Naviguer dans les séparations parent-enfant | La psychologie aujourd’hui

Cet article a été co-écrit par Sarah MacLaughlin, LSW, et Rahil Briggs, Psy.D.

Le déploiement, le divorce ou l’incarcération sont plus courants que vous ne le pensez, et vous travaillerez probablement avec une famille qui vit une séparation parent-enfant, ou vous pourriez en vivre une vous-même. En 2018, plus de 2,7 millions d’enfants avaient un parent incarcéré (Barnert, 2018). Les chiffres du milieu de la dernière décennie ont estimé que plus d’un million d’enfants ont été touchés par le divorce sur une période de plusieurs années (Cohen et al., 2016). Et parmi les familles de militaires, plus de 2 millions d’enfants américains avaient un parent déployé entre 2001 et 2013 (Clever et Segal, 2013).

Alors, comment pouvons-nous soutenir au mieux un bébé lorsque l’un de ses principaux soignants s’en va ? Quelle que soit la raison de la séparation parent-enfant, il est essentiel de comprendre comment ces séparations peuvent affecter le développement du cerveau et quelles pratiques et approches aident à soutenir la connexion et la stabilité dans la relation soignant-enfant et, par extension, à jeter les bases essentielles d’une saine développement du cerveau pour les bébés.

L’importance sans précédent des relations précoces

Comme aime à le dire la travailleuse sociale et chercheuse Brené Brown : « Nous sommes câblés pour la connexion. Et comme l’a dit le pédiatre influent Donald Winnicott : « Un bébé n’existe pas ; il y a un bébé et quelqu’un. Dans un environnement de soins optimal, les soignants sont en sécurité, stables et attentionnés, et les bébés font confiance à leurs soignants et apprennent à compter sur eux pour répondre à leurs nombreux besoins. Cet environnement et ces interactions contribuent à soutenir un attachement sécurisé. Les bébés reçoivent des informations d’interactions quotidiennes de service et de retour, qui contribuent à la croissance et au développement de leur cerveau, créant plus d’un million de connexions neuronales par seconde au cours des trois premières années de la vie.

Les bébés et les jeunes enfants peuvent être séparés d’un tuteur pour un certain nombre de raisons, y compris le déploiement, le divorce ou l’incarcération. Tous ces événements peuvent être considérés comme des expériences indésirables de l’enfance (ACE). Il est devenu clair au cours des dernières décennies que toute séparation à long terme d’un parent ou d’un tuteur peut être un défi. Par conséquent, les relations que les bébés entretiennent avec ceux qui restent sont cruciales pour leur développement. Vous pouvez aider les familles à favoriser ces liens sains au milieu d’une séparation parent-enfant.

Que se passe-t-il lors des séparations ?

Lorsque ces relations fondamentales sont perturbées, pour quelque raison que ce soit, l’impact se manifeste de plusieurs manières pour les bébés et les tout-petits :

  • Augmentation de la réponse au stress et de l’anxiété. Étant donné que les plus jeunes enfants n’ont pas la capacité cognitive de comprendre exactement ce qui se passe lorsqu’ils sont séparés d’une personne qui s’occupe d’eux, pourquoi cela se produit, ou une compréhension du temps et de tout ce qui s’écoulera avant qu’ils ne soient réunis, il est difficile de les préparer ou atténuer leur stress avec des informations. Cela peut entraîner des niveaux de stress plus élevés et même de l’anxiété (Osofsky et Chartrand, 2013).
  • Confiance diminuée. Les séparations sont difficiles à préparer avec de jeunes enfants, de sorte que le départ d’un aidant peut sembler brutal. Cela peut entraîner une diminution de la capacité croissante de l’enfant à faire confiance à ces relations primaires (Osofsky, 2018).
  • Dérèglement des émotions et du comportement. Lorsqu’un soignant est déployé, ce ne sont pas seulement les bébés, les tout-petits et les enfants plus âgés de la famille qui sont touchés, mais aussi les autres soignants, ce qui augmente le besoin de soutien pour l’ensemble du système familial (Osofsky, 2018). Ce phénomène est susceptible de se produire également dans d’autres types de séparations, ce qui rend le besoin de soutien familial en cas d’incarcération ou de divorce tout aussi important.

