Une étude révèle que les chiens de thérapie n’ont aucun effet sur l’anxiété chez les adolescents

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Le sénateur Ben Kramer a récemment présenté un projet de loi à la législature du Maryland qui permettrait l’utilisation de chiens de thérapie dans toutes les écoles de l’État. Les chiens de thérapie, dit-il, peuvent calmer les étudiants anxieux. A-t-il raison? Et quelle est la science derrière cette affirmation?

Au cours des 15 dernières années, la recherche sur les thérapies assistées par les animaux a pris son envol. Le nombre d’articles publiés sur l’utilisation des chiens de thérapie, par exemple, est passé de 19 en 1990 à 698 en 2020. Beaucoup d’entre eux ont fait état de succès. Mais pourquoi la thérapie canine semble fonctionner dans certaines situations reste un mystère.

Graphique de Hal Herzog

Source: Graphique de Hal Herzog

Cette question a récemment été abordée par une équipe de recherche de l’Université Tufts dirigée par le Dr Megan Mueller, psychologue du développement. Sur la base de recherches antérieures, les chercheurs ont émis l’hypothèse que deux mécanismes pourraient influencer la capacité des chiens de thérapie à réduire le stress – le soutien social et le contact avec les chiens. Les chercheurs étaient convaincus que l’interaction avec les chiens de thérapie ferait baisser l’anxiété, mais ils ont cherché à démêler l’impact du toucher et du soutien social. En outre, les chercheurs voulaient se concentrer sur les adolescents stressés car il y a eu peu de recherches sur l’efficacité des thérapies assistées par les animaux avec ce groupe d’âge.

Les résultats sont et apparaîtront dans le journal Anxiété, stress et adaptation. Les chercheurs, c’est le moins qu’on puisse dire, ont été surpris par leurs découvertes.

Ce que les chercheurs ont fait

Les détails de l’étude sont un peu compliqués, mais voici une brève description. Après avoir été appariés pour leurs niveaux d’anxiété de base, 68 adolescents âgés de 13 à 17 ans ont été placés dans des groupes de thérapie avec chiens ou dans un groupe témoin sans chien. Tous les sujets ont ensuite reçu une série de tâches que les psychologues utilisent pour induire le stress chez les enfants – la tâche de stress social de Trèves pour les enfants. La première étape de la tâche était une période d’acclimatation de 20 minutes au cours de laquelle l’étude a été expliquée et les sujets ont vu une photo de leur chien de thérapie. Pendant ce temps, les chercheurs ont mesuré leurs niveaux de stress de base.

Puis la partie stressante de l’étude a commencé. Cela a duré 15 minutes. Tout d’abord, les sujets ont eu cinq minutes pour préparer un court discours sur un aspect de l’histoire. Ils ont ensuite eu cinq minutes pour faire leur discours. Immédiatement après le discours, ils ont dû effectuer une tâche de calcul mental dans laquelle ils ont soustrait en série 11 ou 17 en arrière de 100. À la fin de la session, les adolescents ont eu une période de récupération de 30 minutes où ils pouvaient regarder un film documentaire sur un iPad.

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Les chercheurs ont utilisé trois mesures pour évaluer les changements d’anxiété au cours de la session. Les mesures ont été prises six fois au cours des étapes de la tâche de stress social.

  • Anxiété autodéclarée a été évaluée en demandant aux sujets de noter ce qu’ils ressentaient en utilisant six mots sur une échelle de trois points (par exemple, «très calme», «calme», «pas calme»).
  • Réactivité physiologique a été évaluée par des capteurs de bracelet qui mesuraient la fréquence cardiaque et la conductivité électrique cutanée des sujets, une mesure de la transpiration.
  • Performance cognitive a été mesurée en comptant le nombre d’erreurs commises par les sujets au test de calcul mental.

Chaque adolescent a été assigné au hasard à l’un des trois groupes. Dans les trois conditions, un maître-chien était dans la salle avec le sujet pendant la séance. Cependant, à part une brève introduction, les animateurs n’ont pas parlé des sujets pendant les sessions.

Le groupe d’interaction socialep – Dans cette condition, les sujets ont effectué les tâches de stress en présence d’un chien de thérapie entraîné et de son maître. Le chien était par terre à côté du sujet. Les adolescents pouvaient parler au chien mais on leur a dit de ne pas le toucher.

Le groupe Social Plus Touch – Dans cette condition, le chien de thérapie s’est assis sur une chaise à côté du sujet. On a dit aux enfants qu’ils pouvaient toucher et parler au chien pendant la séance.

Le groupe de contrôle sans chien – Dans la condition témoin, un chien en peluche a été placé dans la chaise à côté des enfants. Le «gestionnaire» était également dans la salle.

Ce que les chercheurs s’attendaient à trouver

La première hypothèse de l’investigateur était que, par rapport au groupe témoin, les adolescents des deux groupes de chiens thérapeutiques: (a) auraient des scores d’anxiété autodéclarés plus faibles, (b) des indicateurs de stress physiologique plus faibles (fréquence cardiaque et réponse cutanée), et ( c) faire moins d’erreurs sur la tâche de calcul mental.

Leur deuxième hypothèse était que les sujets qui pouvaient toucher leur chien de thérapie auraient des scores d’anxiété et de stress inférieurs à ceux des participants qui pourraient parler à leur chien de thérapie sans interagir physiquement avec lui.

