Pourquoi devrions-nous apprendre à la police à penser comme des chirurgiens du cerveau

  Avec l'aimable autorisation de Weill Cornell Medicine

Dr Phil Stieg au bloc opératoire

Source : Avec l’aimable autorisation de Weill Cornell Medicine

Alors que commence le procès de l’ancienne policière Kimberly Potter, qui a crié « Taser » alors qu’elle tirait ce qui était en fait une arme de poing, nous débattons à nouveau des rencontres mortelles qui résultent trop souvent de l’interaction entre la police et les civils. En tant que neuroscientifique regardant l’actualité à travers le prisme de la biologie, je vois le cerveau faire ce pour quoi il a évolué : donner la priorité à la survie face à la menace. Dans ces moments de chaos, avec des cerveaux humains sous une pression inimaginable, il est facile de comprendre comment les choses peuvent aller si mal. Comprendre la réponse primaire du cerveau au stress peut aider à prévenir ces rencontres mortelles et aider les premiers intervenants à agir davantage comme… des neurochirurgiens.

Besoin de surmonter l’évolution

La neurochirurgie peut sembler un modèle improbable pour le maintien de l’ordre, mais ce que nous avons en commun est la nécessité de surmonter l’évolution. À l’instar des contrôleurs aériens, des Navy SEAL et d’autres dans des domaines à enjeux élevés, les neurochirurgiens doivent entraîner leur cerveau à fonctionner de manière rationnelle, même lorsque des millions d’années d’évolution dirigent ces cerveaux en mode panique.

Voici ce qui se passe : lorsque le cerveau est dans son état quotidien habituel, nous comptons sur le lobe frontal (en particulier le cortex préfrontal) pour un bon jugement. Le lobe frontal gère la régulation émotionnelle, contrôle les réponses impulsives et facilite la prise de décision rationnelle. Elle nous permet également d’anticiper et de prévoir les conséquences de nos propres actions, ainsi que celles des autres. Dans ces moments d’accalmie, le lobe frontal fait le show. Pendant ce temps, le système limbique – le centre de réponse émotionnelle, où vivent nos réactions et nos pulsions les plus primitives – reste en attente, attendant les informations sensorielles entrantes.

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Le cerveau en mode crise

Nous ne comprenons pas entièrement ce qui se passe lorsque ce «cerveau de lézard» détecte une menace potentielle, mais il peut traiter et intégrer cette nouvelle information en un clin d’œil, envoyant rapidement des signaux à d’autres parties du cerveau. Ces parties profondes du cerveau – le gyrus cingulaire, qui régule les émotions ; le noyau accumbens, qui médiatise le circuit de récompense ; et les réseaux de cellules nerveuses, qui traitent les signaux, sont programmés pour remplacer notre lobe frontal logique en temps de crise. Quelques nanosecondes après l’exposition au chaos et aux conflits, le cerveau commence à bourdonner d’impulsions électriques et de surtensions chimiques, les réponses humaines automatiques aux scénarios de combat ou de fuite. Le système nerveux sympathique fournit rapidement à la circulation sanguine les hormones de stress adrénaline et noradrénaline. Bien que la conscience ait à peine commencé à enregistrer ce qui se passe, la réponse biologique a déjà été déployée.

Lorsque nous percevons une menace, l’axe hypothalamo-hypophyso-surrénalien (axe HPA) libère une cascade d’hormones de stress. Le centre de la peur du cerveau, l’amygdale, transmet ce contenu chargé d’émotions à l’hippocampe adjacent, la structure clé pour le stockage de la mémoire. Les souvenirs de menaces antérieures informent la façon dont le cerveau réagira à sa situation actuelle, expliquant pourquoi la réponse au stress est si hautement individuelle. C’est pourquoi l’aboiement d’un chien suscitera une réponse plus forte de la part d’une personne mordue, et pourquoi les feux d’artifice du 4 juillet peuvent être terrifiants pour un vétéran qui se souvient d’explosions plus menaçantes.