La préparation peut être une prévention

Il n’est pas toujours possible de préparer la séparation ou la réunification. Mais quand c’est une option, il est fortement recommandé d’aider à préparer l’enfant. Cela peut inclure les pratiques suivantes :

  • Parler de ça. Pour les enfants qui sont assez vieux pour comprendre un récit (généralement vers 3 ans), il peut être utile de parler à l’avance de ce qui va se passer et de ce qu’ils pourraient ressentir (Walsh et Rosenblum, 2018). Le parent qui restera à la maison pourrait dire : « Maman sera absente pendant six mois, et c’est long. Nous la verrons sur le chat vidéo, mais pas dans la vraie vie jusqu’à ce qu’elle revienne. Ou, en cas de divorce, « Papa sera dans sa nouvelle maison de l’autre côté de la ville ; vous le verrez ce week-end. Pré-enseignez en gardant à l’esprit la littératie émotionnelle et l’intelligence : « Vous, votre sœur et moi nous sentirons tous tristes et peut-être même parfois en colère pendant que maman est absente. C’est normal, et je serai avec toi pendant ton énervement », ou « Papa pourrait te manquer, et je prendrai soin de toi jusqu’à ce que tu le revois samedi. »
  • Faites un plan pour rester connecté. La personne qui s’en occupe peut vouloir créer des enregistrements que ses enfants pourront écouter pendant leur absence, même si ce n’est que pour une semaine sur deux en raison de la garde partagée. Un enfant et un gardien peuvent échanger de petites pierres de touche (pièces d’uniforme ou d’insigne, animaux en peluche ou vêtements). Si possible, ils peuvent partager des photos ou des vidéos qui incluent ces éléments afin de se sentir connectés (Osofsky et Chartrand, 2013). Lorsque cela est possible, une connexion électronique via le chat vidéo est recommandée.
  • Poursuivez avec une présence émotionnelle et physique. Lorsqu’un parent est absent, l’autre parent doit prendre le temps d’écouter les jeunes enfants et de réagir aux émotions et aux inquiétudes qu’ils peuvent ressentir (Osofsky et Chartrand, 2013). Il est important de répondre à toutes les questions en termes simples et directs, de valider toutes les émotions et d’assurer aux enfants qu’ils sont en sécurité et qu’on s’occupera bien d’eux (Osofsky et Chartrand, 2013). Gardez à l’esprit que les bébés et les tout-petits partagent principalement leurs sentiments par le biais de leur comportement et de leurs jeux plutôt que par des mots.
  • Gardez les routines familiales et la gestion du ménage cohérentes. Les jeunes enfants se sentiront particulièrement rassurés et plus détendus si les routines habituelles ne changent pas. L’insertion d’un rituel dans la journée qui reconnaît le parent absent peut être une pratique de soutien. Par exemple, un enfant peut embrasser une photo de son parent, lui lire une histoire, prier pour lui ou écouter un enregistrement de la voix du parent (Osofsky et Chartrand, 2013).
  • Réunifier avec intention. Que la séparation dure des semaines ou des années, visez à préparer les jeunes enfants à la réunification. Lorsqu’un aidant est absent depuis longtemps, il peut s’agir d’un ajustement. Même s’il y a probablement du soulagement et de la joie, il y a aussi un stress potentiel à mesure que la famille se reconfigure (Walsh et Rosenblum, 2018). Faites de la place pour les comportements perturbateurs de la part des enfants et le chagrin de la personne qui s’occupe d’eux qui revient – ​​ils ont potentiellement raté beaucoup de choses pendant leur absence. Ils peuvent avoir besoin d’apprendre à connaître à nouveau leur enfant et d’adapter leur parentalité à la nouvelle phase de développement de l’enfant (Walsh et Rosenblum, 2018).

Promouvoir la résilience

Bien qu’il ne soit pas idéal pour un fournisseur de soins principal de s’absenter de la vie d’un enfant pendant de longues périodes, il s’agit d’un facteur de protection pour lui si le principal fournisseur de soins restant est stable, constant et présent, en particulier en ce qui concerne les émotions et l’autorégulation (Tomlin, et al., 2020). Dans les situations de divorce ou de séparation familiale, les enfants peuvent subir des impacts durables; cependant, la plupart s’adaptent au fil du temps et fonctionnent bien, surtout lorsque les parents restent solidaires et disponibles émotionnellement (Cohen et al., 2016). Ne sous-estimez pas l’impact positif que les prestataires et les praticiens peuvent avoir. Grâce à une approche à deux générations, à la modélisation et à un processus parallèle qui apporte soutien et empathie, les familles peuvent toujours s’épanouir.