendus que je reçois de la façon dont vous faites à (école)», a-t-il déclaré. Il a ajouté qu’il souhaitait toutefois qu’il améliore sa persévérance dans la tâche. «Faites de votre mieux pour cultiver la capacité de concentrer vos pensées sur le travail qui vous est confié», a-t-il averti.

Peu de temps avant sa deuxième investiture en 1905, il devint nostalgique dans une lettre qu’il écrivit à Ethel, alors âgée de 13 ans, alors qu’elle était absente: «Vous rappelez-vous comment nous jouions tous à cache-cache à la Maison Blanche, et tu fais des courses d’obstacles dans le couloir quand tu as amené tes amis? ”

À peu près à la même époque, il écrivit une lettre à Kermit le reprochant d’avoir laissé tomber ses notes et d’avoir nourri son mal du pays au lieu d’être présent dans ses études: «Si … vous ne pensiez que jour après jour à combien de temps vous rentreriez chez vous, Je pense que vous auriez du mal à faire votre meilleur travail », a-t-il écrit, ajoutant qu’il vaut mieux d’abord« mettre la main à la charrue (avant) de regarder en arrière ».

Tout au long de sa présidence, Roosevelt a écrit à ses enfants à propos de ses expéditions de chasse et de ses activités à la Maison Blanche, mais il a rarement philosophé sur ses fonctions de président ou partagé ce fardeau avec ses enfants.

L’exception la plus fréquente se trouve dans ses lettres à son aîné. Alice avait toujours été une poignée pour son père (il a une fois pensé que “je peux être président des États-Unis, ou je peux m’occuper d’Alice. Je ne peux pas faire les deux.”), Mais les deux se sont finalement bien entendus. Dans une lettre qu’il lui a écrite peu de temps après sa deuxième inauguration (elle avait alors 21 ans), il a confié que les derniers mois l’avaient «porté» et qu’il assumait plus de responsabilités en matière de politique étrangère qu’il ne le souhaitait. Bien qu’il ait été félicité pour son accomplissement des négociations de paix entre le Japon et la Russie, il a dit à Alice qu’il était amusé “de voir la façon dont les gens évaluent généralement (son) travail uniquement par le fait qu’il a réussi.” Peu importe le temps qu’il avait consacré aux pourparlers de paix, il savait que s’il avait échoué dans ses efforts, il “aurait dû se moquer et être condamné”. Parce qu’il a réussi, cependant, il a dit qu’il était “trop ​​loué” à la place.

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Quels que soient les enfants plus âgés à qui il écrivait ou les plus jeunes enfants qu’il chassait dans le bureau ovale, Roosevelt passait une grande partie de son temps au bureau à engager et à enseigner à chaque enfant à sa manière énergique.

«Les enfants de Roosevelt ont été élevés pour être des membres de la famille honnêtes, polis, désintéressés, réfléchis, prévenants, autonomes et travailleurs», déclare Stacy Cordery, une chercheuse de Roosevelt et professeur d’histoire à l’Iowa State University. Cordery explique que les enfants étaient toujours «conscients de la façon dont leurs parents définissaient le devoir et de l’attente qu’ils accomplissent le leur dans une situation donnée». Cordery dit que les enfants ont compris que «ces mêmes qualités qui régissaient leur comportement dans la famille étaient tout aussi importantes dans la communauté au sens large».

En tant que chef de sa famille et chef de la nation, Roosevelt a donné l’exemple de la façon de gérer les deux ensembles de responsabilités de manière transparente.

Bien qu’à d’autres moments de sa vie, il ait développé une dépression et ait montré des signes de trouble bipolaire, ses années à la Maison Blanche ont prouvé à chaque successeur qu’il était possible d’être père d’abord, puis président.