Le dernier jeu de mots pourrait-il vraiment entraîner votre cerveau ?

La popularité croissante de Wordle, le dernier jeu de mots en ligne, met les joueurs au défi de deviner un mot de cinq lettres en six mouvements grâce à une combinaison de conjectures, de logique et de vocabulaire.

Vous commencez ce jeu avec un ensemble de cinq blancs, et au cours des six mouvements à votre disposition, vous devez comprendre les lettres du mot et éventuellement leurs positions. Si vous êtes du genre social, vous avez également le défi supplémentaire de publier vos résultats à vos amis.

Une fois que vous avez terminé, vous devez attendre le lendemain, ce qui signifie que, contrairement à d’autres jeux vidéo, la patience est de mise.

Chaque nouveau jeu vidéo à entrer dans la panoplie des divertissements disponibles, sinon des distractions, soulève la possibilité alléchante de pouvoir booster son cerveau. Parce que beaucoup de gens craignent l’impact du vieillissement sur leur cerveau, ces jeux offrent la possibilité supplémentaire de contrer l’impact du temps sur votre capacité à vous souvenir, à réagir rapidement et même à améliorer votre humeur.

Étant donné que les gens sont prêts à dépenser des sommes importantes pour des suppléments de mémoire non éprouvés (par exemple, Prevagen et Neuriva), l’idée est certainement séduisante qu’un jeu gratuit (et sans publicité) puisse fonctionner là où ces pilules ne fonctionnent pas.

Que se passe-t-il dans votre cerveau lorsque vous résolvez des puzzles de mots ?

Si vous n’êtes pas familier avec Wordle, vous pouvez l’essayer rapidement, puis revenir pour en savoir plus. Jouer au jeu vous donne une idée des compétences qu’il peut exploiter. Il est important de noter que ce jeu particulier est trop nouveau pour être testé scientifiquement, mais les étapes qu’il implique ont toutes des contreparties claires à l’activité du cerveau. Si vous essayez Wordle et que vous finissez par le détester, pensez plutôt aux jeux que vous aimez. Peut-être êtes-vous un fan de Wheel of Fortune; Wordle est quelque peu similaire.

Pour commencer le jeu, vous commencez avec un ensemble de blancs complets. Aucun indice du tout. Cela signifie que vous pouvez vous engager dans une petite association libre de cinq lettres, ou vous pouvez adopter une approche plus stratégique dans laquelle vous essayez des lettres dont vous savez qu’elles sont très fréquentes. Vous avez donc déjà effectué une tâche importante, potentiellement préservatrice du cerveau, dans la mesure où vous devez être à l’aise avec une incertitude totale, un stress sain à vous mettre de temps en temps.

Vous utiliserez ensuite les informations que vous avez acquises (à la fois pour confirmer et pour infirmer) pour commencer à éliminer les possibilités, en faisant correspondre les correspondances potentielles avec votre entrepôt de vocabulaire. Cela engage votre « tampon épisodique », la partie de votre mémoire de travail qui coordonne les connaissances passées avec les nouvelles connaissances.

Vous suivrez ces étapes de manière séquentielle, chacune exigeant que vous inhibiez les informations non pertinentes des lettres qui ne se trouvent pas dans le mot (une autre grande compétence à avoir). À la fin, lorsque le moment magique arrive et que vous avez résolu le mot, vous pouvez vous tourner vers les médias sociaux et peut-être rigoler un bon coup avec vos amis.

Ces étapes ne sont pas spécifiques à Wordle, bien sûr, mais elles représentent une séquence qui « devrait » favoriser certaines fonctions cérébrales saines. Maintenant, il est temps de jeter un œil à la recherche.

Des chercheurs se penchent sur les jeux d’entraînement cérébral

Il existe de plus en plus de littérature sur l’impact des jeux d’entraînement cérébral qui se concentrent sur le public cible considéré comme le plus à risque de déclin de la mémoire, à savoir les personnes âgées. Bien que l’histoire de cette recherche remonte au milieu des années 1990, le domaine a gagné du terrain et il existe maintenant plusieurs laboratoires de recherche aux États-Unis qui produisent un flux constant de découvertes.

Deux articles récents se distinguent comme étant potentiellement les plus pertinents pour le phénomène Wordle. Nicholas Gray et ses collègues (2021) de la Florida State University ont étudié les avantages relatifs de la formation à la détection de la fraude et à la conduite, deux capacités importantes dans la vie quotidienne des personnes âgées. Cette recherche visait à répondre à la question non pas de savoir si les jeux cérébraux amélioraient uniquement la fonction cognitive, mais les compétences réelles, ou ce que l’on appelle les «activités instrumentales de la vie quotidienne» (IADL). La phase d’intervention a duré un mois, soit 20 heures de formation au total.

Pour la condition d’entraînement cérébral, Gray et al. utilisé trois jeux du populaire package BrainHQ. Un deuxième groupe d’entraînement a joué à Rise of Nations (un jeu de stratégie) pendant la même durée. Se concentrant spécifiquement sur les IADL de la conduite et de la détection des fraudes, le troisième groupe a suivi deux modules de formation en ligne. Une condition de contrôle actif a joué à des jeux de puzzle en ligne (Sudoku, Word Search et un jeu de mots croisés de bureau). Environ 50 personnes ont participé à chaque condition ; Fait intéressant, 12 personnes ont abandonné le jeu Rise of Nations, contre seulement deux dans la condition de puzzle.

