Pourquoi le dépistage de la maladie n’est pas toujours une bonne idée

Est-ce juste moi ou a-t-il l’impression que la pandémie dure depuis des années? J’ai été stupéfait de réaliser que le premier décès dû au COVID-19 aux États-Unis a été signalé il y a moins de 12 mois. Depuis lors, le nombre de morts aux États-Unis a augmenté de plus d’un demi-million, et la vie telle que nous la connaissions s’est arrêtée brutalement et douloureusement.

Un défi majeur dans la gestion de la pandémie a été l’identification en temps opportun des patients infectés – y compris ceux qui ne présentent aucun symptôme – pour les empêcher de transmettre le virus à d’autres. Bien que différents tests de diagnostic soient disponibles, la plupart sont longs et coûteux.

Réponse des Nations Unies au Covid-19 / Unsplash

Certains tests médicaux font plus de mal que de bien

Source: Réponse / Unsplash des Nations Unies au Covid-19

Tests de diagnostic rapides

Avec des tests de diagnostic standard nécessitant une analyse en laboratoire et introduisant ainsi des retards, le développement récent des tests d’écoulement latéral rapide a été la cause de beaucoup d’optimisme. Ces formidables petits kits de test sont faciles à administrer et produisent un diagnostic en seulement 15 minutes. Il suffit de prélever un tampon au fond de la gorge et du nez, de le tremper dans une solution, puis d’attendre que le résultat apparaisse. Rapide et facile – tout comme votre test de grossesse pipi-sur-un-bâton typique!

Génial, non?

Malheureusement, les choses ne sont pas si simples. Ce que les tests d’écoulement latéral compensent en vitesse, ils manquent de précision. Dans une expérience pilote britannique de tests de masse, le test Innova Lateral Flow n’a pas réussi à détecter jusqu’à 50% de toutes les infections à coronavirus. Cela signifiait que la moitié des personnes avec des résultats de test négatifs portaient le virus après tout!

Malgré ces résultats décevants, le gouvernement britannique encourage l’utilisation de tests d’écoulement latéral dans de nombreux lieux de travail tels que les aéroports et les universités. Un argument est qu’il vaut toujours mieux identifier certains individus asymptomatiques que n’en identifier aucun.

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Mais est-ce vraiment le cas? Des facteurs psychologiques supplémentaires doivent être pris en compte lors de l’évaluation de l’utilité potentielle des tests.

Comprendre les résultats des tests médicaux

La plupart des décideurs humains ont du mal à saisir pleinement les informations statistiques, et beaucoup ont du mal à donner un sens aux résultats des tests médicaux. La preuve en est ressortie d’études sur les choix et les attitudes des patients dans le contexte des tests de dépistage du cancer, qui ont montré que des résultats de test inexacts pouvaient avoir des effets secondaires psychologiques négatifs.

Lors de l’examen de l’exactitude des tests médicaux, deux termes clés doivent être distingués:

  • Spécificité fait référence à la capacité d’un test à identifier correctement les personnes avec la maladie. Si un test a une spécificité parfaite, il ne donne des résultats positifs que pour les personnes qui ont contracté la maladie en question. Cela signifie qu’il ne produit aucun faux positif.
  • Sensibilité fait référence à la capacité d’un test à identifier correctement les personnes sans pour autant la maladie. Si un test a une sensibilité parfaite, il ne donne des résultats négatifs que pour les personnes qui n’ont pas contracté la maladie en question. Cela signifie qu’il ne produit aucun faux négatif.

La spécificité et la sensibilité sont des concepts complexes, et même si les patients reçoivent des informations pertinentes pour juger de l’exactitude de leurs propres résultats de tests médicaux, ils n’apprécient souvent pas la possibilité d’erreur. Par exemple, une vaste enquête menée auprès de participants européens a révélé que la plupart des gens ont tendance à surestimer les avantages du dépistage du cancer, estimant que le dépistage aide à prévenir beaucoup plus de décès que ce n’est le cas en réalité.

