Les morts de Desapir montent en flèche. Le racisme n’est pas la seule raison.

Daniel George

Steelton, en Pennsylvanie, est l’une des nombreuses villes post-industrielles qui ont connu une augmentation des taux de maladies liées au désespoir

Source : Daniel George

Cette page est généralement consacrée aux problèmes dans le domaine de la démence. Cependant, l’un de nous (Danny) étudie également les décès par crise de désespoir, c’est-à-dire l’augmentation de la mortalité due au suicide, aux maladies du foie liées à l’alcool et aux empoisonnements accidentels (par exemple, une surdose d’opioïdes), qui coûtent chaque année la vie à 160 000 Américains. Cet article reflète mes expériences et opinions sur cette tragique manifestation récente de notre démence américaine.

L’ascendant de l’antiracisme au cours de la dernière décennie a aidé à éclairer les structures sociales, les institutions et les processus qui ont désavantagé de façon cumulative les personnes de couleur à travers l’histoire du pays. Surtout à la suite des manifestations de 2020 Black Lives Matter, l’antiracisme a fourni un cadre pour analyser les disparités persistantes en matière de santé (par exemple, la mortalité maternelle) et les phénomènes de santé publique (par exemple, l’hésitation à la vaccination) qui ont affecté de manière disproportionnée la communauté noire.

Cependant, comme pour tout mouvement idéologique, le discours antiraciste manque parfois la cible, et son approche n’a pas toujours été utile lorsqu’elle est appliquée aux problèmes médicaux contemporains, une dure vérité qui a émergé en ce qui concerne la crise croissante des décès par désespoir (DoD).

Que sont les morts du désespoir ?

Les décès dus au désespoir font référence à l’augmentation de la mortalité observée pour la première fois au cours de la dernière décennie chez les adultes ruraux blancs d’âge moyen de la classe ouvrière ayant un faible niveau d’instruction, en particulier en raison de l’augmentation du suicide, des surdoses de drogue et de l’alcoolisme (voir figure 1).

  10.1073/pnas.1518393112

Figure 1. Mortalité toutes causes confondues, 45-54 ans pour les Américains blancs non hispaniques (USW) (ligne rouge)

Source : Rising Midlife Morbidity and Mortality, Blancs américains Anne Case, Angus Deaton Proceedings of the National Academy of Sciences décembre 2015, 112 (49) 15078-15083 ; DOI : 10.1073/pnas.1518393112

Depuis que ces décès ont été signalés pour la première fois dans des régions en difficulté économique remodelées par des décennies de mondialisation, de désindustrialisation, d’externalisation/automatisation d’emplois, de désyndicalisation et de baisse des salaires/revenus médians réels, les chercheurs qui ont découvert cette tendance en 2015 — les économistes Anne Case et Sir Angus Deaton de Princeton – a choisi un descripteur (« désespoir ») qui reflétait les difficultés croissantes dans la vie des gens.

Le déclin à long terme du marché du travail a, à son tour, affaibli la sécurité de l’emploi, fragmenté les structures familiales/communautaires traditionnelles, limité l’accès à des soins de santé de haute qualité, réduit la participation aux organisations sociales et engendré la solitude, la douleur physique/mentale et la perte de l’avenir. orienté l’espoir d’une manière qui a augmenté la probabilité d’automutilation mortelle et de toxicomanie pour les Américains de la classe ouvrière. Ces circonstances en cascade ont été particulièrement dommageables dans la Rust Belt, les Appalaches et d’autres régions post-industrielles évidées où ceux qui ont fait des études secondaires (ou moins) ont du mal à s’adapter aux économies basées sur les services et le savoir.

En 2019, le pays a enregistré 164 000 décès annuels liés au désespoir, selon Case et Deaton, la crise ayant contribué la dernière décennie à la plus longue baisse soutenue de l’espérance de vie depuis 1915-1918.

Des études plus récentes, y compris deux analyses sur lesquelles j’ai collaboré au Penn State College of Medicine, ont établi que la surmortalité et la morbidité croissantes du DoD s’étendent à toutes les lignes raciales, ethniques, de sexe, d’âge et géographiques. Case et Deaton ont également noté des hausses du DoD dans d’autres pays occidentaux comme le Canada, le Royaume-Uni et l’Australie qui ont subi une restructuration néolibérale majeure au cours des 50 dernières années, mais qui ont également réussi à atténuer la mortalité liée au désespoir avec des États-providence et des filets de sécurité plus forts. Leur article le plus récent en PNAS ont montré que l’espérance de vie diminuait pour les Américains noirs et blancs qui n’avaient pas de baccalauréat, et augmentait pour les membres de ces groupes qui ont fait des études collégiales (voir la figure 2).

