L’horrible vérité derrière les produits de beauté

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Source : Oleg Magmi/Pexels

Alors imaginez ceci : l’autre soir, lors d’une fête, vous avez remarqué que votre amie Teresa avait l’air plus radieuse que d’habitude. Elle vous a dit qu’elle utilisait un nouveau repulpeur de lèvres qu’elle ne jure que par. Le lendemain à la pharmacie, vous voyez ce même produit sur l’étagère. Vous remarquez qu’il a une petite étiquette d’avertissement, indiquant qu’il pourrait causer divers problèmes auto-immuns. Soudain, dans l’allée 14 de votre CVS local un lundi typique, vous vous retrouvez dans une situation potentiellement dangereuse pour la santé. Que fais-tu?

Pour en revenir aux idées de Darwin sur la sélection naturelle et sexuelle (voir Darwin 1859, 1871), tous les organismes sont motivés à adopter des comportements qui aideront à faciliter une reproduction réussie. Sans la capacité de se reproduire, les organismes ne pourraient pas transmettre leurs gènes aux générations futures. Cependant, la survie est aussi au premier plan des motivations d’un organisme. Parfois, les adaptations (qualités qui facilitent la survie et/ou la reproduction) se contredisent. Ce fait rend difficile pour un organisme de décider (inconsciemment) si sa survie ou sa reproduction est, en fait, la plus importante.

Cosmétique dans une perspective évolutive

Nous ne pensons peut-être pas automatiquement à la théorie de l’évolution lorsque nous pensons à l’industrie cosmétique, mais nous pensons certainement à modifier ses caractéristiques pour paraître plus attrayant. Et les raisons pour lesquelles certaines fonctionnalités sont considérées comme particulièrement attrayantes par rapport à d’autres sont enracinées dans l’évolution. Les cosmétiques peuvent faire des choses comme une peau lisse et des lèvres charnues, qui sont des indicateurs de la fertilité d’une femme (Geher, 2014). Bien que cela se produise à un niveau inconscient, la raison pour laquelle les gens, les hommes en particulier, trouvent ces caractéristiques attrayantes est qu’elles signalent qu’une femme est probablement capable de se reproduire (à la lumière du fait que la fenêtre de reproduction d’une femme est limitée dans notre espèce) .

L’industrie cosmétique est une industrie de plusieurs milliards de dollars qui tire la majeure partie de son argent des femmes (Buss, 2017; Elyukin & Geher, 2019), en particulier des femmes âgées. Les publicités cosmétiques promettent de vous faire paraître plus jeune avec l’utilisation de certains produits. Si les crèmes et les sérums anti-âge peuvent comme par magie “effacer les rides” ou “prendre 10 ans de congé”, les femmes peuvent être incitées à acheter les produits. Dans une société qui valorise la beauté juvénile tout en faisant honte aux femmes de montrer des signes de vieillissement, comment pourriez-vous leur en vouloir ? Avec le vieillissement vient la ménopause, un phénomène associé à la fin de la viabilité reproductive au cours de la vie. Les hommes sont généralement moins susceptibles de poursuivre une femme qui semble être dans cette phase post-ménopausique de la durée de vie (Buss, 2017). Pour lutter contre les effets physiques du vieillissement, les femmes utilisent les cosmétiques pour se faire paraître plus jeunes et donc fertiles.

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De manière peut-être surprenante, de nombreux produits cosmétiques que nous utilisons ont des effets néfastes sur notre santé. Le repulpeur de lèvres n’est qu’un exemple. Maia (2017) a expliqué comment ce produit rend les lèvres plus pleines, plus épaisses et plus rouges avec des ingrédients améliorant la circulation sanguine. Ces substances agissent en irritant la peau des lèvres, les faisant gonfler légèrement et les faire apparaître plus rouges, à cause de la dilatation des vaisseaux sanguins. S’ils sont utilisés trop souvent, ils peuvent faire peler les lèvres ou même développer des ulcères. Les personnes sujettes aux allergies sont plus susceptibles d’avoir une forte réaction aux ingrédients d’un repulpeur de lèvres, ce qui peut provoquer des douleurs, des picotements et même une éruption cutanée. Les utilisateurs de ce produit infligent sciemment une irritation à leur peau afin d’obtenir l’effet de courte durée de lèvres plus pulpeuses.

Chirurgie plastique dans une perspective évolutive

Les femmes subissent également des procédures cosmétiques pour se faire paraître fertiles. Une silhouette en sablier (taille étroite et hanches larges) est un autre indicateur de la fertilité d’une femme (Singh, 2006), c’est pourquoi certaines femmes dépensent des dizaines de milliers de dollars pour atteindre cette forme corporelle particulière. Une fois que les femmes atteignent la ménopause, leurs hanches commencent à se rétrécir, de la même manière que les hanches d’une fille prépubère apparaissent. Des hanches étroites sont un indicateur qu’une femme est incapable de se reproduire. Des chirurgies telles que le lifting brésilien des fesses peuvent rendre les hanches plus rondes et plus volumineuses (Del Vecchio & Dayan, 2019), améliorant la forme du sablier et, ainsi, rendant la femme plus attirante pour les partenaires masculins potentiels. Le rapport taille/hanches d’une femme joue un rôle important dans la sélection du partenaire, car il est un marqueur de fécondité et de santé (Singh, 2006). Singh (2006) a mené une étude dans laquelle on a montré aux participants 12 dessins de corps féminins. Les résultats ont révélé que les femmes ayant un rapport taille/hanches d’environ 0,7 étaient considérées comme les plus attirantes, ce qui correspond à la forme du corps en forme de sablier.