Ce que les chercheurs ont trouvé

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Comme les chercheurs s’y attendaient, la Social Stress Task a réussi à stresser les adolescents. Les niveaux d’anxiété des sujets ont légèrement diminué au cours de la phase de base initiale de 30 minutes, mais ils ont immédiatement augmenté pendant les quinze minutes où ils préparaient et prononçaient leurs discours et terminaient le test de mathématiques. Au cours de la période de récupération de 30 minutes, leurs scores sont revenus aux niveaux de base. Les augmentations et les diminutions de la fréquence cardiaque et des réponses cutanées des adolescents ont généralement montré le même schéma.

Ce à quoi les chercheurs ne s’attendaient pas, c’est que l’interaction avec les chiens de thérapie avait absolument sans impact sur l’une des mesures d’anxiété.

  • Aucun effet sur les scores d’anxiété autodéclarés.
  • Aucun effet sur la fréquence cardiaque et la réponse cutanée.
  • Aucun effet sur les erreurs de calcul mental.

En bref, interagir avec un chien de thérapie n’était pas plus efficace pour réduire l’anxiété à court terme chez les adolescents que de s’asseoir à côté d’un chien en peluche.

Ces résultats sont-ils une anomalie?

Comme je l’ai décrit dans des articles précédents, le battage médiatique sur la capacité des animaux à guérir les maux humains ne correspond pas aux résultats réels de la recherche. (Voir ici, ici et ici.) Ce titre dans le Washington Post J’ai bien compris: les animaux de thérapie sont partout, mais la preuve qu’ils aident ne l’est pas.

Pour quelques raisons, je n’ai pas été surpris par les résultats des équipes Tufts. Premièrement, d’autres études récentes ont montré que les chiens de thérapie avaient peu ou pas d’effet sur le bien-être. Par exemple, une grande étude de contrôle randomisée multisite a révélé que l’interaction avec les chiens de thérapie n’avait aucun impact sur les niveaux d’anxiété des enfants subissant des traitements contre le cancer. Des chercheurs de la Virginia Commonwealth University ont rapporté que les visites de chiens de thérapie ne réduisaient pas la douleur et l’anxiété ressenties par les enfants hospitalisés. Et, dans une revue récente, des chercheurs britanniques ont constaté que près de la moitié des 39 études sur l’impact des interventions assistées par un chien dans les établissements de soins de longue durée n’ont trouvé aucun impact des visites de chiens de thérapie.

Plus troublant est la possibilité que la recherche sur les thérapies assistées par les animaux montre des signes de «l’effet de déclin» redouté de la science. Il s’agit d’un phénomène dans lequel les résultats dans un domaine initialement prometteur ne se concrétisent pas une fois que les études s’améliorent. L’effet Mozart tant vanté sur l’intelligence, par exemple, s’est soudainement évaporé une fois que la qualité de la recherche s’est améliorée.

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Pourquoi cette étude est-elle importante?

Pratiquement tous les examens de la recherche sur les chiens de thérapie ont conclu que la qualité de cet ensemble de recherches est généralement médiocre. L’équipe Tufts, en revanche, a tout fait correctement.

Leur étude:

  • a été pré-enregistré sur l’Open Science Framework. (Cela signifie que vous spécifiez publiquement vos hypothèses à l’avance.)
  • avait un nombre suffisant de sujets.
  • contrôlés pour les différences individuelles d’anxiété.
  • sujets assignés au hasard dans des conditions.
  • contrôlé pour les effets des maîtres-chiens de thérapie.
  • inclus des mesures physiologiques objectives ainsi que des mesures subjectives

De plus, les chercheurs n’ont pas enduit les résultats. En effet, leur conclusion était un modèle de clarté: «Contrairement à nos hypothèses, il n’y avait aucune preuve convaincante que la présence d’un vrai chien, avec ou sans possibilité de le toucher, réduisait l’anxiété, l’activité autonome ou augmentait les performances cognitives par rapport à la présence d’un chien en peluche.

Ce qui m’a le plus impressionné dans cette étude, c’est que les chercheurs ont publié leurs résultats. Trop souvent, les enquêteurs ne soumettent que leurs résultats positifs pour publication. Cette pratique entraîne un biais de publication positif. C’est ce qu’on appelle le problème du tiroir de fichiers, car les résultats négatifs ne voient généralement jamais le jour. C’est un énorme problème car cette pratique conduit les chercheurs dans des ruelles qui sont des impasses. En effet, des domaines entiers de la psychologie se sont avérés être basés sur des maisons de cartes car tant d’enquêteurs ne publient que leurs résultats positifs.

L’une des pierres angulaires de la science est qu’elle se corrige d’elle-même. Mais cela ne peut se produire que si les chercheurs osent mettre tous les résultats d’études de haute qualité à la portée de tous. (Voir Résultats non publiés masquer l’effet de déclin.)

Chapeau à Megan Mueller et à ses collègues pour avoir établi une barre méthodologique élevée et pour avoir publié des découvertes inattendues qui pourraient ne pas être les bienvenues dans certains cercles. À mesure que les études s’amélioreront, le temps nous dira si la thérapie assistée par le chien s’avère être un traitement largement accepté pour la détresse émotionnelle humaine ou, comme l’effet Mozart, disparaître.