PNAS 16 mars 2021 118 (11) e2024777118

Figure 2. Espérance d’années de vie de 25 à 75 selon le sexe, la race et le statut BA.

Source : PNAS 16 mars 2021 118 (11) e2024777118

Ce à quoi nous assistons est un crise de classe qui place les citoyens moins instruits dans une situation matériellement désavantageuse.

Aveuglé par la « blancheur »

Cependant, parce que le DoD était initialement considéré comme endémique à la «classe ouvrière blanche» et absorbé dans le discours de guerre culturelle obsédant et identitaire de l’ère Trump, il y a eu une tendance à interpréter le phénomène à travers une lentille antiraciste, en se concentrant sur la force causale indépendante de la «blancheur» entraînant des décès liés au désespoir. Les partisans de cette interprétation soutiennent que la crise du DoD est liée aux effets toxiques du privilège blanc, de la suprématie blanche et du ressentiment racial.

Par exemple, l’année dernière dans le Lancette La pédiatre Rhea Boyd a fait valoir qu’en raison du vote des Blancs pauvres en faveur de la «domination raciale blanche» plutôt que d’un gain matériel plus large, il serait plus approprié de conceptualiser la crise du DoD comme une «autodestruction blanche». Considérant le « privilège blanc/racisme blanc » comme des mécanismes de causalité, Boyd a rejeté complètement le concept de DoD, proposant qu’il soit remplacé par « maladies d’opportunité disproportionnée (de manier des armes à feu) et d’accès (aux opiacés sur ordonnance) ». Selon ses propres termes, « la blancheur nuit à la santé ».

Paradoxalement, cette perspective antiraciste s’harmonise avec les perspectives de droite qui ont utilisé la « blancheur » comme raccourci pour désigner les pathologies autodestructrices de la culture ouvrière rurale. Dans son livre Désassemblage, Charles Murray a exprimé ce sentiment en écrivant : « Les hommes blancs des années 2000 étaient moins industrieux qu’ils ne l’avaient été il y a 20, 30 ou 50 ans… [white working-class towns]. »

En 2016, Kevin Williamson a avancé un argument encore plus viscéral dans le parti conservateur Examen national:

Les changements économiques des dernières décennies expliquent très peu le dysfonctionnement et la négligence – et la méchanceté incompréhensible – de la pauvre Amérique blanche. La vérité à propos de ces communautés dysfonctionnelles et de bas de gamme, c’est qu’elles méritent de mourir. Oubliez votre moralité au sujet des villes-usines de Rust Belt en difficulté… La sous-classe blanche américaine est sous l’emprise d’une culture vicieuse et égoïste dont les principaux produits sont la misère et les aiguilles d’héroïne usagées.

En plus d’être extrêmement déshumanisants, les arguments réducteurs de race liant de mauvais résultats de santé à une « blancheur » essentialisée masquent les conditions matérielles qui sous-tendent la crise et le rôle empiriquement établi de la position de classe en tant que médiateur du risque de décès liés au désespoir. Chaque auteur évite ainsi la confrontation avec un système politico-économique déséquilibré (c’est-à-dire le néolibéralisme) qui a, depuis les années 1970, opérationnalisé de manière agressive des politiques au service des besoins (accumulation de capital/croissance) de la classe dirigeante, justifiant le déclin économique et l’abandon de régions entières. et excluant la possibilité de vies significatives, dignes et sûres pour des millions de personnes, en particulier pour ceux qui n’ont pas fait d’études supérieures. Alors que la stabilité protectrice des emplois/prestations et des services sociaux s’est érodée, il y a eu une rupture dans la promesse que les générations futures de familles ouvrières s’en sortiront mieux que celles qui les ont précédées.

Les Américains vivent des vies de plus en plus précaires.

En 2018, un rapport de la Réserve fédérale sur le bien-être économique des ménages américains a révélé que 40 % des Américains ne seraient pas en mesure de couvrir une dépense imprévue de 400 $ sans s’endetter. En juillet 2021, moins d’un tiers des participants au marché du travail occupaient des emplois stables (c.-à-d. un revenu annuel de 40 000 $<, des gains prévisibles, des heures régulières et des prestations de santé); parmi les travailleurs sans diplôme universitaire, ce chiffre est tombé à un sur cinq. La précarité, l'angoisse, l'aliénation, l'anomie et la perte d'espoir pour un avenir meilleur qui en résultent poussent des personnes désespérées et blessées d'origines raciales/ethniques variées à rechercher l'engourdissement et à s'échapper d'une manière qui les tue, soit lentement par l'alcool, soit rapidement avec armes à feu et drogues mortelles (par exemple, le fentanyl, l'oxycodone) qui ont afflué dans les régions économiquement en difficulté.

