La psychologie de l’allégorie et de la métaphore

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Narcisse, par le Caravage (vers 1598). Le mythe d’Icare est une allégorie assez transparente de l’orgueil, et Icarus lui-même un personif

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Une allégorie [Greek, « a speaking about something else »] est un récit complet et cohérent, par exemple, une fable ou un mythe, qui semble concerner une chose mais en fait une autre. Ou, pour le dire différemment, c’est une histoire avec deux (ou plus) significations: une signification superficielle, littérale, et une signification plus profonde et figurative.

Les allégories sont souvent décrites comme des «métaphores étendues», donc une façon de comprendre l’allégorie est de comprendre la métaphore plus petite. Alors qu’une allégorie est un récit complet qui semble concerner une chose mais en fait une autre, une métaphore est une phrase ou un court segment qui assimile deux choses apparemment sans rapport.

Par exemple, prenez ce couplet du Chant de Salomon:

Je suis la rose de Sharon et le muguet.

Comme le lis parmi les épines, ainsi est mon amour parmi les filles.

Le premier verset se compose de deux métaphores (« Je suis la rose de Sharon » et « Je suis le muguet »), et le deuxième verset consiste en une comparaison. Quelle est la différence entre une métaphore et une comparaison? En deux mots, pas grand chose. Alors qu’une métaphore dit que quelque chose est autre chose, une comparaison dit que c’est comme ou comme autre chose. La comparaison peut être considérée comme un type de métaphore, de même que l’analogie, qui consiste à établir une comparaison dans le but d’expliquer ou de clarifier une idée. La métaphore, la comparaison et l’analogie sont des figures de style, qui sont un type de dispositif littéraire (également appelé, selon le contexte, dispositif rhétorique ou dispositif poétique).

Mais contrairement à d’autres dispositifs littéraires tels que l’allitération, la métonymie ou le parallélisme, la métaphore n’est pas simplement ornementale, mais une manière cognitivement respectable de savoir. La métaphore et ses sous-types permettent d’appréhender une idée abstraite sous l’angle d’une idée plus concrète et familière. De plus, la superposition ou la juxtaposition de deux idées superficiellement dissemblables fait ressortir les correspondances cachées ou secondaires entre les deux. Ce n’est pas sans rappeler la logique déductive formelle, qui marie deux idées pour en donner naissance à une troisième – et est, en fait, beaucoup plus courante, et peut-être la principale forme de raisonnement humain.

Dans les mots d’Aristote:

C’est une grande chose, en effet, de faire un bon usage des formes poétiques, ainsi que des composés et des mots étranges. Mais le plus important est de loin d’être un maître de la métaphore. C’est la seule chose qui ne peut pas être apprise des autres; et c’est aussi un signe de génie, car une bonne métaphore implique une perception intuitive de la similitude des dissemblables.

La force d’une métaphore dépend avant tout de sa fraîcheur et de son originalité, en un certain sens, de ses qualités disruptives. Si une métaphore est surutilisée, elle devient un cliché, et certaines métaphores sont si vieilles et fatiguées qu’elles ne sont plus visualisées ou même considérées comme des métaphores. Par exemple, en anglais (par opposition à, par exemple, en espagnol), nous avons tendance à parler du temps en termes d’espace et de distance, même si nous ne sommes plus conscients de le faire: «je ne serai pas long», «disons regardez la météo pour la semaine à venir »,« sa consommation d’alcool l’a finalement rattrapé ». Des métaphores comme celles-ci qui ne sont plus visualisées sont appelées métaphores mortes, et le langage en est plein. En effet, on pourrait faire valoir que tout langage est soit onomatopéique (ou imitatif, comme «toux» et «gargarisme») ou métaphorique. Le mot métaphore dérive du grec pour «un report», il est donc lui-même une métaphore.

Voici une métaphore, ou sans doute une comparaison, de Joseph Campbell:

J’ai acheté cette merveilleuse machine – un ordinateur … il me semble être un dieu de l’Ancien Testament, avec beaucoup de règles et sans pitié.

Contrairement aux métaphores fatiguées ou mortes, les métaphores fraîches comme celle-ci sont vécues comme belles et agréables, belles parce qu’elles sont si simples et succinctes, et agréables parce que, comme l’humour, qu’elles contiennent parfois, elles augmentent notre portée cognitive et notre flexibilité.

Dans les mots, encore une fois, d’Aristote:

Apprendre facilement est naturellement agréable pour tout le monde, et les mots signifient quelque chose, donc tous les mots qui créent la connaissance en nous sont les plus agréables.

Revenons maintenant à l’allégorie. Comme la métaphore, l’allégorie sert à transmettre des idées abstraites et parfois subversives sous des formes plus concrètes et condensées qui deviennent ensuite symboliques des idées, les rendant plus faciles à révéler, à dissimuler ou à jouer avec. Lorsqu’une notion abstraite prend la forme d’une personne ou d’un être animé, on parle de personnification, ce qui est courant dans l’allégorie. Par exemple, dans le mythe grec, Narcisse est une personnification de la vanité et de l’auto-absorption, et Icare de l’orgueil.

Comme j’en parle dans mon nouveau livre, La signification du mythe, un avantage important de l’allégorie est qu’elle peut être abordée à plus d’un niveau, ce qui signifie que les gens peuvent jouir d’une allégorie à plusieurs niveaux et y voir autant ou aussi peu qu’ils sont prêts à voir – ou, en fait, tout ce qu’ils veulent voir, plier l’allégorie à la courbe ou à la torsion de leur esprit.