Le pouvoir dans la nature : c’est orwellien là-bas dans la nature

Le Parti cherche le pouvoir uniquement pour lui-même. Nous ne sommes pas intéressés par le bien des autres ; nous ne nous intéressons qu’au pouvoir… Nous savons que personne ne s’empare jamais du pouvoir avec l’intention d’y renoncer. Le pouvoir n’est pas un moyen, c’est une fin… l’objet du pouvoir est le pouvoir.”-George Orwell, Mille neuf cent quatre ving quatre

En ce qui concerne le pouvoir et les animaux dans la nature, Orwell’s Party a en partie raison. Les animaux ne renoncent pas au pouvoir une fois qu’ils l’ont obtenu. Dans la nature, le pouvoir est un moyen de se nourrir, de s’accoupler, de s’abriter et de pratiquement toutes les autres ressources.

La quête pour atteindre et maintenir le pouvoir est au cœur de presque toutes les sociétés animales. Les manières subtiles, et parfois pas si subtiles, dont les animaux recherchent le pouvoir sur ceux qui les entourent sont étonnantes et informatives, à la fois en elles-mêmes et pour fournir une fenêtre évolutive à travers laquelle nous pouvons mieux comprendre la dynamique comportementale des espèces vivant en groupe. La quête du pouvoir implique parfois une agression manifeste, mais elle implique souvent l’utilisation de comportements stratégiques plus nuancés : évaluations complexes d’adversaires potentiels, espionnage, tromperie, manipulation, formation d’alliances et création de réseaux sociaux, pour n’en nommer que quelques-uns. Et même lorsqu’il s’agit de combats directs, cela ressemble plus à un opéra qu’à un combat renversé.

Dans Pouvoir dans la naturej’emmène des lecteurs du monde entier, scrutant la dynamique du pouvoir chez des dizaines d’espèces, y compris les hyènes, les suricates, les mangoustes, les caribous, les chimpanzés, les bonobos, les macaques, les babouins, les dauphins, les cerfs, les chevaux et les mulots, ainsi que les corbeaux, les alouettes , guêpiers à front blanc, plongeons huards, geais des broussailles, couleuvres à tête cuivrée, guêpes, fourmis et seiches, alors que nous voyageons avec des chercheurs dans les baies et les forêts de la République démocratique du Congo et du Panama, les rues de Calcutta et la Californie du Sud, les prairies du sud de la France, les falaises du Kenya et plus encore, tout cela pour comprendre le pourquoi et le comment du pouvoir dans les sociétés animales non humaines.

Pour donner une idée de la subtilité, de la complexité et, je dirais, de la beauté de la chasse au pouvoir chez les animaux, jetons un coup d’œil aux petits pingouins bleus (Eudyptule mineure) vivant sur le côté est de la péninsule de Banks en Nouvelle-Zélande. Il a fallu beaucoup de temps pour y parvenir, mais le comportementaliste animalier Joseph Waas a découvert que les petits pingouins bleus sont aussi de petits espions bleus qui guettent des rivaux puissants.

Le plus petit de tous les pingouins, mesurant seulement environ un pied de haut, les petits pingouins bleus compensent la stature avec le volume. Ils sont bruyants, vraiment bruyants. Alors qu’il était allongé dans les grottes où vivent ces oiseaux, “il y aurait ces périodes de temps”, m’a dit Waas, “lorsque tous les appels s’éteignaient, puis un oiseau ou peut-être deux oiseaux appelaient alors, et alors vous receviez cet effet contagieux incroyable jusqu’à ce que tout le monde commence à appeler. Ses premiers travaux se sont déroulés dans ces colonies de grottes, où les pingouins nichent à environ deux à trois mètres l’un de l’autre, généralement contre le mur de la grotte. Parce que les pingouins sont nocturnes, Waas devait l’être aussi.

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Ce n’était pas un travail facile. “Il y avait une grotte inférieure où vous deviez vous mettre sur le ventre et ramper”, dit Waas, “ce qui n’était pas très agréable, car la base réelle de la grotte est faite de guano séché et de plumes de pingouin, toutes en quelque sorte écrasées ( en haut). Odeur épouvantable et pas très agréable à respirer.

Waas s’intéressait à la dynamique du pouvoir chez ces minuscules pingouins. Allongé sur le ventre, il vit des oiseaux se battre, emboîter des becs et se retourner presque comme un lancer de judo. Waas a également entendu quelque chose, des “appels de triomphe” émis par des hommes. L’appel de triomphe chez les petits pingouins bleus est une inspiration aiguë associée à une expiration sonore répétée encore et encore. Mais ce n’était pas la dynamique auditive qui frappait vraiment Waas, c’était le contexte de l’appel : à la fin d’une interaction agressive entre pingouins, le gagnant se levait souvent avec ses nageoires sorties et, comme Waas l’a décrit, “a ceinturé ce (affichage triomphal) vocalisation », tandis que « le perdant (est allé) dans une marche basse ou une course basse… loin du gagnant. Parfois, c’était doublement spectaculaire : si une femelle se trouvait dans le nid du mâle qui faisait un cri de triomphe, elle pouvait également s’y joindre.

Waas s’est vite rendu compte qu’il n’était pas le seul à être impressionné par les appels de triomphe – d’autres pingouins, pas seulement le mâle qui venait de perdre face à l’appelant, épiaient clairement les combats des autres, prêtant également attention à ces cris de puissance. Cependant, il ne savait pas ce que ces pingouins qui écoutaient pouvaient faire avec les informations de l’appel. Il ne pouvait pas – et même s’il le pouvait, il ne le ferait pas – organiser des combats entre petits pingouins bleus. Mais il en est venu à penser qu’il pouvait utiliser ce qu’on appelle des expériences de lecture, où il pouvait contrôler ce qui était entendu, pour étudier la puissance et les éventuels effets d’écoute. La grotte dans laquelle il travaillait était tout simplement trop chaotique pour contrôler qui entendrait ce qui était en lecture, et il a donc déplacé son travail dans une autre colonie juste à côté de la grotte, où les pingouins vivaient à l’extérieur dans des terriers.