Des explications erronées rendent impossible un diagnostic précis du problème tout en faisant simultanément de la classe ouvrière blanche le bouc émissaire. Lorsque Boyd soutient que l’accès des Blancs aux « armes à feu » et aux « opiacés » est le moteur de l’épidémie et que Williamson se concentre sur « la misère et les aiguilles d’héroïne usagées », ils se concentrent étroitement sur les symboles à la fin d’une cascade de systèmes sociétaux défaillants qui ont, plus décennies, aggravé la détresse, la dislocation et l’absence de but pour la classe ouvrière.

En réalité, les défaillances structurelles aident à charger le pistolet, la seringue et la bouteille des désespérés, quelle que soit la couleur de leur peau.

Que tant d’Américains cherchent à s’engourdir et à échapper à la douleur de leur vie doit être considéré comme un acte d’accusation de la façon dont nous avons organisé la société – et en particulier une conséquence de la réorganisation économique hypercapitaliste des 50 dernières années – plutôt qu’un défaut au sein d’un groupe racialement discret. C’est aussi vrai aujourd’hui que lors d’une vague précédente de désinvestissement de capitaux des villes américaines dans les années 1960 et 1970 qui a dégradé les conditions matérielles des Noirs urbains, posant les bases de l’épidémie dévastatrice de crack-cocaïne.

Attribuer cette crise à une qualité ontologique réifiée (c’est-à-dire, « Blackness »), qui a été invoquée par des politiciens et des médias malavisés à l’époque, est tout aussi répugnant que de déployer « Whiteness » comme modèle explicatif pour le DoD en 2021.

Comment une analyse réductrice de race nous échoue

Les erreurs analytiques mystifient la causalité du DoD, dépolitisant efficacement la situation et confondant l’action sociale appropriée.

En effet, pour Boyd, Murray et Williamson, la crise du désespoir est une crise de décadence morale. Ainsi, les auteurs « responsabilisent » les individus de la classe ouvrière, en proposant aux Blancs pauvres de vérifier les privilèges, la suprématie et les ressentiments raciaux liés à leurs souffrances auto-infligées (Boyd) ou d’optimiser leur assiduité personnelle (Murray/Williamson). Une perspective plus large, telle qu’incarnée par la campagne des peuples pauvres de Martin Luther King en 1968, pourrait tenter de construire l’unité autour de la souffrance et de l’exploitation partagées de la classe ouvrière et de changer les conditions matérielles sous-jacentes à l’origine du désespoir/de la précarité par des redistributions de la richesse et du pouvoir.

Mais parce que des partisans comme Boyd appliquent une optique réductionniste raciale plutôt que d’invoquer une approche solidaire de classe, les réponses universalistes musclées au DoD et à d’autres crises de santé publique de notre époque semblent intenables. Lorsque nous considérons le DoD à travers le prisme de la « blancheur », nous ne parvenons pas à interroger la baisse de l’espérance de vie en tant que problème structurel affectant le plus une classe ouvrière exploitée. Lorsque nous considérons les fusillades policières comme un problème pour une seule communauté raciale, nous ne reconnaissons pas que, alors que la violence policière affecte de manière disproportionnée les Noirs, le facteur de risque le plus fiable d’être tué par la police est la pauvreté. des griefs historiques souvent liés à la marginalisation politico-économique et aux échecs de nos institutions publiques et de notre classe politique/« experte ».

(En effet, sur ce dernier point, il y a quelques décennies à peine, la FDA, qui a supervisé l’approbation des vaccins, n’a pas réussi à réglementer correctement l’approbation, l’étiquetage et la commercialisation des opioïdes qui se sont ensuite répandus dans les sols fertiles des zones rurales criblées de désespoir. les villes.)

Un pont hors du désespoir

L’antiracisme reste un objectif juste. Cependant, les défenseurs doivent tenir compte du fait que, comme King l’a exprimé dans son discours « Drum Major Instinct » de 1968, les forces communes oppriment la sous-classe américaine. Dans la mesure où une analyse antiraciste nous détourne de l’unité et de l’interdépendance potentielles et vers des interprétations sectaires de crises comme le DoD qui pourraient autrement être traitées par la mobilisation populaire, nous devons offrir un recul constructif, en particulier lorsque la durée de vie chute tragiquement pour tant d’Américains défavorisés.

Des intérêts puissants veulent que notre classe ouvrière soit divisée. Ceux d’entre nous dans le domaine de la santé ne devraient pas obliger.