Les racines étonnamment profondes de la recherche sur l’immunité mentale

Rob Schreckwise / Unsplash

Les psychologues réfléchissent depuis longtemps à l’immunité contre la désinformation.

Source : Rob Schreckwise / Unsplash

Vous voulez comprendre les racines de notre monde fou, mélangé et post-vérité ? Voulez-vous faire partie de la solution ? La clé, dans les deux cas, est de comprendre comment fonctionne le « système immunitaire » de l’esprit.

Voici l’idée : L’esprit a une infrastructure pour filtrer les informations. Cette infrastructure fonctionne comme le système immunitaire de l’organisme : lorsqu’elle fonctionne correctement, elle filtre les mauvaises choses – les idées fausses, trompeuses et dysfonctionnelles – et laisse entrer les bonnes choses, les idées précises et utiles.

Nous pouvons étudier les systèmes immunitaires mentaux de la même manière que nous étudions d’autres systèmes naturels. Nous pouvons apprendre comment ils fonctionnent et pourquoi ils échouent. Nous avons négligé et abusé du système immunitaire mental pendant des décennies. Et les réseaux sociaux les soumettent à un stress inhabituel. C’est pourquoi tant d’esprits luttent aujourd’hui pour combattre des idées étonnamment irrationnelles : le système immunitaire de notre culture, sa capacité à filtrer la désinformation, a été compromis.

La recherche sur les systèmes immunitaires mentaux remonte aux années 1950. Dans une série d’expériences importantes mais peu connues, le psychologue William McGuire a montré que l’exposition à une forme affaiblie d’un argument persuasif confère une sorte de résistance aux versions plus fortes du même argument. Il a été frappé par l’analogie avec l’inoculation. (Les immunologistes inoculent notre corps en l’exposant à des formes affaiblies d’agents pathogènes dangereux, et notre corps réagit en développant une immunité contre des versions plus fortes de ces mêmes agents pathogènes.) preuves tangibles du système immunitaire de l’esprit. Il a qualifié ses découvertes de « théorie de l’inoculation ».

McGuire a essentiellement montré que les anciennes astuces rhétoriques (comme l’argumentation « homme de paille ») peuvent induire une immunité à de nouvelles informations, même si les nouvelles informations sont valides. En d’autres termes, les mauvais acteurs peuvent utiliser ces types d’inoculations pour « pirater » les systèmes immunitaires mentaux. Et c’est exactement ce que font les idéologues, les démagogues en herbe, les chefs de secte et les théoriciens du complot : pirater les systèmes immunitaires mentaux et manipuler les esprits.

Dans les années 2000, une nouvelle génération de théoriciens de l’inoculation a commencé à poser une question différente, à savoir : comment vacciner les esprits contre la désinformation ? Pouvons-nous empêcher les gens de devenir des négateurs de la science ou des théoriciens du complot ? Si c’est le cas, comment? Des expérimentateurs comme Sander van der Linden, John Cook et Stephan Lewandowsky ont fait des découvertes importantes dans ce domaine. Nous savons maintenant que les croyances mal informées ont tendance à résister au changement. En fait, le système immunitaire d’un esprit se mobilisera pour protéger la croyance erronée – parfois en « attaquant » la meilleure information qui menace de la remplacer.

La bonne nouvelle est qu’il est possible de vacciner les esprits contre les mauvaises idées. Si une bonne information arrive en premier, cela peut rendre un esprit plus résistant aux mauvaises informations qui arrivent plus tard. Des études montrent que la sensibilisation aux motifs du colportage de fausses informations peut aider à inoculer les gens contre la fausse information qu’ils colportent. Ce processus peut également impliquer :

  1. soulignant qu’il existe un consensus scientifique sur (disons) le changement climatique
  2. exposer une argumentation erronée, ou
  3. aider les gens à comprendre que des informations triées sur le volet peuvent être utilisées pour rendre presque n’importe quoi plausible

Une équipe de recherche dirigée par Gordon Pennycook a montré que croire que ses croyances devraient changer en réponse aux preuves est fortement corrélé à la santé mentale et immunitaire. Plus précisément, l’équipe de Pennycook a montré que lorsque les gens perdent cette « métacroyance », ils deviennent plus sensibles aux idéologies extrémistes, à la pensée complotiste, au déni scientifique, etc. Dans Immunité mentale, je soutiens que cette métacroyance est la cheville ouvrière du système immunitaire de l’esprit. Mon «modèle de pivot endommagé» postule que les attaques contre les normes du discours responsable peuvent profondément compromettre les systèmes immunitaires cognitifs, conduisant à des flambées destructrices de déraison.