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Cette colonie de terriers se trouvait au milieu d’une ferme appartenant aux amis de Waas, Francis et Shireen Helps. Les Helps, dit Waas avec un sourire, “ont marqué tous les oiseaux, et donc pour beaucoup d’oiseaux, nous connaissions leur âge et leur sexe, et ils ont également construit des terriers artificiels… que les oiseaux semblaient préférer”. Ces terriers artificiels avaient tous exactement les mêmes dimensions – et ainsi, tout à coup, au lieu du chaos de la grotte, voici une colonie marquée avec des oiseaux vivant dans des maisons identiques. Une configuration parfaite pour Waas pour mener une expérience de lecture, en mettant des haut-parleurs qui lui ont permis de contrôler qui a entendu quoi.

Waas et son équipe ont travaillé avec 27 mâles et 16 femelles qui incubaient des œufs seuls (les mâles et les femelles incubaient des œufs) dans leurs terriers artificiels. Chaque œuf a été délicatement retiré et placé dans un incubateur et un œuf artificiel doté de capteurs qui enregistraient le pouls de l’oiseau, et donc indirectement sa fréquence cardiaque, a été placé dans le nid. Ensuite, Waas et ses collègues ont placé un microphone près du nid avec lequel ils travaillaient cette nuit-là, afin qu’ils puissent enregistrer les vocalisations d’un pingouin après qu’il ou elle ait entendu un haut-parleur à cinq mètres diffuser les sons d’un combat, suivi du triomphe. appel effectué par le vainqueur du combat ou, alternativement, l’appel effectué par le perdant d’un combat. Essentiellement, ils ont fourni les informations que les pingouins pourraient utiliser pour espionner les autres pour voir, en fait, s’ils l’ont fait.

Lorsqu’un homme a entendu l’appel de triomphe enregistré d’un gagnant, sa fréquence cardiaque a augmenté de plus de 30 battements par seconde par rapport aux valeurs de base typiques. Aucune telle rafale n’a été trouvée lorsqu’il a entendu les sons des perdants. Ces oreilles indiscrètes étaient clairement nerveuses lorsque les personnes au pouvoir se trouvaient à proximité. Et ils ont agi comme ça aussi : ils étaient beaucoup plus susceptibles de se vocaliser en réponse à entendre les sons d’un perdant, qui est vraisemblablement un adversaire potentiel plus faible, qu’un gagnant. Pour leur part, les femmes espionnaient également, car elles montraient une augmentation de la fréquence cardiaque lorsqu’elles entendaient les gagnants et les perdants, mais elles ne vocalisaient jamais après avoir entendu les playbacks, suggérant qu’elles étaient généralement agitées par un combat et ne voulaient pas en faire partie.

Les poissons porte-épée espionnent également leurs rivaux pour le pouvoir. Ils se tiennent à l’écart des individus qui gagnent des combats, ainsi que de ceux qui perdent des combats, mais se livrent un sacré combat en le faisant. Non seulement les corbeaux s’espionnent, mais ils modifient différemment leurs comportements dans les luttes de pouvoir en fonction de qui les regarde (c’est ce qu’on appelle l’effet d’audience). Les dauphins et les hyènes forment des coalitions pour coopérer avec quelques privilégiés afin qu’ils puissent prendre le pouvoir des autres. Les groupes de mangoustes se lancent dans des mêlées totales pour atteindre le pouvoir au niveau du groupe. Et la liste continue. Mais c’est plus que des listes que recherchent les comportementalistes animaliers. Partout dans le monde, ils continuent de décoller les couches et nous aident à mieux comprendre les racines du pouvoir pour construire une explication intégrative, basée sur le concept, de la dynamique du pouvoir chez les non-humains.

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Prédire à quoi ressemblera cette explication est difficile, mais il y a fort à parier qu’elle aura certaines caractéristiques générales :

  1. Il est forcément complexe car le pouvoir est complexe et multidimensionnel.
  2. Ce sera une explication évolutive qui implique une compréhension encore plus profonde, à la fois au niveau empirique et théorique, des coûts et des avantages de l’énergie, tels qu’ils se déroulent dans un contexte écologique particulier, sur de longues périodes de temps.
  3. Il sera informé par une nouvelle théorie, y compris une plus grande dépendance à la théorie des réseaux sociaux pour mieux comprendre comment les effets du pouvoir se déplacent à travers les groupes et entre les groupes, parfois de manière ondulatoire.
  4. Cela informera non seulement notre compréhension du pouvoir en soi, mais aussi du comportement non humain en général, car toutes les dynamiques de pouvoir sont intégrées dans le milieu social qui constitue la vie animale quotidienne.
  5. Il s’appuiera sur les nouvelles percées technologiques en matière de collecte de données, dont certaines n’en sont qu’au stade de projet. Rien ne remplacera jamais l’observation des animaux sur le terrain pour tester des hypothèses sur le pouvoir. Mais la façon dont cela est fait évolue à un rythme effréné. Le suivi GPS permet aux chercheurs non seulement de suivre les animaux, mais aussi de faire des déductions sur la dynamique du pouvoir, et les drones nous permettent déjà d’étudier comment le pouvoir se déploie chez les dauphins et bientôt chez les mangoustes baguées.

La façon dont tout cela se déroulera au cours des prochaines années sera fascinante à observer.