Pas d’issue : la Cour suprême déresponsabilise la défense du 6e amendement

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Le sixième amendement

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Dans une décision 6-3 la semaine dernière, la Cour suprême a partiellement démantelé le droit du 6e amendement de la Constitution à l’assistance effective d’un avocat. Cela a historiquement protégé les prisonniers contre les condamnations injustifiées. Le parapluie du 6e amendement est essentiel pour protéger les clients contre les avocats marginaux qui pourraient les conduire à une condamnation à mort. L’élimination de cette défense augmente également le risque pour les détenus de souffrir de l’état psychologique du «syndrome du couloir de la mort».

Il existe de nombreux cas dans lesquels l’assistance inefficace d’un avocat est la raison pour laquelle un client est incarcéré ; ou, pire, dans le couloir de la mort. Selon le projet Innocence, les cas d’exonération d’ADN dépendent particulièrement de la défense de “l’assistance inefficace d’un avocat”. La possibilité de citer un avocat comme n’ayant pas agi correctement est d’une importance cruciale pour tous les détenus, en particulier ceux condamnés à mort. Si leur avocat ne les représente pas raisonnablement, ils risquent d’être exécutés. De plus, les détenus passibles de la peine de mort sont plus sujets aux troubles mentaux du syndrome du couloir de la mort. Cette condition psychologique unique découle du désespoir de vivre avec une mort imminente.

La décision

Le juge Clarence Thomas, écrivant au nom de la majorité, a déclaré qu’un tribunal fédéral examinant une requête en habeas corpus “ne peut pas tenir d’audience de preuves ou autrement examiner des preuves au-delà du dossier du tribunal d’État sur la base de l’assistance inefficace de l’avocat de l’État après la condamnation”.

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Plus précisément, statuant contre deux condamnés à mort de l’Arizona, la Cour a éliminé la capacité des prisonniers à contester leurs condamnations devant un tribunal fédéral en utilisant le sixième amendement pour démontrer l’insuffisance de leur représentation. Cette décision annule la capacité de la Cour suprême d’examiner et de renvoyer les affaires qui illustrent la possible condamnation injustifiée d’un accusé en raison de l’erreur de son avocat.

Des juristes, dont le projet Innocence, ont critiqué la Cour, dont l’opinion laisse les prisonniers condamnés à tort dans la position intenable de n’avoir aucun moyen d’exonération. Cette affaire a été suivie de près par des condamnés à mort qui cherchaient à prouver leur condamnation injustifiée.

Selon le projet Innocence, près de 3 000 personnes ont été condamnées à tort pour des crimes depuis 1989. De plus, remontant à 1973, 186 personnes condamnées à mort ont été rejetées. Selon Steve Vladeck, professeur à la faculté de droit de l’Université du Texas, “cette décision empêche les prisonniers de s’appuyer sur de nouvelles preuves pour prouver que l’avocat qui les représente dans les procédures post-condamnation de l’État a été inefficace”.

Phénomène du couloir de la mort

La Journal de l’Académie américaine de psychiatrie et de droit indique que les détenus du couloir de la mort souffrent d’une condition officieusement appelée syndrome du couloir de la mort. Indépendamment de la légalité ou de la moralité de la peine de mort, le processus d’être assis dans le couloir de la mort, en attendant votre exécution, est extrêmement douloureux mentalement pour les détenus.

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Cette affection mentale découle des conditions de vie des détenus où ils sont souvent isolés de la population carcérale générale et détenus à l’isolement 23 heures par jour. Ils vivent dans de minuscules cellules sans lumière, sans accès à la télévision, à la radio ou aux livres ; restrictions sur les visites familiales; l’incapacité de participer à des programmes d’éducation et d’emploi; et la perspective imminente d’attendre d’être informé du moment où leur exécution aura lieu.

Selon le Journal of American Psychiatry and the Law, ces facteurs d’angoisse physique et mentale peuvent conduire au syndrome du couloir de la mort. Étant donné le désespoir et l’impuissance de leur situation, les détenus peuvent se sentir suicidaires, démoralisés, délirants et gravement déprimés cliniquement. Les condamnés à mort qui ont été disculpés décrivent comment leurs codétenus se détériorent mentalement avec le temps. Ils déclarent que certains pairs étalent des excréments sur les murs, accompagnés de délires psychotiques. Beaucoup tentent de se suicider ou se résignent à dormir la majeure partie de la journée.

Ainsi, l’élimination de la défense du sixième amendement d’assistance efficace d’un avocat est un coup dur pour le psychisme des détenus qui luttent pour lutter contre le syndrome du couloir de la mort. Il s’agit d’une véritable défense dans la mesure où certains des avocats de ces prisonniers ne les ont pas représentés raisonnablement et ont manqué des preuves qui auraient pu prouver leur innocence. Cette défense fournit un bouclier mental contre l’état psychologique du phénomène du couloir de la mort en sachant que l’on peut faire appel devant les tribunaux fédéraux concernant des erreurs dans leur cas. Perdre cette défense pour les prisonniers équivaut à les soumettre à leur réalité horriblement sombre ; sans issue.

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