Lorsque les circuits cérébraux sont attaqués de cette manière, le lobe frontal est incapable d’exécuter ses propres fonctions exécutives essentielles, et encore moins d’orchestrer les activités d’autres régions du cerveau. Au cours de la réponse au stress, l’hyperexcitabilité de la neurotransmission et de l’activation neuronale dans l’hippocampe et l’amygdale peut prendre le pas sur le centre exécutif du cerveau dans le lobe frontal, compromettant la capacité à prendre des décisions rationnelles, à anticiper les conséquences et à prédire avec précision le comportement des autres. Le cerveau en mode crise n’a qu’un objectif : survivre.

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Entraînement cérébral intensif

Il est possible de dépasser ces impulsions évolutives et de ne pas être pris en otage par la biologie. Certaines professions l’ont déjà fait, car elles exigent des performances optimales à tout instant et ne peuvent se permettre d’être régies par de pures réactions neurobiologiques et neurochimiques. Ils utilisent un entraînement cérébral intensif pour les aider à fonctionner de manière rationnelle sous la pression de la vie ou de la mort. Ces techniques efficaces sont utilisées par les Navy SEALs, les contrôleurs aériens, les ingénieurs de vol de la NASA et les neurochirurgiens.

Pour les missions dans lesquelles se rendre à la peur serait catastrophique, les Navy SEALs préparent inlassablement leur cerveau à travers des répétitions mentales, des discours intérieurs et un contrôle de l’excitation pour garder leurs lobes frontaux en charge. En neurochirurgie, qui laisse également très peu de marge d’erreur, nous suivons une préparation méticuleuse en dehors de la chirurgie elle-même – y compris une organisation précise des instruments, des temps morts et une répétition mentale – qui protègent les patients. La répétition mentale, dans laquelle nous parcourons à plusieurs reprises chaque étape d’une procédure à l’avance et anticipons les complications possibles, nous permet de répondre à toute urgence avec une raison rapide et claire au lieu d’être propulsé par une réactivité émotionnelle.

J’ai effectué des milliers de chirurgies cérébrales au cours de ma carrière et j’ai dû faire face à des crises au bloc opératoire – une hémorragie soudaine, une chute de la tension artérielle, un arrêt cardiaque pendant la chirurgie – qui auraient pu être catastrophiques. Le fait de m’être préparé mentalement à chaque développement potentiel au cours de cette opération m’a permis de poursuivre ma solution soigneusement préparée. Aujourd’hui, je forme des résidents et des boursiers en neurochirurgie à faire la même chose – ils doivent apprendre à ignorer les cris de l’axe HPA afin que le calme absolu et la raison puissent prévaloir dans la salle d’opération.

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Sachant que les erreurs cognitives sont plus fréquentes lorsque l’on est stressé, il est impératif de garder les situations à enjeux élevés aussi prévisibles que possible. La disposition du plateau d’instruments, la position du patient sur la table d’opération, l’emplacement des autres chirurgiens, tout est d’une précision exquise. Je m’assure même de savoir à l’avance si quelqu’un qui sera à table avec moi est gaucher, afin que je puisse en tenir compte dans ma répétition mentale. Si quelque chose d’inattendu devait arriver, je peux rester concentré, sans distraction cognitive. La combinaison d’une préparation exhaustive et d’un environnement contrôlé et prévisible est la clé.

La profession d’agent d’application de la loi exerce une pression de vie ou de mort avec des enjeux importants pour la police et les civils. Une préparation mentale continue par le biais de visualisations, de simulations et d’exercices dispensés régulièrement peut être aussi importante, sinon plus, que la préparation physique ou même l’entraînement au maniement des armes à feu. Comme dans ma propre profession où ma préparation mentale a sauvé des vies, la « formation du cerveau » pour les policiers et autres premiers intervenants peut détenir la clé pour améliorer les résultats de situations chaotiques.