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Il a été démontré à maintes reprises que les procédures cosmétiques constituent une menace pour la vie. La greffe de graisse dans la région fessière (le lifting brésilien des fesses) est devenue l’opération de chirurgie plastique à la croissance la plus rapide (Del Vecchio & Dayan, 2019), doublant de croissance au cours des cinq dernières années. La popularité de cette procédure est probablement due à la signalisation primale qu’une femme avec des hanches et des fesses plus larges est jeune et probablement fertile. Le lifting est également l’intervention chirurgicale plastique la plus mortelle, avec un taux de mortalité de 1 sur 3000 (Del Vecchio & Dayan, 2019), nettement plus élevé que toute autre intervention de ce type. Comme c’est le cas avec les produits cosmétiques repulpants pour les lèvres, les résultats bénéfiques basés sur l’attractivité sont de courte durée. Les femmes qui optent pour cette procédure doivent continuer à recevoir des injections tous les quelques mois pour conserver leur apparence. Un large éventail de conséquences néfastes sur la santé ont été documentées dans le cadre de cette procédure particulière.

Peser les coûts évolutifs de la survie par rapport à la reproduction

Dès le départ, les concepts évolutionnistes tels que la sélection naturelle ont été profondément enracinés dans les mathématiques (voir Geher, 2014). La sélection naturelle, par exemple, est largement axée sur les probabilités – avec l’idée que les caractéristiques des organismes qui sont plus susceptibles de cultiver la survie et / ou le succès reproducteur sont également plus susceptibles d’être conservées dans les populations d’organismes par rapport aux caractéristiques qui sont moins efficaces à faciliter la survie par rapport au succès reproducteur.

Dans cette perspective mathématique, il est intéressant de réfléchir aux cas dans lesquels une caractéristique pourrait entraîner une augmentation de la probabilité de survie au détriment de la reproduction, ou vice versa. En fin de compte, le véritable objectif de Darwin est le succès reproducteur (voir Trivers, 1985). Autrement dit, les qualités qui facilitent la capacité de se reproduire efficacement devraient, par un simple raisonnement mathématique, être plus efficaces pour cultiver les caractéristiques des organismes qui caractérisent les générations futures par rapport aux caractéristiques qui facilitent uniquement la survie. En ce qui concerne l’évolution, les caractéristiques des organismes qui augmentent la reproduction finiront par surpasser les caractéristiques qui facilitent la survie (toutes choses égales par ailleurs ; voir Geher et Wedberg, 2020).

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Dans le cas des industries des cosmétiques et de la chirurgie plastique, les gens sont souvent confrontés à des dilemmes qui opposent les deux concepts darwiniens les plus critiques. Si un produit cosmétique augmente l’attractivité et, par conséquent, le succès reproducteur potentiel, mais le fait au prix potentiel de sa survie (en introduisant des conséquences néfastes pour la santé), nous avons un problème.

Le fait que les industries des cosmétiques et de la chirurgie plastique représentent chacune des industries de plusieurs milliards de dollars est particulièrement révélateur. En bref, cela nous indique que les motivations pour réussir dans le domaine de la reproduction sont si profondes que de nombreuses personnes choisissent l’apparence plutôt que la santé lorsqu’elles sont confrontées à ce qui peut sembler être des décisions banales dans l’allée des cosmétiques de leur CVS local. Pensez à ça.

Conclusion

Les forces évolutives telles que la sélection naturelle et sexuelle favorisent les qualités qui cultivent la survie et/ou la reproduction. Mais en fin de compte, le succès de la reproduction est vraiment la ligne de fond de Darwin. Pour cette raison, les gens (comme tant d’organismes) peuvent souvent adopter des comportements qui ont des conséquences négatives potentielles en termes de survie avec des avantages potentiels en matière d’accouplement et de reproduction.

Bien sûr, comme la plupart des gens n’ont pas suivi de cours de psychologie évolutionniste, leurs achats de produits cosmétiques un jour donné peuvent bien “choisir” involontairement l’attractivité (et d’autres résultats liés à l’accouplement) plutôt que la santé et la survie.

La prochaine fois que vous envisagez d’acheter des produits cosmétiques ou que vous envisagez une procédure cosmétique, pensez aux coûts et aux avantages en termes de santé par rapport à votre capacité à paraître plus attrayant. Le simple fait d’être conscient de ce problème plus large pourrait bien aider les gens à prendre des décisions relativement saines lorsqu’il s’agit de moyens d’améliorer leur apparence.

Remarque : Ce message a été co-écrit avec Darcy Montana, étudiante en psychologie de SUNY New Paltz, qui commencera un programme d’études supérieures en conseil en santé mentale au Baruch College de New York à l’automne.