Ce sont ces malentendus qui peuvent avoir des conséquences psychologiques. Les résultats de test faux positifs et faux négatifs comportent tous deux des dangers spécifiques:

  • Faux positifs Il a été démontré qu’ils provoquent une détresse psychologique inutile. Les personnes qui ne sont pas vraiment malades reçoivent un diagnostic médical qui peut causer de l’anxiété, de la peur ou même de la panique. Dans certains cas, ils peuvent finir par recevoir un traitement inutile, ce qui peut aggraver leur détresse.
  • Faux négatifs se sont avérés favoriser un faux sentiment de sécurité ou un optimisme irréaliste. Recevoir un résultat négatif peut amener les gens à abandonner leur vigilance lorsqu’ils recherchent des symptômes réels de la maladie ou à adopter des comportements de santé plus risqués.
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Qu’est-ce que cela signifie pour COVID-19?

Les tests d’écoulement latéral pour COVID-19 donnent des résultats rapides. Cependant, ils ne prennent pas en charge toutes les personnes atteintes de la maladie. Un risque majeur lié à l’utilisation des tests d’écoulement latéral est donc que les résultats faussement négatifs fournissent une assurance inappropriée aux personnes infectieuses.

Compte tenu de la grande proportion de patients asymptomatiques COVID-19, ce faux sentiment de sécurité est très problématique. Les personnes, qui autrement auraient pu éviter de quitter la maison et minimiser tout contact physique, peuvent se croire «en sécurité». C’était le cas, par exemple, lorsqu’un travailleur de la santé auparavant prudent a reçu une fausse assurance d’un résultat de test négatif. Malgré les symptômes légers du COVID-19, ils pensaient que l’auto-isolement était inutile, continuaient à se manifester au travail et, par conséquent, propageaient le virus aux collègues et aux patients. Sans le résultat inexact du test d’écoulement latéral, cela ne se serait probablement pas produit.

En plus des effets secondaires des faux négatifs, il est important de se demander si les tests d’écoulement latéral seraient acceptables pour la population générale. La plupart des tests médicaux profitent uniquement au patient individuel. Les tests de dépistage du cancer, par exemple, sont conçus pour détecter une maladie grave à un stade précoce de la maladie, au moment où elle est la plus traitable. Les tests de masse rapides pour COVID-19, d’autre part, ont des objectifs quelque peu différents. Plutôt que d’aider le patient individuel, il vise principalement à protéger le grand public en captant (et en isolant par la suite) les personnes infectées, qui ne présentent aucun symptôme et ne semblent en grande partie pas affectées par la maladie. Si tel est le cas, pourquoi des personnes asymptomatiques se porteraient-elles volontaires pour le dépistage? En plus d’un tampon légèrement inconfortable, ils courent le risque d’être assignés à résidence même s’ils se sentent en bonne santé et bien. Une conséquence de cela pourrait être des comportements évasifs (par exemple, essayer d’éviter les tests d’écoulement latéral au travail) ou même la manipulation des résultats des tests en prenant des écouvillons inappropriés.

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Les facteurs psychologiques ne doivent pas être sous-estimés lors de la planification et de la réalisation des tests médicaux. Alors que les tests de masse utilisant des tests de diagnostic rapide pourraient changer la donne dans la gestion du COVID-19, certaines conditions de test doivent être remplies. Une grande précision des résultats est essentielle pour éviter de répandre un faux sentiment de sécurité parmi les personnes infectées. En outre, la motivation des participants au test devra être abordée. Mettre en évidence les avantages directs pour les parents et les proches des patients asymptomatiques pourrait être un moyen de soutenir l’acceptabilité et de garantir l’adhésion de la population générale.

J’adorerais une solution facile à la pandémie apparemment sans fin autant que la personne suivante. Malheureusement, l’état actuel des tests d’écoulement latéral rapide – et les conséquences psychologiques associées – pourraient signifier qu’ils font plus de mal que de bien!