Les résultats étaient, en un mot, moins que stellaires, ce qui a conduit les auteurs à conclure que « Nous n’avons observé aucun transfert significatif ou cohérent de formation résultant d’interventions de formation générales ou spécifiques par rapport à un groupe témoin actif » (p. 1).

Cette conclusion s’appliquait toutefois au suivi d’un an, au cours duquel aucune tentative n’a été faite pour donner aux participants une formation continue. De plus, la conclusion est tempérée par le fait que deux des tests de résultats ont montré des effets positifs de la formation, même si ceux-ci n’étaient pas spécifiques au type d’intervention.

Aussi bien contrôlée que soit cette étude, vous pourriez vous demander si un programme d’entraînement de quatre semaines qui se termine brusquement est effectivement comparable au type d’interventions quotidiennes qui peuvent durer des années chez les joueurs de jeux vidéo en ligne dédiés.

Cette possibilité est étayée par les conclusions d’une autre étude sur la formation menée par Patricia Belchior et ses collègues de l’Université McGill (2019). Les participants ont suivi 60 sessions de formation d’une heure par session et d’une durée de trois mois.

Contrairement à l’étude sur la formation moins intensive menée par Gray et ses collègues, celle de Belchior et al. a également abouti à des conclusions très différentes. Les groupes étaient plus petits (20-25 par groupe), mais à d’autres égards, leur composition était similaire à celle utilisée par l’étude dirigée par la FSU. Il y a aussi eu des abandons, en particulier dans le jeu appelé « Crazy Taxi ».

Cependant, leurs efforts ont payé. Trois mois après la fin de leur formation, les participants ont montré des «améliorations durables» sur les compétences exploitées par le mode spécifique dans lequel ils ont été formés. De plus, trois mois après la fin de l’entraînement, les participants ont commencé à montrer des améliorations de l’humeur, un avantage secondaire certain de l’entraînement cognitif.

Sur la base de ces effets démontrés, Belchior et ses collaborateurs ont conclu que : « les résultats reproduisent plus d’un siècle de recherche tout au long de la vie, montrant que la plupart des effets de l’entraînement sont très spécifiques et ne sont transférés qu’aux mesures de résultats qui chevauchent considérablement la compétence entraînée ». (p. 138).

Les auteurs ont comparé cet effet à l’effet d’entraînement que vous pourriez ressentir au gymnase. L’exercice de vos biceps améliorera vos biceps mais n’aura pas d’impact sur vos quadriceps. Chaque jeu vidéo peut renforcer un « muscle de la mémoire » différent, et il n’y a rien de mal à cela.

Alors, est-ce que Wordle en vaut la peine ?

Il est difficile de contester un siècle de recherche, du moins une recherche montrant des effets de transfert spécifiques sur le fonctionnement cognitif d’un entraînement intense, quotidien et prolongé. Si vous voulez que votre mémoire s’améliore, en d’autres termes, vous devez travailler votre mémoire, pas autre chose. Si c’est une stratégie que vous recherchez, vous devrez trouver un jeu spécifique à cette capacité. Quoi que vous choisissiez, cependant, vous devez vous y tenir.

L’effet de la formation se traduit alors par la méthode et la motivation. Vous pouviez voir à partir des données que les jeux n’étaient pas la tasse de thé de tout le monde. En effet, une autre conclusion qui a émergé de l’étude dirigée par la FSU semble pertinente à cet égard. Les personnes dans les groupes de formation avaient leurs propres attentes quant aux résultats que la formation pourrait produire, et ces attentes étaient spécifiques au type de formation. S’attendre à ce que ce que vous faites fonctionne peut vous aider à traverser ces moments où vous êtes frustré ou que vous voulez abandonner.

Ce dernier point sur la motivation soulève une mise en garde importante. Si vous détestez le jeu, devriez-vous vous forcer à continuer à jouer ? Allez-vous si mal, si vous faites le soldat, que vous commencez à vous sentir mal à propos de vos capacités cognitives ? Que faire si vous n’êtes pas en mesure de vous vanter de vos bonnes solutions auprès de vos amis ?

Étant donné le taux d’abandon des participants des groupes d’intervention dans l’étude de Gray et al. et les études de Belchior, il semblerait qu’il doit y avoir un certain degré d’adéquation entre la personne et le jeu. D’une certaine manière, c’est triste que les décrocheurs aient décroché, ce qui signifie qu’ils n’ont pu tirer aucun avantage, ni directement ni indirectement, d’une formation qu’ils n’ont pas terminée.

Plutôt que de vous abandonner, l’étude dirigée par McGill devrait vous inciter à continuer. Trouvez celui que vous aimez et respectez-le, même s’il n’est pas en tête des classements des réseaux sociaux. Gardez l’esprit ouvert pour expérimenter de nouveaux jeux, mais il n’est pas nécessaire de suivre la dernière mode ou d’investir massivement dans un nouveau produit commercial si quelque chose fonctionne déjà pour vous.

Pour résumer, les jeux sont censés être… eh bien, des jeux. La communauté de la recherche continuera d’explorer leurs avantages potentiels en matière d’entraînement cérébral, mais jusque-là, amusez-vous.